IEn 1986, ocurrieron dos acontecimientos catastróficos en ambos lados de la Guerra Fría que conmocionaron al mundo. El 28 de enero, 73 segundos después del despegue, el transbordador espacial estadounidense Challenger se partió en el aire, matando a los siete astronautas a bordo y traumatizando a millones de espectadores que lo veían en vivo por televisión. Tres meses después, el 26 de abril, una fusión en Chernobyl envió una nube radiactiva a través de la URSS y Europa. Dos trabajadores murieron inmediatamente y el número estimado de muertos a lo largo del tiempo oscila entre cientos y decenas de miles. Se cree que contribuyó al colapso de la Unión Soviética.

En su libro de 2019 Medianoche en Chernóbil, el escritor británico Adam Higginbotham reconstruyó este último acontecimiento con detalle forense, preparándose para el colapso y siguiendo sus consecuencias con la habilidad de un gran escritor de novelas de suspense. Es uno de los libros más exasperantemente convincentes que he leído jamás, y las escenas en las que trabajadores mal equipados se aventuran en el reactor averiado con la esperanza de contener las consecuencias están grabadas permanentemente en mi memoria.

Ahora Higginbotham se enfrenta al primer evento, y a pesar del horrible espectáculo del desastre del Challenger y el frenesí mediático que lo rodeó en ese momento –intensificado por la presencia a bordo de la carismática profesora Christa McAuliffe–, parecería el más difícil de los dos incidentes. . para convertirse en un libro de no ficción lo suficientemente tenso como para hacer que te suden las palmas de las manos.

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Por un lado, la desaparición del Challenger –aunque dañó la reputación de competencia de la NASA bajo presión y sacudió la concepción que Estados Unidos tenía de sí mismo como una nación espacial– no tuvo el poder de derribar el imperio de Chernóbil, lo que también perjudicó la causa de la energía nuclear. Por otra parte, aunque el acontecimiento clave de Chernóbil se desarrolló muy rápidamente, el peligro persistió mucho después del colapso y se extendió hasta afectar a millones de personas. El desastre del Challenger, por el contrario, terminó en segundos y, más allá del impacto sobre los astronautas y sus familias, el principal daño que siguió fue para la reputación de quienes impulsaron el lanzamiento, a pesar de ser conscientes de los fatales fallos de la tecnología. .

Luego está la gran cantidad de detalles técnicos. Medianoche en Chernóbil ha tenido su parte de análisis duros sobre cómo funcionan los reactores y fallan catastróficamente, pero esto palidece en comparación con el programa del transbordador, que tiene tantas partes móviles, cada una compleja a su manera, que un escritor tan minucioso como Higginbotham ha Trabajando doblemente para que todo sea comprensible.

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Ayuda que sea extremadamente bueno explicando las complejidades de la primera nave espacial tripulada reutilizable del mundo: la máquina más complicada de la historia, la llama, con sus propulsores de cohetes alarmantemente frágiles y su infernal rompecabezas de tejas aislantes del calor, que cubrían la superficie de el buque para evitar que se queme al volver a entrar. También ilumina el funcionamiento laberíntico de la NASA, que en la década de 1980 carecía de fondos suficientes, era asfixiantemente burocrática y, sin embargo, demasiado ambiciosa en su misión de hacer que los vuelos espaciales fueran tan rutinarios como los viajes aéreos.

La experiencia de lectura Desafiador Es un poco como despegar desde Cabo Cañaveral. El primer tramo puede ser difícil, ya que requiere todo el empuje de la prosa de Higginbotham para impulsarnos a través de los detalles técnicos e institucionales y, al mismo tiempo, familiarizarnos con un amplio elenco de personajes: desde los astronautas y las altas esferas de la NASA a lo largo de tres décadas hasta humildes ingenieros que trabajan para contratistas de todo el país. Pero luego, después de unos cientos de páginas, el peso de la exposición se desvanece y navegamos con inquietante facilidad hacia los acontecimientos del 28 de enero de 1986.

Miembros de la tripulación del Challenger: desde la izquierda, Ellison S Onizuka, Mike Smith; Christa McAuliffe, Dick Scobee, Gregory Jarvis, Judith Resnik y Ronald McNair. Fotografía: NASA/AP

El hecho de que sepamos exactamente lo que nos espera no hace que el viaje sea menos estresante, especialmente porque Higginbotham es muy hábil para dar vida a los personajes, a menudo en el espacio de un párrafo. Un jefe de la NASA es descrito como “reservado, inescrutable y maquiavélico… el Thomas Cromwell del Centro Espacial Johnson”. A medida que pasamos más tiempo con los miembros de la tripulación del Challenger, emergen sus peculiaridades y pasiones individuales. Ron McNair, uno de los primeros astronautas negros de la NASA y un talentoso músico de jazz, está decidido a retransmitirse tocando el saxofón en directo desde el espacio. La profesora de secundaria McAuliffe, que encanta a todos con su increíble entusiasmo, hace girar sin miedo un avión supersónico cuando le dan los mandos durante un vuelo de entrenamiento.

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A medida que los astronautas se vuelven más claros en la página, observamos impotentes cómo los repetidos intentos de abordar la principal debilidad del transbordador (los sellos de goma que impiden la liberación de gas caliente dentro de los propulsores del cohete) no logran resolver el problema. No fue sólo un impasse técnico; Las presiones externas sobre el programa del transbordador significaron que los altos mandos de la NASA y sus contratistas estaban dispuestos a ignorar las advertencias para cumplir con el cronograma. El relato de Higginbotham sobre una reunión de emergencia celebrada el 27 de enero sobre el efecto paralizante de las bajas temperaturas en las focas lo demuestra con sorprendente detalle.

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Como en el caso de Chernóbil, la culpa también la tienen los políticos que presionaron el programa y destruyeron sus presupuestos. Los medios de comunicación, que acosaron a los astronautas antes del lanzamiento y a sus afligidas familias después, también fueron atacados. Pero ésta es principalmente una historia de malversación corporativa e institucional, y los ecos del desastre de 1986 –la reducción de costos y la supresión de las preocupaciones de seguridad– pueden sentirse en la crisis que actualmente afecta al fabricante de aviones Boeing.

Lo último de Higginbotham puede carecer del pulso radiactivo febril y del vasto alcance dramático de Medianoche en Chernóbilpero una vez que superes los obstáculos iniciales, seguirá siendo un viaje increíble.

  • Challenger: una historia real de heroísmo y desastre en el borde del espacio de Adam Higginbotham es una publicación de Viking (£ 25). para apoyar el guardián Es Observador pide tu copia en Librería Guardian. con. Se pueden aplicar tarifas de envío

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