Fo para el puñado de personas que tienen la oportunidad de observar la Tierra desde el espacio, el impacto suele ser profundo. Llamado «efecto de visión general», los astronautas afirman estar profundamente conmovidos por la experiencia, ya que la fragilidad y la belleza del planeta se hicieron evidentes. Otros, como el actor William Shatner, dijeron que estaban abrumados por el dolor.

Ahora, los científicos proponen la creación de un nuevo sistema que esperan que utilice la visión desde el espacio para transformar nuestra comprensión de la cambiante ecología de la Tierra y sus complejos sistemas.

Al combinar datos e imágenes satelitales con tecnologías locales como cámaras trampa, monitoreo acústico y códigos de barras de ADN en todos los países de la Tierra, los científicos dicen que la creación de un nuevo esquema internacional multimillonario permitiría a los países monitorear de manera efectiva la salud del planeta. . y salvaguardar el suministro de alimentos, agua y materiales para miles de millones de personas.

En 2022, los gobiernos se comprometieron a transformar su relación con la naturaleza para finales de la década. Desde detener las extinciones causadas por el comportamiento humano hasta restaurar casi un tercio de los ecosistemas degradados del planeta, los países han firmado 23 objetivos para detener el rápido declive de la vida en la Tierra.

Pero un número creciente de científicos advierte que los datos sobre la salud de los mares, los suelos, los bosques y las especies del planeta son tan defectuosos que será imposible saber si hemos logrado cumplir los objetivos acordados. A pesar de los importantes avances en el seguimiento del clima, la información sobre la biodiversidad de la Tierra es comparativamente pobre, afirman. Para superar el problema, los investigadores propusieron crear un nuevo sistema para monitorear la biosfera, similar a la forma en que los humanos monitorean el clima, “tomando el pulso al planeta” regularmente.

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La misión Copernicus Sentinel-3 capturó esta vista panorámica de la Patagonia y las Islas Malvinas (Falkland). Fotografía: ESA

Canadá, Colombia y varios países europeos se encuentran entre los países que desarrollan sus propias redes de observación de la biodiversidad – conocidos como BON – que, según los investigadores, debería combinarse en un sistema de observación global. Un sistema BON reúne datos sin procesar sobre mares, suelos, bosques y especies para brindar una visión general de la salud de la biodiversidad de una nación, que luego podría combinarse a nivel planetario.

«La incertidumbre en nuestro conocimiento sobre dónde está cambiando la biodiversidad es tan grande que incluso si cumpliéramos los objetivos, no podríamos medirlos», dice Andrew González, profesor de biología de la conservación en la Universidad McGill, coautor del estudio. . -preside GEO BON, una red global de observación de la biodiversidad que pretende hacer realidad la iniciativa.

“Ni siquiera sabríamos si alcanzamos el objetivo. No estoy seguro de que todos estén preparados para esa conclusión, pero esa es la dura realidad”, afirma. “Si no se puede medir, no se puede gestionar, como dice el refrán. Y si no puedes predecirlo, no puedes protegerlo. Estas cosas realmente importan”.

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Este año, las agencias espaciales del mundo se unirán para mejorar el seguimiento de la biodiversidad. Según los investigadores, los datos actuales tienen varias limitaciones. Análisis de 742 millones de registros de casi 375 mil especies en 2021 encontraron lagunas y distorsiones generalizadas: solo se tomaron muestras del 6,74% del planeta, siendo las altitudes elevadas y los mares profundos particularmente desconocidos. Algunas de las mayores brechas se produjeron en los trópicos, a pesar de que estas áreas albergan grandes áreas de vida. Europa, Estados Unidos, Australia y Sudáfrica representaron el 82% de todos los registros, y más de la mitad de los registros se centraron en menos del 2% de las especies conocidas.

Las lagunas de datos no se limitan a los animales. En 2023, los jardines de Kew identificó 32 “puntos oscuros” en el planeta –incluidos Fiji, Nueva Guinea y Madagascar–, que se sabe que son ricos en biodiversidad vegetal pero que tienen registros de datos deficientes. Catorce puntos oscuros estaban en Asia tropical, seis en Asia templada, nueve en América del Sur y dos en África. Hubo uno en América del Norte.

Alice Hughes, profesora asociada de la Universidad de Hong Kong, afirma que la escasa cobertura de datos significa que lugares como la República Democrática del Congo, que alberga la mayor parte de la segunda selva tropical más grande del planeta (hogar de un gran número de especies), no se conocen bien, a pesar de ser bajo una amenaza significativa. Los datos geoespaciales se pueden utilizar para monitorear la pérdida de espacio, dice Hughes, pero nuevas tecnologías como el eDNA y otros métodos han abierto nuevas formas de monitorear la salud de los ecosistemas.

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Otras técnicas, como la monitorización acústica y los códigos de barras de ADN, permiten comprender mejor los ecosistemas e identificar algunas de los millones de especies aún por descubrir. Las innovaciones en las tecnologías de escaneo permiten a los investigadores controlar un bosque entero en busca de enfermedades e identificar la distribución de especies. Pero los científicos dicen que aún queda mucho por hacer para observar los sistemas de la Tierra en su conjunto.

“Si vas al médico, no querrás que te mire y te diga 'sí, te ves saludable' o 'te ves un poco pálido'”, dice Hughes. “Toman medidas. Hay muchas maneras diferentes de utilizar estos datos, pero básicamente nos permitirían tomar el pulso al planeta”.

María Azeredo de Dornelas, profesora de biología en la Universidad de St Andrews, dice: “Necesitamos un sistema de observación más grande que nos permita medir la biodiversidad como medimos el clima. Probablemente no lo necesitemos con tanta frecuencia como el clima, pero debemos hacerlo.

“Existe potencial para hacer esto muy bien. La cooperación internacional sería necesaria porque no es el tipo de cosa que un país o incluso un continente pueda hacer. A la biodiversidad del planeta realmente no le importan las fronteras políticas”.

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