En el despiadado mundo del patio de la escuela primaria, un mal rumor es suficiente para que los niños sospechen de otro, sugiere una nueva investigación.

Los psicólogos que estudiaron los chismes entre niños de siete años descubrieron que los niños confiaban en los buenos rumores cuando procedían de múltiples fuentes, pero podían dejarse llevar por los malos rumores que escuchaban sólo una vez.

No está claro qué hay detrás de las decisiones de los niños, pero los científicos dicen que el hallazgo puede reflejar el riesgo de ser engañado para hacerse amigo de un compañero de clase sólo para descubrir por las malas que es un mocoso terrible.

«Puede ser funcionalmente adaptativo que los niños ajusten su comportamiento basándose en chismes negativos simplemente para evitar situaciones dañinas causadas por interacciones futuras con una persona malévola», escribieron los autores en Ciencia abierta de la Royal Society. «Podrían ser explotados o perjudicados por una persona realmente mala».

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Para el estudio, 108 niños japoneses de siete años vieron una serie de vídeos cortos en los que aparecían dos personajes de marionetas, uno con una camisa a cuadros y el otro vestido con lunares, para que fuera más fácil distinguirlos.

Después de aparecer, cada muñeco abandonaba la pantalla, pasando de uno a cinco muñecos más, que se convertían en informantes, compartiendo chismes buenos, malos o neutrales con el espectador.

Los chismes positivos describían actos amables, como compartir dulces o ayudar a alguien en problemas, mientras que los chismes negativos incluían acusaciones de robar, golpear o romper juguetes. En los chismes neutrales, se decía que el personaje hacía un dibujo, salía a caminar o jugaba en un columpio.

Al final de los vídeos, se invitó a los niños a repartir recompensas a los personajes principales en forma de pegatinas. Investigadores de la Universidad de Osaka y de los Laboratorios de Ciencias de la Comunicación NTT en Kioto descubrieron que los niños eran más generosos cuando varios informantes compartían chismes positivos. Pero escuchar incluso un mal rumor fue suficiente para alcanzar las recompensas que repartieron los niños.

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«Los niños actuaron basándose en chismes positivos de múltiples informantes, pero no de uno solo», escribieron los autores. “Por otro lado, se basaron en chismes negativos independientemente del número de fuentes”.

Kirk Chang, profesor de tecnología y gestión de empleados en la Universidad de East London y experto en chismes en el lugar de trabajoDijo que los chismes negativos pueden importar más a los niños pequeños, especialmente antes de que desarrollen las habilidades para hacer buenas evaluaciones de riesgos y tomar decisiones.

«Si el experimento se duplicara con participantes maduros, por ejemplo personas de entre 30 y 40 años con experiencia profesional, el resultado podría ser completamente diferente», afirmó.

Kim Peters, profesora de gestión de recursos humanos en la Universidad de Exeter y ex ganadora del Premio Ig Nobel de la Paz por su trabajo en confianza y chismesdijo que las personas en general eran más sensibles a la información negativa sobre el carácter.

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«Para poner esto en términos cotidianos, esperaríamos que incluso las peores personas fueran amables con algunas personas durante un tiempo», dijo. «Esto significa que es probable que el mal comportamiento proporcione más información que el buen comportamiento y, por lo tanto, debería tener un mayor impacto en nosotros».

Peters añadió: “La seriedad con la que tomamos la información que recibimos de los chismes y en qué medida moldea nuestro comportamiento dependerá, en gran medida, de nuestro historial de interacciones con el chismoso.

“En general, también podemos ser más escépticos con respecto a los chismes negativos porque pueden decir más sobre la necesidad del chismoso de desahogarse que sobre la persona sobre la que se desahoga. Todo esto significa que en la mayoría de las circunstancias cotidianas no seremos demasiado rápidos para juzgar y estaremos dispuestos a actualizar nuestras impresiones a medida que llegue información adicional”.

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