W.Cuando mi marido me trajo una taza de té a la cama la otra mañana, apenas pude decir “gracias”. Me enfureció que hubiera pasado la noche tonteando descaradamente con otra mujer (una amiga nuestra, nada menos).

No importa que sólo haya ocurrido en un sueño. Las emociones (traición, indignación, rechazo) parecían reales. Mis siguientes palabras – “Anoche tuve un sueño” – hicieron eco de lo que Oscar Wilde habría considerado la frase más aterradora en idioma inglés.

Probablemente mi marido estaría de acuerdo. Puso los ojos en blanco cuando le dije lo que estaba haciendo. En mi opinión, no es la primera vez que veo este sueño, aunque el reparto exacto y la trama varían.

¿Estos sueños revelan algo? ¿Ansiedad generalizada? ¿Una profunda desconfianza? ¿Una premonición? O, como han postulado algunos investigadores, ¿soñar es un “ruido” sin sentido, un subproducto de la frenética actividad neuronal que ocurre durante la fase del sueño conocida como “movimiento ocular rápido” o sueño REM?

Jane Haynes es una psicoterapeuta radicada en Londres. Originalmente se formó como psicoanalista junguiana y todavía cree que trabajar con los sueños y el inconsciente tiene un gran valor. «Los sueños transmiten algún tipo de mensaje», dice Haynes. «Se comunican en un lenguaje nocturno».

Sin embargo, no es un idioma que se preste a una traducción universal. A pesar de que la psicología popular afirma lo contrario, los sueños sobre dientes, sobre volar o sobre estar desnudo en público, no todos tienen un significado único que pueda decodificarse simplemente.

'Los sueños llevan un mensaje'… psicoterapeuta Jane Haynes. Fotografía: John Haynes

“Como psicoterapeuta, guío, no descifro”, dice Haynes. “Siempre es el contexto lo importante cuando se intenta darle sentido a un sueño. Alguien que te diga lo que significa tu sueño te quita tu albedrío”.

Haynes, junto con el neurólogo y médico del sueño Dr. Oliver Bernath, está curando una Simposio de sueños en la Royal Institution de Londres el 21 de junio. Una de sus motivaciones es animar a las personas a tomarse más en serio sus sueños. «Son una parte increíblemente importante de nuestras vidas», dice. Consideremos que pasamos alrededor de un tercio de nuestra vida durmiendo (y alrededor del 20% del tiempo que dormimos soñando) y es difícil discutirlo.

Antes de profundizar en la cuestión de por qué exactamente pasamos tanto tiempo en un estado esencialmente alucinatorio y delirante, unas palabras para aquellos de ustedes que afirman no soñar. Lo siento: estás equivocado.

Las investigaciones en el laboratorio del sueño han demostrado que cuando Las personas que dicen que no sueñan son monitoreadas. y se despertaban periódicamente durante la noche, tener He estado soñando. Simplemente no lo recuerdan por la mañana.

El estudio de los sueños –llamado onirología– tiene una larga historia. En la cultura tradicional china, los sueños eran un portal hacia el futuro; En la antigua Grecia se creía que los sueños eran mensajes de los dioses. «Se mantuvieron dormitorios para dormir en los grandes estadios, donde los ciudadanos podían ir a incubar sus sueños, con 'guías de sueños' disponibles para interpretarlos», dice Haynes.

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Aunque ahora sabemos que los sueños vienen del interior, todavía no está del todo claro para qué sirven.

Es una cuestión que el profesor Mark Solms, neurocientífico de la Universidad de Ciudad del Cabo y orador principal en el simposio de la Royal Institution, ha estado investigando durante más de tres décadas. De él buscar arrojar luz sobre una función intrigante y aparentemente contradictoria del sueño.

Compuesto: Getty/Guardian Design (representado por un modelo)

Es natural suponer que el cerebro está en estado de reposo durante el sueño. Lejos de ahi. «Los estudios de imágenes cerebrales muestran que durante el sueño REM, la actividad neuronal aumenta en muchas regiones», dice Solms. Estos incluyen el lóbulo visuoespacial y la corteza motora, que gobiernan el movimiento y la percepción; la amígdala y la corteza cingulada, que son los centros de procesamiento de las emociones; y el hipocampo, que se ocupa de la memoria autobiográfica.

