Los perros entienden lo que significan ciertas palabras, según investigadores que monitorearon la actividad cerebral de perros voluntarios mientras les mostraban pelotas, pantuflas, collares y otros aspectos destacados del mundo canino doméstico.

El descubrimiento sugiere que el cerebro del perro puede ir más allá de órdenes como «siéntate» y «traer» y «walkies» que provocan frenesí para comprender la esencia de los sustantivos, o al menos aquellos que se refieren a elementos que cuidan a los animales.

«Creo que esta habilidad existe en todos los perros», dijo Marianna Boros, quien ayudó a organizar los experimentos en la Universidad Eötvös Loránd en Hungría. «Cambia nuestra comprensión de la evolución del lenguaje y nuestra noción de lo que es exclusivamente humano».

Los científicos han estado fascinados durante mucho tiempo por la posibilidad de que los perros realmente aprendan el significado de las palabras y han acumulado algunas pruebas para respaldar la sospecha. A investigación en 2022 descubrió que los dueños de perros creían que sus compañeros peludos respondían entre 15 y 215 palabras.

En 2011 surgieron pruebas más directas de la capacidad cognitiva canina, cuando psicólogos de Carolina del Sur informaron que, después de tres años de entrenamiento intensivo, un border collie llamado Chaser había aprendió los nombres de más de 1.000 objetosincluidos 800 juguetes de tela, 116 pelotas y 26 frisbees.

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Sin embargo, los estudios han revelado poco sobre lo que sucede en el cerebro canino cuando procesa palabras. Para profundizar en el misterio, Boros y sus colegas invitaron a 18 dueños de perros a llevar a sus mascotas al laboratorio junto con cinco objetos que los animales conocían bien. Esto incluía pelotas, pantuflas, frisbees, juguetes de goma, correas y otros artículos.

En el laboratorio, se pidió a los propietarios que dijeran palabras para referirse a los objetos antes de mostrarle al perro el objeto correcto o uno diferente. Por ejemplo, un propietario podría decir «Mira, aquí está la pelota», pero en lugar de eso sostener un frisbee. Los experimentos se repitieron varias veces con objetos coincidentes y no coincidentes.

Durante las pruebas, los investigadores controlaron la actividad cerebral de los perros mediante electroencefalografía no invasiva o EEG. Los rastros revelaron diferentes patrones de actividad cuando los objetos coincidían o entraban en conflicto con las palabras pronunciadas por el propietario. La diferencia en los rasgos fue más pronunciada en las palabras que los dueños creían que sus perros conocían mejor.

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Se observaron señales similares en las grabaciones de EEG cuando los humanos realizaron las pruebas y se interpretaron como personas que entendían una palabra lo suficientemente bien como para formar una representación mental que fue confirmada o confundida por el objeto que se les mostró más tarde.

Escritura en biología actualLos científicos dicen que los resultados «proporcionan la primera evidencia neuronal del conocimiento de palabras objeto en un animal no humano».

Boros enfatizó que no estaba afirmando que los perros entendieran las palabras tan bien como los humanos. Se necesitará más trabajo para comprender, por ejemplo, si los perros pueden generalizar la forma en que los humanos aprenden a hacerlo cuando son niños, y para comprender que la palabra «pelota» no tiene por qué referirse a una esfera específica, esponjosa y muy masticada. .

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El estudio plantea la cuestión de por qué, si los perros entienden ciertos sustantivos, muchos de ellos no lo demuestran. Una posibilidad es que un perro sepa a qué se refiere una palabra pero no se moleste en actuar en consecuencia. “A mi perro sólo le importa la pelota”, dijo Boros. “Si le llevo otro juguete, no le importa en absoluto”.

La Dra. Holly Root-Gutteridge, investigadora postdoctoral de la Universidad de Lincoln que no participó en el estudio, calificó el trabajo de «fascinante».

«Es particularmente interesante porque creo que es poco probable que haya comenzado durante la domesticación, por lo que podría estar muy extendido entre los mamíferos», dijo. “Esto es muy interesante en sí mismo, ya que arroja nueva luz sobre la evolución del lenguaje.

“Podría ser que a los perros no les importe lo suficiente el juego de 'buscar esto específico' como para jugar con la forma en que los hemos estado entrenando y probando hasta ahora. Es posible que su perro entienda lo que está diciendo pero decida no actuar”.

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