Una dieta saludable desde una edad temprana puede ayudar a mantener la mente activa hasta los 70 años e incluso evitar la demencia, según una investigación que siguió a miles de británicos durante siete décadas.

Si bien la mayoría de los estudios sobre la dieta y la capacidad cognitiva se han centrado en personas de edad avanzada o próxima a ella, la nueva revisión fue la primera en seguir a las personas a lo largo de sus vidas (de cuatro a 70 años) y sugiere que las conexiones pueden comenzar mucho antes de lo que se reconocía anteriormente.

La investigación se suma a un creciente conjunto de evidencia de que una dieta saludable puede reducir el riesgo de enfermedad de Alzheimer y retardar el deterioro cognitivo relacionado con la edad. Los hallazgos fueron presentados en la reunión anual de la Sociedad Americana de Nutrición.

«Estos hallazgos iniciales generalmente respaldan la orientación actual de salud pública de que es importante establecer patrones de alimentación saludables temprano en la vida para apoyar y mantener la salud durante toda la vida», dijo Kelly Cara de la Universidad Tufts en Massachusetts.

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«Nuestros hallazgos también proporcionan nueva evidencia que sugiere que las mejoras en los patrones dietéticos durante la mediana edad pueden influir en el rendimiento cognitivo y ayudar a mitigar o retardar el deterioro cognitivo en años posteriores».

El rendimiento cognitivo aún puede mejorar hasta la mediana edad, pero normalmente comienza a disminuir después de los 65 años, dijeron los investigadores. También pueden desarrollarse afecciones más graves, como la demencia, junto con el deterioro relacionado con la edad.

Para la nueva investigación, los científicos estudiaron a 3.059 adultos del Reino Unido que se inscribieron cuando eran niños en un estudio llamado Encuesta Nacional de Salud y Desarrollo. Los miembros de la cohorte, denominada Cohorte de Nacimiento Británica de 1946, proporcionaron datos sobre la ingesta dietética, los resultados cognitivos y otros factores a través de cuestionarios y pruebas durante más de 75 años.

Los investigadores analizaron la dieta de los participantes en cinco momentos en relación con su capacidad cognitiva en siete momentos. Descubrieron que la calidad de la dieta estaba estrechamente relacionada con las tendencias en la capacidad cognitiva.

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Por ejemplo, sólo el 8% de las personas con dietas de baja calidad mantuvieron una capacidad cognitiva alta y sólo el 7% de las personas con dietas de alta calidad mantuvieron una capacidad cognitiva baja con el tiempo en comparación con sus pares.

La capacidad cognitiva puede tener un impacto significativo en la calidad de vida y la independencia a medida que las personas envejecen, dijeron los investigadores. Por ejemplo, a los 70 años, los participantes en el grupo cognitivo más alto mostraron una retención de la memoria de trabajo, velocidad de procesamiento y rendimiento cognitivo general mucho mayores en comparación con los del grupo cognitivo más bajo.

Además, casi una cuarta parte de los participantes en el grupo cognitivo más bajo mostraron signos de demencia en ese momento, mientras que ninguno de los del grupo cognitivo más alto mostró signos de demencia.

Aunque la mayoría de las personas experimentaron mejoras constantes en su dieta durante la edad adulta, los investigadores notaron que pequeñas diferencias en la calidad de la dieta en la infancia parecían marcar la pauta para los patrones alimentarios posteriores, para bien o para mal.

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«Esto sugiere que la ingesta dietética en una etapa temprana de la vida puede influir en nuestras decisiones dietéticas más adelante en la vida, y los efectos acumulativos de la dieta a lo largo del tiempo están relacionados con la progresión de nuestras capacidades cognitivas globales», dijo Cara.

Los participantes del estudio que mantuvieron mayores capacidades cognitivas a lo largo del tiempo en comparación con sus pares tendían a comer más alimentos recomendados, como verduras, frutas, legumbres y cereales integrales, y menos sodio, azúcares añadidos y cereales refinados.

«Los patrones dietéticos ricos en grupos de alimentos vegetales integrales o menos procesados, incluidos vegetales de hojas verdes, frijoles, frutas enteras y cereales integrales, pueden ser más protectores», dijo Cara.

«Ajustar la ingesta dietética a cualquier edad para incorporar más de estos alimentos y alinearse más estrechamente con las recomendaciones dietéticas actuales probablemente mejorará nuestra salud de muchas maneras, incluida nuestra salud cognitiva».

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