Es un truco que sorprendió a los científicos: en menos de dos minutos, una orca atacó y devoró a un gran tiburón blanco antes de alejarse nadando con el hígado de la víctima en la boca.

Los expertos dicen que el evento frente a la costa de Mossel Bay en Sudáfrica ofrece nuevos conocimientos sobre el comportamiento depredador de las orcas.

Aunque anteriormente se ha documentado que las orcas cazan tiburones, delfines e incluso ballenas solas, se cree que el evento reportado recientemente es la primera vez que una orca solitaria caza el pez depredador más grande del mundo.

«Las orcas, u orcas, a menudo se agrupan cuando cazan, aunque pueden cazar en solitario», dijo la Dra. Alison Towner de la Universidad de Rhodes, quien dirigió la investigación sobre el descubrimiento. “Lo inusual fue presenciar a Starboard, la orca, cazando un gran tiburón blanco sola y en un período de tiempo notablemente rápido”.

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Los hechos, ocurridos el 18 de junio de 2023, están documentados en el Revista Africana de Ciencias Marinas. Eso es una secuencia que no estaría fuera de lugar en una película de Spielberg.

El equipo informa cómo se botó un barco poco después de las 2 de la tarde en respuesta a los avistamientos de Starboard y otra orca conocida como Porto. Mientras el barco cruzaba el agua para seguir a la pareja, los investigadores describen cómo el olor a hígado de tiburón y la vista de las gaviotas buceando indicaban una muerte reciente.

El ataque posterior fue rápido: a las 15.02 horas apareció en la superficie del agua un gran tiburón blanco juvenil. Starboard apareció poco después de él.

La ballena «agarró la aleta pectoral izquierda del tiburón y se abalanzó sobre él varias veces antes de finalmente destriparlo», dice el informe. Minutos después, Starboard fue visto con “un trozo de hígado color melocotón ensangrentado en la boca”.

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El ataque también fue documentado por investigadores y turistas a bordo de otro barco que participaba en actividades de buceo en jaulas de tiburones.

Los investigadores informan que todos los demás eventos registrados en la región que involucran a orcas que se alimentan de tiburones han involucrado de dos a seis orcas y generalmente duraron alrededor de dos horas.

Sin embargo, aunque Starboard logró matar solo al gran tiburón blanco juvenil (que se estima mide alrededor de 2,5 metros de largo y pesa alrededor de 100 kg), el equipo sugiere que podría necesitar cooperar con otros para atacar presas más grandes. Los grandes tiburones blancos adultos pueden crecer hasta 6,5 ​​metros y 2,5 toneladas.

Investigaciones anteriores del equipo han revelado cómo Babor y Estribor (llamados así porque sus aletas dorsales están dobladas en direcciones opuestas) han estado cazando juntos frente a la costa de Sudáfrica en los últimos años.

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La pareja parece tener predilección por los hígados de tiburón ricos en energía, aunque los investigadores dicen que aún no se sabe cómo las orcas abren tiburones grandes para alimentarse de estos órganos.

Sus actividades han generado preocupación de que varias especies de tiburones, incluidos los grandes tiburones blancos, puedan ser desplazadas de las zonas costeras.

Primo Micarelli, coautor del nuevo estudio del Centro de Estudios de Tiburones y la Universidad de Siena, que presenció el ataque desde estribor, dijo que ver a la orca llevando el hígado de un gran tiburón blanco pasando junto al barco en el que se encontraba fue inolvidable. Pero añadió: “A pesar de mi admiración por estos depredadores, estoy cada vez más preocupado por el equilibrio de la ecología marina costera”.

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