El Starship de SpaceX, el cohete más grande y potente jamás construido, fue destruido durante su regreso a la Tierra después de casi completar su tercer vuelo de prueba.

El sistema de 120 metros, que pesa alrededor de 5.000 toneladas cuando está lleno de combustible, despegó del puerto espacial Starbase de SpaceX en el Golfo de México en Boca Chica, Texas. SpaceX tiene la intención de utilizar la nave espacial para algún día transportar astronautas a la Luna y Marte.

Por primera vez, el crucero espacial voló alrededor del mundo, pero se perdió el contacto durante las etapas finales de la prueba, sólo al reingresar a la atmósfera.

SpaceX nunca tuvo la intención de recuperar la nave espacial, que minutos después se acercaba a su entrada prevista en el Océano Índico. Presumiblemente se quemó o se desmoronó durante el reingreso.

“El barco se perdió. Así que hoy no hay salpicaduras”, dijo Dan Huot de SpaceX. «Pero, una vez más, es sorprendente ver lo lejos que hemos llegado esta vez».

Elon Musk, el multimillonario fundador de SpaceX, dijo en X, su plataforma de redes sociales: «SpaceX ha recorrido un largo camino».

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Diferentes cohetes comparados con el gráfico.

Dos intentos anteriores terminaron en explosiones del propulsor de 33 motores de la nave espacial, denominado Super Heavy, y del crucero, que fue diseñado para transportar hasta 100 astronautas. Apilados juntos, son 10 metros más altos que el cohete Saturno V que envió humanos a la Luna en 1969.

El primer intento de lanzamiento de Starship duró cuatro minutos y el segundo ocho, llegando este último al espacio. El tercero duró más de 50 minutos.

SpaceX es mucho más tolerante al riesgo que la NASA y tiene una estrategia de pruebas de vuelo que apunta a llevar con frecuencia sus prototipos de naves espaciales al límite y más allá. La compañía dice que las frecuentes pruebas de vuelo proporcionarán datos valiosos que la ayudarán a diseñar y desarrollar un cohete más robusto.

«Cada una de estas pruebas de vuelo sigue siendo sólo eso: una prueba», dijo SpaceX en un comunicado antes del tercer intento de lanzamiento, en un aparente intento de gestionar las expectativas en caso de que el sistema explotara. «No se llevan a cabo en un laboratorio o en un banco de pruebas, sino que están colocando hardware de vuelo en un entorno de vuelo para maximizar el aprendizaje».

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El tercer vuelo realizó varias pruebas, incluida la apertura de una puerta de carga útil y la transferencia interna de combustible mientras estaba en el espacio.

Tanto el segmento superior como el inferior de Starship están diseñados para regresar eventualmente de manera segura a la Tierra para un aterrizaje suave, de modo que puedan reutilizarse, lo que será significativamente más barato que construir piezas completamente nuevas para cada misión.

Musk espera que Starship sea el primer paso de un viaje humano aún mayor al espacio. Dice que desarrolló Starship, anteriormente llamado BFR (que significa «gran, maldito cohete»), para que los humanos eventualmente pudieran convertirse en una «especie multiplanetaria». Para hacer esto, Musk tiene la intención de comenzar la colonización de Marte para que la humanidad pueda sobrevivir a un evento que destruya el planeta en la Tierra, como una toma de control de la IA o el impacto de un asteroide.

La NASA tiene contratado SpaceX llevar astronautas, incluida la primera mujer, a la Luna ya en 2026, aunque es probable que esa fecha se retrase. Varios otros sistemas Starship ya están en producción para futuras pruebas.

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El jefe de la NASA, Bill Nelson, felicitó a SpaceX por lo que llamó “un vuelo de prueba exitoso” en un comunicado publicado en X.

A pesar del resultado de la prueba del jueves, todo indica que Starship todavía está a una distancia considerable de estar en pleno funcionamiento.

Musk dijo que se esperaba que el cohete llevara a cabo cientos de misiones sin tripulación antes de transportar a sus primeros humanos.

Musk ya había dicho que el coste total del desarrollo de Starship podría oscilar entre 2.000 y 10.000 millones de dólares. Se estima que cada lanzamiento costará decenas de millones de dólares.

La empresa gana dinero operando cohetes más pequeños para lanzar satélites y también enviando astronautas a la Estación Espacial Internacional. Anunció planes a largo plazo para utilizar la nave espacial como transbordador espacial para viajes comerciales en la Tierra, prometiendo viajes de Londres a Tokio en menos de una hora.

AFP y Associated Press contribuyeron a este informe.

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