Los oleoductos y gasoductos en descomposición que colapsan en el Mar del Norte podrían liberar grandes volúmenes de venenos como mercurio, plomo radiactivo y polonio-210, famoso por su papel en el envenenamiento del desertor ruso Alexander Litvinenko, advierten los científicos.

El mercurio, un elemento extremadamente tóxico, se encuentra naturalmente en el petróleo y el gas. Se adhiere al interior de las tuberías y se acumula con el tiempo, siendo liberado al mar cuando la tubería se corroe.

Algo de metilmercurio, la forma más tóxica del metal, se libera de las tuberías, aunque se pueden convertir otras formas en él. El convenio internacional de Minamata sobre el mercurio establece que niveles elevados en delfines, ballenas y focas pueden provocar “fallos reproductivos, cambios de comportamiento e incluso la muerte”. Las aves marinas y los grandes peces depredadores, como el atún y el pez espada, también son particularmente vulnerables.

Lhiam Paton, investigador del Instituto de Química Analítica de la Universidad de Graz, quien dio la alarma sobre la contaminación por mercurio, dijo a The Guardian y Watershed Investigations que “incluso un pequeño aumento en los niveles de mercurio en el mar tendrá un impacto dramático en los animales en el mar.” en la cima de la cadena alimentaria”.

Hay alrededor de 27.000 kilómetros (16.800 millas) de gasoductos en el Mar del Norte, y los científicos predicen que la cantidad de metal en el mar podría aumentar entre un 3% y un 160% con respecto a los niveles existentes. En algunos países, como Australia, las empresas están obligadas a retirarlos cuando el pozo petrolero deja de funcionar. Pero en el Mar del Norte las empresas pueden dejar que se pudran.

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Paton, cuyo trabajo fue publicado en el Journal of Hazardous Materials, dijo: “Las tuberías dejadas en el fondo del mar podrían atrapar cantidades considerables de mercurio que está esperando ser liberado en el ambiente marino local si las tuberías se corroen a medida que avanzan. son después del desmantelamiento. No hay forma de predecir el impacto de esto en este momento, pero sabemos que la bioacumulación de mercurio en la cadena alimentaria marina ya es dramática y un aumento en las concentraciones de mercurio en los océanos solo tendrá desventajas”.

Los efectos sobre la vida silvestre y las cadenas alimentarias dependerán de la forma del mercurio liberado por las tuberías en descomposición, y algunas formas tienen muchas menos probabilidades de ser absorbidas por la vida marina que otras. Según el Dr. Darren Koppel, científico investigador del Instituto Australiano de Ciencias Marinas, es poco probable que todo el mercurio liberado por una tubería corroída acabe en el agua de mar. «Es más probable que el mercurio se divida entre los sedimentos, el agua, la biota y la atmósfera, aumentando el ciclo global del mercurio».

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“Todavía necesitamos comprender hasta qué punto se deben limpiar las tuberías de mercurio para garantizar que no habrá impactos a largo plazo en el medio marino. Esto requiere investigaciones que investiguen el destino a largo plazo del mercurio si se deja en tuberías contaminadas y las condiciones que resultarán en que el mercurio termine en las cadenas alimentarias”, dijo Koppel.

El mercurio no es la única sustancia que preocupa a los científicos. El Dr. Tom Cresswell, de la Organización de Ciencia y Tecnología Nuclear de Australia, también está investigando los impactos de los materiales radiactivos naturales presentes en algunos yacimientos de petróleo y gas de aguas profundas. Los radionucleidos naturales, como el radio disuelto, se pueden extraer con fluidos de petróleo y gas, acumulándose potencialmente en forma de incrustaciones dentro de los oleoductos submarinos.

«El radio se descompondrá físicamente en plomo radiactivo (210Pb) y polonio (210Po), que pueden ser absorbidos por organismos marinos y pueden representar un riesgo radiológico para estos organismos», dijo Cresswell, quien pidió más investigación.

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Hugo Tagholm, director ejecutivo de Oceana Reino Unido, describió el problema como “otro ejemplo más del daño extremo que los proyectos de petróleo y gas infligen a la vida marina. El mercurio es una toxina dañina que se acumula en el cerebro de los animales (causando daños a todo el sistema nervioso) y puede ser mortal”.

En enero, la Autoridad de Transición del Mar del Norte anunció que se habían ofrecido 24 nuevas licencias de petróleo y gas a empresas como Shell, Equinor, BP, Total y Neo en la última ronda de licencias.

El Reino Unido es signatario del Convenio de Minamata, un acuerdo que tiene como objetivo combatir la contaminación por mercurio, que lleva el nombre de la ciudad japonesa de Minamata, que sufrió intoxicación por mercurio procedente de aguas residuales industriales. Contaminó pescados y mariscos de la bahía, matando a muchas personas que comían mariscos locales e incapacitando gravemente a otros.

Monika Stankiewicz, de la secretaría del convenio de Minamata, dijo: “Es difícil predecir qué sucedería, especialmente a largo plazo, si se liberaran al medio ambiente grandes cantidades de mercurio atrapado en gasoductos fuera de servicio. La rica biodiversidad del Mar del Norte y los millones de personas que dependen de ella estarían en mayor riesgo”.

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Ricky Thomson, gerente de desmantelamiento de Offshore Energies UK, dijo que la industria asumió toda la responsabilidad de cumplir con sus obligaciones bajo las regulaciones nacionales e internacionales y que todos los programas de desmantelamiento consideran el impacto ambiental antes de llevar a cabo las operaciones.

“A lo largo del programa de desmantelamiento, los operadores solicitarán una serie de licencias y autorizaciones del regulador ambiental marino Opred, para lo cual el operador debe considerar cualquier riesgo potencial para el medio ambiente y las medidas de mitigación adecuadas.

«Según las regulaciones actuales, y cuando la infraestructura no se puede eliminar por completo, el enfoque final para el desmantelamiento implica un proceso de evaluación comparativa que considera factores ambientales, sociales, de seguridad, técnicos y económicos para garantizar que la decisión equilibre todos estos aspectos».

Opred es parte del Departamento de Seguridad Energética y Net Zero (DESNZ). Un portavoz del departamento dijo: “No reconocemos las conclusiones extraídas de este informe que ignora el mantenimiento rutinario realizado en todos los oleoductos y gasoductos. El mercurio y otras sustancias nocivas se mantienen al mínimo durante la vida útil de los oleoductos y gasoductos, y los operadores monitorean periódicamente los niveles de corrosión”.

«Antes de desmantelar los yacimientos de petróleo y gas, el contenido de un oleoducto también se lava y se llena con agua de mar para mantener los contaminantes al mínimo».

En respuesta a la declaración de DESNZ, Paton dijo que “no es razonable suponer que el lavado con agua de mar resolverá ningún problema. Si el agua se deposita de nuevo en el mar, es probable que aumente el riesgo de contaminación. Si toda esta agua utilizada para lavar kilómetros de tuberías se trata de alguna manera para eliminar el mercurio, entonces debería haber evidencia de que se ha eliminado todo el mercurio de las paredes de la tubería. La necesidad de transparencia, colaboración y más investigación es clara”.

Actualmente hay instalados alrededor de 1,3 millones de kilómetros de oleoductos y gasoductos en todo el mundo.

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