Peter McGuffin, fallecido a los 74 años, mostró la importancia de intentar establecer cómo los factores genéticos y no genéticos actúan juntos para predisponer a las personas a los trastornos psiquiátricos: la llamada interacción gen-ambiente. También fue uno de los primeros en ver el potencial de la revolución del ADN para comprender los trastornos psiquiátricos, y su trabajo sentó las bases para la aplicación de la genómica a la psiquiatría.

Antes se suponía que la depresión podía dividirse en dos formas: una resultante de circunstancias adversas (depresión reactiva) y otra resultante de factores intrínsecos como el riesgo genético (depresión endógena).

Trabajando en el Instituto de Psiquiatría de Londres durante la década de 1980, Peter demostró que éste no es el caso y que las circunstancias adversas y los riesgos genéticos a menudo se combinan para aumentar la probabilidad de depresión.

Estos hallazgos han implicado que los tratamientos biológicos como los antidepresivos, así como los enfoques de prevención y tratamiento basados ​​en reducir la exposición o el impacto de circunstancias adversas, probablemente sean ampliamente aplicables a la depresión.

También descubrió que las circunstancias adversas, como la depresión, tendían a ser hereditarias. En trabajos posteriores en Cardiff, él y su esposa, Anne Farmer, una psiquiatra académica con quien ha publicado muchos artículos, demostraron que la explicación de esto es compleja y que los eventos adversos reflejan una combinación de un estilo de vida propenso al riesgo, una propensión a -percibir las adversidades y la tendencia a que los eventos adversos sean compartidos por los miembros de la familia. Esto señaló la necesidad de una disección mucho más cuidadosa de la interacción gen-ambiente.

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Los diagnósticos psiquiátricos se realizan en gran medida basándose en síntomas y signos clínicos y no en investigaciones especiales como escáneres cerebrales o análisis de sangre. Sin embargo, se creía ampliamente que diferentes diagnósticos identificaban diferentes condiciones.

El trabajo de Peter con gemelos en la década de 1990 cuestionó esta conclusión cuando demostró que los componentes genéticos de la esquizofrenia y el trastorno bipolar se superponen, y que existen componentes específicos de cada síndrome.

Más tarde observó un patrón similar de componentes genéticos compartidos y específicos en el trastorno bipolar y la depresión mayor. Estos hallazgos fueron de los primeros en señalar la opinión ahora ampliamente extendida de que nuestros enfoques de diagnóstico actuales no definen trastornos distintos y que necesitamos mejores formas de definir las enfermedades mentales graves.

Hasta la década de 1990, la investigación sobre las causas de las afecciones psiquiátricas infantiles se centraba principalmente en factores sociales y psicológicos. Peter llevó a cabo una investigación influyente, utilizando nuevamente estudios de gemelos, que demostraron la necesidad adicional de considerar factores biológicos y particularmente genéticos.

Demostró que los genes influyen en la aparición de síntomas depresivos en los niños, pero que los efectos genéticos, aunque particularmente importantes en la adolescencia, son mucho menos importantes en los niños más pequeños. También dirigió algunos de los primeros estudios que demostraron la heredabilidad del TDAH, allanando el camino para trabajos genómicos posteriores que identificaran factores de riesgo genéticos específicos.

Nacido en Belfast, Peter era el mayor de tres hijos de Martha (de soltera Burnison) y William McGuffin, un oficial de la marina mercante. Cuando William fue nombrado piloto de Trinity House para el puerto de Southampton en 1959, se mudaron a la Isla de Wight. De la escuela primaria de Sandown pasó a la facultad de medicina de la Universidad de Leeds, donde conoció a Anne. Se casaron en 1972, año en que se graduó.

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En su formación posterior se interesó por la genética y, como médico junior, llevó a cabo, junto con Anne, un estudio de marcadores genéticos de la esquizofrenia que sugerían una asociación con el sistema HLA, descubrimiento confirmado posteriormente por estudios genómicos.

Completó su formación como psiquiatra en el hospital Maudsley de Londres, recibió una beca del Consejo de Investigación Médica para estudiar genética y posteriormente se convirtió en investigador clínico senior del MRC en el Instituto de Psiquiatría (ahora Instituto de Psiquiatría, Psicología y Neurociencia y parte de King's College de Londres).

Fue nombrado catedrático de Medicina Psicológica en la Facultad de Medicina de la Universidad de Gales, Cardiff (ahora parte de la Universidad de Cardiff) en 1987, cargo que ocupó hasta 1998, cuando lo sucedí. Durante este período, sentó las bases para que Cardiff se convirtiera en un centro de excelencia en genética psiquiátrica y formó a varios investigadores jóvenes que harían importantes contribuciones en esta área.

Mientras estuvo en Cardiff fue uno de los fundadores de la Sociedad Internacional de Genética Psiquiátrica y su segundo presidente. Rápidamente se dio cuenta de que la aplicación de la genómica requeriría una colaboración internacional a gran escala y estableció un programa de la Fundación Europea para la Ciencia para reunir la investigación en genética psiquiátrica en toda Europa en los años 1980 y 1990, que sigue teniendo éxito en la actualidad.

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Desde Cardiff dirigió el Centro de Investigación de Psiquiatría del Desarrollo y Genética Social (SGDP) del MRC en Londres.

Esto era totalmente apropiado, ya que sus primeros trabajos sobre la depresión habían sido un gran estímulo para la creación de este centro, cuyo objetivo es integrar la genética con la investigación social y del desarrollo. Dirigió el SGDP con gran distinción, desarrollando un entorno de apoyo y alentador que permitió que brillaran sus numerosas estrellas, al mismo tiempo que desarrollaba las carreras de numerosos estudiantes y científicos jóvenes.

El SGDP se expandió bajo su liderazgo, logrando reconocimiento internacional por su excelencia en investigación psiquiátrica multidisciplinaria, y Peter logró recaudar fondos para un nuevo edificio que lo albergara.

Sus habilidades como administrador fueron reconocidas con su nombramiento, en 2007, como rector del Instituto de Psiquiatría, cargo que ocupó durante tres años, durante los cuales rescató al IOP de una crisis financiera. A pesar de todo esto, siguió siendo un investigador productivo: se jubiló como director del SGDP en 2012 y como psiquiatra consultor en 2014. Dos años más tarde fue nombrado CBE.

Le sobreviven Anne, sus tres hijos, Catrina, Liam y Lucy, y cinco nietos.

Peter McGuffin, psiquiatra y genetista, nacido el 14 de febrero de 1949; murió el 30 de enero de 2024

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