Una nueva investigación sugiere que hay menos oxígeno en la superficie helada de Europa, la luna de Júpiter, de lo que se pensaba anteriormente, y eso podría afectar si hay vida al acecho en el océano subterráneo de Europa.

Incluso con poco o nada de oxígeno, es posible que los microbios sigan moviéndose en el océano que se cree que existe a kilómetros de profundidad bajo la corteza helada de Europa. En cuanto a más, “quién sabe”, dijo el científico de la NASA Kevin Hand, que no participó en el estudio publicado el lunes en Nature Astronomy.

Se necesita más trabajo para confirmar estos hallazgos, que son contrarios a observaciones telescópicas anteriores de oxígeno condensado en el hielo de Europa, que indican una mayor concentración de oxígeno, dijo Hand.

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El nuevo estudio se basa en datos recopilados por la nave espacial Juno de la NASA durante un paso particularmente cercano por Europa en 2022, a una distancia de solo 353 km.

Un equipo norteamericano y europeo calculó que cada segundo se producen entre 6 y 18 kg (13 y 39 libras) de oxígeno en la superficie de Europa.

Las estimaciones anteriores tenían una distribución mucho más amplia, con hasta 2245 libras (1100 kilogramos) de oxígeno producido por segundo. Entonces, «a menos que la producción de oxígeno de Europa fuera significativamente mayor en el pasado», las nuevas mediciones proporcionan «un rango más estrecho para respaldar la habitabilidad», escribieron los investigadores.

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Este oxígeno se forma, junto con el hidrógeno, cuando la radiación de Júpiter destruye la capa global de agua helada de Europa.

El autor principal, James Szalay, de la Universidad de Princeton, dijo que el sobrevuelo de Juno fue la primera vez que una nave espacial «olió directamente» los alrededores de Europa. «No podíamos esperar a echar un vistazo detrás de la cortina de su complejo entorno», dijo en un correo electrónico.

Aunque era “un rango significativamente más estrecho de lo que pensábamos anteriormente, todavía hay mucho que podemos aprender”, dijo Szalay.

No se sabe cuánto oxígeno escapa a la atmósfera de la Luna, cuánto queda en el hielo y cuánto puede llegar al mar subterráneo.

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La NASA planea lanzar el Europa Clipper este otoño. La nave espacial realizará docenas de sobrevuelos cercanos a Europa, casi del tamaño de nuestra Luna, mientras orbita el planeta gaseoso gigante.

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