Los científicos han modificado genéticamente un pariente cercano de la planta del tabaco para bombear los nutrientes que se encuentran en la leche materna humana.

Según el equipo detrás del trabajo, la tecnología podría allanar el camino para una fórmula infantil que reproduzca más fielmente los beneficios para la salud de la lactancia materna. El estudio demostró que los productos genéticamente modificados Nicotiana benthamiana podría producir azúcares complejos llamados oligosacáridos de la leche humana (HMO), que estimulan las bacterias intestinales saludables y tienen beneficios para el sistema inmunológico de los niños.

El Dr. Patrick Shih, biólogo vegetal y microbiano que dirigió el trabajo en la Universidad de California, Berkeley, dijo: “Imagínese poder producir todos los oligosacáridos de la leche humana en una sola planta. Así que simplemente podrías moler esa planta, extraer todos los oligosacáridos simultáneamente y agregarlos directamente a la fórmula infantil. Habría muchos desafíos en la implementación y comercialización, pero este es el gran objetivo que estamos tratando de lograr”.

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La leche materna contiene alrededor de 200 HMO diferentes y son el tercer componente sólido más abundante de la leche humana. Son indigeribles para el lactante, pero sirven de alimento a las bacterias que colonizan el intestino durante las primeras semanas de vida. Al promover bacterias intestinales saludables, existe evidencia de que los HMO reducen el riesgo de infecciones virales y bacterianas y pueden tener otros beneficios para la salud.

Actualmente, se puede fabricar una pequeña cantidad de HMO utilizando E. coli bacterias y los principales fabricantes están empezando a incorporarlas como ingrediente. Pero muchos HMO siguen siendo difíciles o imposibles de producir de esta manera, y aislar las moléculas beneficiosas de otros subproductos tóxicos es un proceso costoso, por lo que sólo un número limitado de fórmulas para bebés los incluyen.

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En el último estudio, publicado en la revista Comida natural, los científicos han reprogramado la maquinaria de producción de azúcar de las plantas, responsable de unir los azúcares simples, llamados monosacáridos, en las vastas cadenas de cadenas ramificadas que forman los azúcares complejos. Los científicos insertaron genes diseñados para producir enzimas específicas necesarias para ensamblar azúcares básicos en una variedad de HMO. Las plantas genéticamente modificadas han producido 11 HMO conocidos.

«Producimos los tres grupos principales de oligosacáridos de la leche humana», dijo Shih. «Que yo sepa, nadie ha demostrado nunca que sería posible formar estos tres grupos simultáneamente en un solo organismo».

Esto incluía un compuesto llamado LNFP1, que estaba asociado Los bebés tienen menos infecciones, pero no se pueden producir en grandes cantidades mediante métodos de fermentación microbiana. Shih y sus colegas dijeron que el enfoque podría conducir a fórmulas más saludables y asequibles para los bebés, o leches vegetales no lácteas más nutritivas para los adultos. Otros equipos científicos están investigando el potencial de Medicamentos basados ​​en HMO.

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Shih dijo: “Esto podría permitir no sólo mejorar las leches de origen vegetal para los bebés, sino también para muchas otras facetas de la dieta y la salud de los adultos. Alguna vez las plantas fueron diseñadas para producir aceites y ácidos grasos que son mejores para la salud. Estas son sólo algunas de una lista cada vez mayor de formas en que podemos comenzar a fabricar plantas diseñadas a medida para mejorar la salud humana”.

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