Los altos niveles de inteligencia de los orangutanes han sido reconocidos desde hace mucho tiempo, en parte debido a sus habilidades prácticas, como usar herramientas para romper nueces y buscar insectos. Pero una nueva investigación sugiere que el primate tiene otra habilidad útil en su repertorio: la aplicación de hierbas medicinales.

Los investigadores dicen que observaron a un orangután macho de Sumatra tratando una herida facial abierta con savia y hojas masticadas de una planta conocida por tener propiedades antiinflamatorias y analgésicas.

No es la primera vez que se ve a animales salvajes automedicándose: entre otros ejemplos, se ha visto a orangutanes en Borneo frotándose brazos y piernas con hojas masticadas de una planta utilizada por los humanos para tratar el dolor muscular, mientras que se ha registrado a chimpancés masticar plantas. Conocido por tratar infecciones por gusanos y aplicar insectos a las heridas.

Sin embargo, el nuevo descubrimiento es la primera vez que se observa a un animal salvaje tratando heridas abiertas con una sustancia que se sabe que tiene propiedades medicinales.

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“En el caso del chimpancé utilizaron insectos y lamentablemente nunca se descubrió si estos insectos realmente favorecen la cicatrización de heridas. Mientras que en nuestro caso, el orangután usó la planta, y esta planta tiene propiedades médicas conocidas”, dijo la Dra. Caroline Schuppli, autora principal de la investigación con sede en el Instituto Max Planck para el Comportamiento Animal en Alemania.

El equipo dice que los hallazgos ofrecen información sobre los orígenes del tratamiento de heridas humanas, cuyo tratamiento se mencionó por primera vez en un manuscrito médico que data del año 2200 a.C.

«Esto definitivamente muestra que estas habilidades cognitivas básicas que se necesitan para desarrollar un comportamiento como este… probablemente estaban presentes en la época de nuestro último ancestro común», dijo Schuppli. «Así que se remonta a muy, muy lejos».

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Escribiendo en la revista Scientific ReportsSchuppli y sus colegas informan cómo hicieron el descubrimiento mientras trabajaban en un área de investigación de un bosque tropical protegido en Indonesia.

Hojas Fibraurea tinctoria Variedad de enredaderas. Fotografía: Saidi Agam/Projeto Suaq/PA

El equipo describe cómo, mientras rastreaban a un orangután macho de Sumatra llamado Rakus, notaron que tenía una herida reciente en la cara, probablemente el resultado de una pelea con otro macho. Tres días después, se vio a Rakus alimentándose del tallo y las hojas de Fibraurea tinctoria – un tipo de enredadera trepadora.

Luego hizo algo inesperado.

«Trece minutos después de que Rakus comenzara a alimentarse de la vid, comenzó a masticar las hojas sin tragarlas y a usar los dedos para aplicar el jugo de la planta de su boca directamente a la herida facial», escriben los investigadores.

Rakus no sólo repitió las acciones, sino que poco después frotó toda la herida con las hojas masticadas hasta cubrirla por completo. Cinco días después, la herida facial se cerró, pero a las pocas semanas sanó, dejando solo una pequeña cicatriz.

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El equipo afirma que se sabe que la planta utilizada por Rakus contiene sustancias con propiedades antibacterianas, antiinflamatorias, antifúngicas, antioxidantes, analgésicas y anticancerígenas, entre otros atributos, mientras que esta y especies de lianas relacionadas se utilizan en la medicina tradicional “para tratar diversas enfermedades”. , como la disentería, la diabetes y la malaria”.

Aún no está claro si Rakus descubrió el proceso por su cuenta o lo aprendió de otro orangután, aunque no se ha observado en ningún otro individuo.

Schuppli añadió que Rakus parece haber utilizado la planta intencionadamente.

«Esto demuestra que, hasta cierto punto, tiene las capacidades cognitivas necesarias para tratar la herida con algunas plantas clínicamente activas», dijo. «Pero realmente no sabemos cuánto entiende».

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