Se ha instado a los científicos espaciales europeos a unir fuerzas con la NASA para garantizar el éxito de una de las misiones espaciales más ambiciosas previstas para este siglo.

Participar en un vuelo espacial robótico al misterioso planeta Urano ofrecería “la oportunidad de participar en una misión innovadora y emblemática”, dijeron los astrofísicos.

La llamada se hizo en Naturalezala principal revista científica, en un editorial especial que pidió a la Agencia Espacial Europea (ESA) que forme una asociación internacional con la NASA. Esa cooperación garantizaría que la misión a Urano –que implicaría poner una nave espacial robótica en órbita alrededor del planeta y lanzar una sonda a su espesa y helada atmósfera– se completara a tiempo y dentro del presupuesto.

La misión tardará 10 años en desarrollarse y entre 12 y 15 años en llegar a Urano después del lanzamiento.

Los autores del editorial, Olivier Mousis, profesor de astrofísica en la Universidad de Aix-Marseille, y el astrofísico estadounidense Robin Canup del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, dijeron: “La falta de participación europea sustancial en una situación quizás única. Una misión emblemática de por vida también perjudicaría a la gran comunidad de científicos, ingenieros y técnicos involucrados en la exploración espacial en toda Europa, que tienen un gran interés en los planetas y la búsqueda de vida extraterrestre”.

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La creación de una asociación entre Europa y Estados Unidos para una misión a Urano no carecería de precedentes. En 2004, la nave espacial robótica Cassini de la NASA entró en órbita alrededor de Saturno antes de lanzar una sonda construida por Esa llamada Huygens, que luego se lanzó en paracaídas sobre la luna del planeta Titán, revelando un mundo con una superficie crujiente y quebradiza y lagos de hidrocarburos líquidos. La misión conjunta se considera una demostración clásica de los beneficios de la cooperación internacional en los vuelos espaciales.

En su editorial, Mousis y Canup sostienen que si la ESA no aprovecha la oportunidad de unirse a una misión a Urano, debería crearse un consorcio de países europeos individuales para construir la sonda que sería lanzada desde la principal nave espacial construida por Estados Unidos. Gran Bretaña, que tiene un buen historial en el establecimiento de empresas cooperativas en el espacio, estaría en buena posición para desempeñar un papel clave en este esfuerzo.

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Los científicos sostienen que Urano tiene características que le confieren una importancia científica especial. Mientras que el resto de los planetas de nuestro sistema solar giran como peonzas, Urano se encuentra de lado. Y aunque no es el planeta más alejado del Sol, sí es el más frío del sistema solar.

Urano también pasa por estaciones de increíble duración. Cada polo pasa décadas bañado por luz solar ininterrumpida, seguidas de décadas de oscuridad total. Sin embargo, sólo una sonda espacial visitó Urano: en 1986, la Voyager 2 pasó por allí. revelando un mundo azul pálido y sin rasgos distintivos con una familia de lunas. Desde entonces no ha habido visitas terrenales.

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Sin embargo, esta falta de interés está a punto de cambiar. Hace dos años, la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos publicó un informe en el que pedía a la NASA que lanzara una sonda a Urano como misión emblemática prioritaria. Las opiniones del mundo académico tienen una enorme influencia y esto ha presionado a la NASA para que lance una nave espacial a Urano en un futuro próximo.

Dos razones principales se esconden detrás del impulso para visitar Urano. El primero es local. El sistema solar se compone de tres categorías de planetas: los mundos rocosos interiores de Mercurio, Venus, la Tierra y Marte; dos gigantes gaseosos, Júpiter y Saturno, los más alejados del sol; y luego, en el borde del sistema solar, Urano y Neptuno. Se les conoce como gigantes de hielo porque tienen diámetros cuatro veces mayores que los de la Tierra y poseen grandes cantidades de metano, agua y otras moléculas formadoras de hielo en sus atmósferas.

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Esta última característica siempre se consideró intrigante, pero no lo suficientemente interesante como para justificar una sonda dedicada, hasta que los astrónomos, armados con un conjunto de nuevos y potentes telescopios y sondas espaciales, comenzaron a estudiar planetas que orbitaban otras estrellas.

Para su sorpresa, descubrieron que planetas del tamaño de Urano y Neptuno parecían estar omnipresentes en nuestra galaxia. “A la naturaleza le encanta crear planetas de este tamaño”, dijo al periódico Jonathan Fortney, científico planetario de la Universidad de California en Santa Cruz. Ciencia.

La pregunta –y la segunda razón principal de la misión– es ¿por qué? Se han propuesto muchas teorías, pero hasta que Urano no se estudie en detalle, no se proporcionarán respuestas definitivas. Además de encontrar evidencia que podría explicar por qué los gigantes de hielo son comunes alrededor de otras estrellas, la misión también tendría como objetivo explicar por qué el planeta es tan frío y su eje de rotación está inclinado hacia los lados. Mousis y Canup insisten: “Los impulsores científicos de una misión a Urano son convincentes”.

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