Las otras fases del sueño caracterizadas por un aumento de la actividad cerebral ocurren poco después de conciliar el sueño (en lo que se conoce como “fase de inicio del sueño”) y a medida que nos acercamos al despertar (el “efecto del final de la mañana”). «Estas tres fases están asociadas con los sueños», dice Solms.

Uno esperaría que alguien pudiera dormir mejor por la noche sin tener que huir de zombis merodeadores o tocar un concierto de piano desnudo en el Royal Albert Hall, pero la corazonada de Solms era que soñar en realidad protegía el sueño. Para probar su teoría, estudió a un grupo de personas con daño en una parte específica del cerebro llamada corteza parietooccipital, que significa no. No podía – soñar. «Se despertaban repetidamente, especialmente justo después de entrar en cada fase del sueño REM», dice. «Rara vez he sido testigo de un sueño tan deficiente».

En términos simples, esto sugiere que una de las funciones de soñar es aprovechar toda la actividad cerebral que ocurre durante el sueño REM, en lugar de permitir que te despierte.

Una región del cerebro está menos activa durante el sueño REM: la corteza prefrontal. Este es el centro del cerebro para la toma de decisiones racionales; Solms llama a esto «sed». Es como si cuando esta parte racional del cerebro no está de servicio, otras partes pudieran crear confusión.

Más del 80% de las personas han soñado con ser perseguidas. Fotografía: Tero Vesalainen/Alamy (planteada por una modelo)

Para Sigmund Freud, el padre del psicoanálisis, los sueños representaban nuestros deseos reprimidos (y generalmente sexuales). Pero esto fue ampliamente rechazado. Como señala Solms, «muchos de nuestros sueños son todo menos ilusiones».

De hecho, buscar Un estudio que abarca 40 años y analiza más de 50.000 informes de sueños muestra que las emociones negativas se experimentan con más frecuencia que las positivas durante los estados de sueño. La emoción más comúnmente reportada es la ansiedad; Más del 80% de las personas han soñado con ser perseguidas. Haynes dice que esta inclinación hacia el lado oscuro se refleja en los asistentes al simposio sobre sueños que publican en el sitio web del evento. “No sé por qué se informaron tan pocos sueños felices. No deberíamos centrarnos únicamente en los sueños como estados mentales desagradables”.

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Pero puede haber un método para la locura del cerebro. En una serie de fascinantes estudios que comenzaron en la década de 1960, la fallecida Dra. Rosalind Cartwright (también conocida como “reina de los sueños”) monitoreó el sueño y los sueños de personas que atravesaban crisis matrimoniales. Los despertó durante cada fase del sueño REM para descubrir qué estaban soñando y descubrió que quienes soñaban con su situación eran más capaces de lidiar con el estrés de la vida real que quienes no lo hacían. También descubrió que el “tono emocional” (un término utilizado para describir los sentimientos asociados con la “acción” del sueño: ansiedad, confusión o vergüenza, por ejemplo) de estos sueños disminuía con cada fase del sueño REM, provocando un tono más neutral. sentimiento emocional. respuesta.

Cuando Cartwright reevaluó sus asuntos unos meses más tarde, aquellos que habían No Los sueños experimentados sobre su cónyuge o ruptura matrimonial tenían más probabilidades de deprimirla, lo que la llevó a describir el sueño como «un psicoterapeuta interno».

Compuesto: Getty/Guardian Design (representado por un modelo)

Cuando le cuento a Haynes mi sueño reciente y cómo no pude evitar sentirme irritada con mi esposo por la mañana, ella me dice que es común que el estado de ánimo de vigilia se vea afectado por los sueños, sorprendentemente incluso cuando no lo recordamos. ellos. «Poder atribuir tu estado de ánimo a una experiencia onírica es realmente muy valioso porque te da el poder de neutralizarlo», dice.

