Después de alcanzar fama mundial a través de varias películas y programas de televisión exitosos, lo que le llevó a tener una estrella en el Paseo de la Fama de Hollywood, la rana Kermit recibió otro premio: un fósil de 270 millones de años que lleva su nombre.

Los científicos han descubierto una especie con un antiguo ancestro anfibio, al que llamaron Kermitops libres por su parecido con la estrella verde brillante de The Muppet Show.

Se cree que estas criaturas prehistóricas se encuentran entre los primeros anfibios verdaderos y representan un paso evolutivo clave en la transición de la vida del agua a la tierra.

El cráneo fósil de Kermitops (izquierda) junto a un cráneo de rana moderno. Fotografía: Bretaña M Hance/PA

El espécimen fue descubierto hace cuatro décadas en una zona de Texas, EE.UU., conocida como Red Beds, pero permaneció sin examinar en la colección de fósiles del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian.

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Calvin So, estudiante de doctorado en la Universidad George Washington en Washington DC, dijo: “Usar el nombre Kermit tiene implicaciones significativas sobre cómo podemos cerrar la brecha entre la ciencia que realizan los paleontólogos en los museos y el público en general.

«Dado que este animal es un pariente lejano de los anfibios actuales, y Kermit es un ícono de los anfibios modernos, era el nombre perfecto para él».

El fósil fue finalmente recogido en 2021 por el Dr. Arjan Mann, paleontólogo del museo, quien lo describió como un “cráneo muy bien conservado y casi completamente preparado”.

Los científicos analizaron los restos del cráneo fosilizado de una pulgada de largo con grandes cuencas oculares ovaladas.

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Mann y su protegido, So, identificaron el fósil como un temnospondilo, un grupo diverso de antiguos parientes de anfibios que vivieron hace entre 360 ​​y 200 millones de años.

El análisis del cráneo reveló lo que los investigadores describieron como una “mezcla de características”, diferentes de las características observadas en los cráneos de los tetrápodos más antiguos, los cuatro ancestros de los anfibios y otros vertebrados vivos.

Dijeron que la región del cráneo detrás de los ojos de Kermitops era mucho más corta que su hocico alargado y curvo.

Dijeron que estas proporciones del cráneo, que probablemente se parecían a las de una salamandra robusta, habrían ayudado a Kermitops a capturar pequeños insectos parecidos a larvas.

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El antiguo registro fósil de anfibios y sus ancestros es escaso, lo que dificulta comprender los orígenes de las ranas, las salamandras y sus parientes.

Aunque aún no se ha descubierto un fósil similar a la ex esposa de Kermit, Miss Piggy, los investigadores dijeron que Kermitops ofrece pistas para cerrar esta «enorme brecha fósil».

Mann dijo: “Esta es un área de investigación activa en la que muchos más paleontólogos deben profundizar nuevamente. La paleontología siempre trata sobre algo más que dinosaurios, y hay muchas historias y misterios evolutivos interesantes que aún esperan ser respondidos”.

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