Los científicos de un instituto oncológico recientemente inaugurado en la Universidad de Cambridge han comenzado a trabajar para identificar cambios en las células muchos años antes de que se conviertan en tumores. La investigación debería ayudar a idear formas radicalmente nuevas de tratar el cáncer, afirman.

oh Instituto de Cáncer Temprano – que acaba de recibir 11 millones de libras de un donante anónimo – se centra en encontrar formas de combatir los tumores antes de que produzcan síntomas. La investigación explorará hallazgos recientes que han demostrado que muchas personas desarrollan condiciones precancerosas que permanecen latentes durante largos períodos.

«La latencia hasta el desarrollo del cáncer puede durar años, a veces una o dos décadas, antes de que la enfermedad se manifieste abruptamente en los pacientes», afirmó la profesora Rebecca Fitzgerald, directora del instituto.

“Entonces los médicos descubren que están luchando por tratar un tumor que, a estas alturas, ya se ha extendido por todo el cuerpo del paciente. Necesitamos un enfoque diferente, uno que pueda detectar tempranamente a alguien con riesgo de cáncer, mediante pruebas que puedan aplicarse a un gran número de personas”.

Un ejemplo de esto es el citoesponja – una esponja atada a una cuerda – que fue desarrollada por Fitzgerald y su equipo. Se traga como una pastilla, se expande en el estómago hasta formar una esponja y luego se sube por la garganta, recogiendo células del esófago en el camino. Las células que contienen una proteína llamada TFF3, que sólo se encuentra en las células precancerosas, proporcionan una advertencia temprana de que un paciente está en riesgo de sufrir cáncer de esófago y necesita ser monitoreado. Lo más importante es que esta prueba se puede realizar de forma sencilla y a gran escala.

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Esto contrasta con los enfoques actuales para otros tipos de cáncer, añadió Fitzgerald. “Actualmente estamos detectando tarde muchos cánceres y tenemos que desarrollar medicamentos, que son cada vez más caros. A menudo alargamos la vida unas pocas semanas a un coste de decenas de miles de libras. Necesitamos mirar esto desde una perspectiva diferente”.

Un enfoque adoptado por el instituto (que pasará a llamarse Instituto de Cáncer Temprano Li Ka-shing en honor al filántropo de Hong Kong que apoyó otras investigaciones sobre el cáncer en Cambridge) se centra en muestras de sangre. Estas muestras, proporcionadas por mujeres como parte de servicios anteriores de detección de cáncer de ovario y conservadas en almacenes especiales, ahora han sido reutilizadas por el instituto. «Tenemos alrededor de 200.000 muestras de este tipo y son una mina de oro», afirmó Jamie Blundell, líder del grupo de investigación del instituto.

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Utilizando estas muestras, los investigadores identificaron cambios que diferencian a los donantes a quienes luego se les diagnosticó cáncer de sangre 10 o incluso 20 años después de proporcionar las muestras de aquellos que no desarrollaron tales afecciones.

«Estamos descubriendo que hay cambios genéticos claros en la sangre de una persona más de una década antes de que comience a mostrar síntomas de leucemia», dijo Blundell. «Esto demuestra que existe una larga ventana de oportunidades que se puede aprovechar para intervenir y administrar tratamientos que reduzcan las posibilidades de contraer cáncer».

Los cánceres crecen por etapas y, al detectar aquellos con células que han dado un primer paso en esta escalera, debería ser posible bloquear o dificultar futuros desarrollos. El punto crucial es que, en esta etapa temprana, hay tiempo para que los médicos actúen y eviten tener que lidiar con un cáncer en una etapa avanzada, cuando ya se ha extendido.

Harveer Dev, otro líder del grupo, que investigó a hombres a quienes se les extirpó la próstata, está adoptando una estrategia similar. Su equipo ahora está desarrollando biomarcadores que proporcionarán mejores formas de identificar a quienes tienen probabilidades de sufrir malos resultados a causa del cáncer de próstata, uno de los tumores más comunes en el Reino Unido.

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«Nuestros datos piloto sugieren que estas pruebas podrían ser mucho mejores que las pruebas de PSA existentes y serán cruciales para detectar personas con cáncer de próstata que probablemente progrese», dijo Dev.

La identificación de personas con riesgo de cáncer (por ejemplo, personas de familias que tienen una predisposición hereditaria a sufrir tumores) será una parte clave de la estrategia del instituto. Además, se centrará en encontrar formas de reducir los riesgos de cáncer, así como en garantizar que los tratamientos puedan administrarse ampliamente.

Una mujer, de unos 80 años, decidió dejar la universidad por £1 millón para dedicarse a la investigación del cáncer, dijo Fitzgerald. “Sin embargo, vivió hasta los 100 años y murió recientemente, por lo que acabamos de recibir esta donación. Queremos entender qué causa que algunas personas vivan hasta una edad muy avanzada mientras que otras padecen cáncer, para que más personas puedan vivir tanto tiempo como ella”.

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