La idea de que soñar puede ayudarnos a lidiar con pensamientos y eventos desagradables (la hipótesis de la “regulación de las emociones”) ahora es ampliamente aceptada y respaldada por más estudios. buscar. En un estudio, los sujetos fueron expuesto a un conjunto de imágenes emocionalmente poderosas mientras se mide su actividad cerebral dentro de un escáner de resonancia magnética funcional. La mitad de los sujetos vieron las imágenes por la mañana y nuevamente, 12 horas más tarde, por la noche. La otra mitad los vio por la noche y por segunda vez a la mañana siguiente después de una noche de sueño. Aquellos que «durmieron» reportaron una respuesta menos emocional a las imágenes la segunda vez que aquellos que no lo hicieron, y sus resonancias magnéticas mostraron menos actividad en el centro de procesamiento emocional del cerebro, lo que sugiere que el sueño -específicamente, el sueño REM- alivió el angustia asociada con la experiencia.

Sin embargo, existen otras teorías sobre la función de los sueños.

La teoría de la simulación, arraigada en la biología evolutiva, postula que los sueños son un ensayo de amenazas y situaciones negativas, ofreciéndonos “experiencia” a la que recurrir si nos enfrentamos a tales situaciones en la vida real. (Entonces estaré bien preparada si mi esposo alguna vez se escapa con otra persona).

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Ondas cerebrales que muestran el sueño REM pasando a la conciencia… Fotografía: Deco/Alamy

La repetición, más que el ensayo, es la base de la hipótesis de la continuidad, que enmarca los sueños como un reflejo de preocupaciones, pensamientos y experiencias recientes de la vida de vigilia (algo que Freud llamó “residuo diurno”). Por ejemplo, los activistas por los derechos de los animales sueñan más con los animales que la persona promedio. ¿Qué pasa con los dueños de perros que duermen cerca de sus perros? soñar más con perros que aquellos cuyos compañeros caninos duermen en una parte diferente de la casa.

Si todo esto parece un poco literal, vale la pena señalar que la investigación realizada por el Dr. Robert Stickgold, profesor de psiquiatría en la Facultad de Medicina de Harvard, sugiere que la continuidad no tiene que ver tanto con los eventos como con el tono emocional asociado. Descubrió que los propios soñadores eran capaces de reconocer el surgimiento de emociones, experiencias o preocupaciones diurnas en sus sueños.

Stickgold pasó a analizar el efecto de los sueños en la consolidación de la memoria, utilizando un estudio de laberinto virtual. Primero, los participantes tenían que encontrar la salida del laberinto desde diferentes lugares aleatorios, pasando por puntos de referencia memorables a lo largo del camino. Durante las siguientes cinco horas, la mitad del grupo tomó una siesta de 90 minutos mientras los demás permanecían despiertos. Cuando se les volvió a probar en el laberinto, el sueño tuvo un efecto positivo en la memoria, pero las personas que soñaron específicamente con el laberinto, o con temas claramente relacionados, mejoraron su rendimiento 10 veces más que aquellos que no lo hicieron. Dormir era importante, pero eran los sueños los que servían como actividad para resolver problemas.

Se dice que el científico ruso del siglo XIX Dmitri Mendeleev imaginó la tabla periódica en un sueño. El poema Kubla Khan: o una visión en un sueño de Samuel Taylor Coleridge supuestamente se le ocurrió en un sueño (y quedó sin terminar porque lo perturbaron al intentar escribirlo al despertar). Aunque la evidencia de que soñar (a diferencia del sueño per se) puede estimular la creatividad es en gran medida anecdótica, Haynes dice que nuestros sueños son un recurso único a través del cual podemos acceder a nuestra creatividad. “Y son gratuitos”, añade.

Todavía no estoy seguro de qué hacer con mi sueño de infidelidad, y mucho menos aquel en el que maté a alguien y escondí su cuerpo, para ser descubierto décadas después. Pero estoy convencido de que esto implica algo más que una actividad eléctrica aleatoria.

«No tengo ningún problema con la idea de que los sueños revelan algo», dice Solms. «Lo sorprendente es que después de 120 años de investigación de los sueños (y de toda la tecnología a nuestro alcance) todavía sepamos tan poco».

Simposio de sueños se lleva a cabo el 21 de junio. Los beneficios se destinan a Calm, la organización benéfica que trabaja para prevenir el suicidio y mejorar la salud mental de los jóvenes.

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