Puede parecer una tontería, pero los sonidos peculiares que hacen los bebés pueden ser un intento de practicar el control vocal necesario para el habla, han sugerido los investigadores.

Un estudio que analizó los sonidos emitidos por los bebés durante el primer año de vida encontró que los chillidos y gruñidos tienden a ocurrir en grupos.

El Dr. Hyunjoo Yoo, primer autor de la investigación de la Universidad de Alabama, dijo que el trabajo podría tener implicaciones importantes. «Una de las principales razones de nuestra búsqueda de la cuestión de la agrupación es que podría resultar un marcador útil en la detección de trastornos de la comunicación», dijo.

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El doctor Ed Donnellan, de la Universidad de Warwick, que no participó en la investigación, dijo que el estudio confirma que los bebés juegan deliberadamente con los ruidos vocales que pueden hacer, produciendo ciertos tipos de vocalizaciones en grupos a voluntad.

«Aunque los ruidos observados (chirridos y gruñidos) no son necesariamente los que utilizamos en el lenguaje, este juego puede permitir a los bebés desarrollar control sobre los sonidos que hacen, lo cual es crucial para el lenguaje hablado posterior», añadió.

Escribiendo en el periódico Plos OneYoo y sus colegas informan cómo estudiaron a 130 bebés a través de grabaciones caseras realizadas cada mes desde el nacimiento por sus cuidadores.

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El equipo seleccionó al azar 21 segmentos de cinco minutos de cada grabación y los analizó en busca de gritos, gruñidos y sonidos de vocales conocidos como vocantes.

Después de excluir los casos en los que, por ejemplo, el bebé estaba durmiendo, el equipo se quedó con 15.774 segmentos de 1.104 grabaciones, y más del 60% de las grabaciones mostraban grupos de chillidos o gruñidos en relación con los vocalistas.

«No hubo un solo bebé que, al evaluar todas las grabaciones disponibles del bebé, no tuviera un caso significativo de agrupación de chillidos o gruñidos», añade el equipo.

La agrupación se observó en los seis grupos de edad, desde el nacimiento hasta los 13 meses, lo que sugiere que algún mecanismo de exploración vocal está presente desde el comienzo de la vida. Sin embargo, el grupo de edad de 3 a 4 meses tuvo los valores medios más bajos para la agrupación de chillidos y gruñidos, un hallazgo inesperado dado que tradicionalmente se considera que este período está asociado con el inicio del juego vocal.

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El equipo dice que también fue sorprendente que, a diferencia de los grupos de gruñidos, se encontraran proporciones más altas de grupos de chillidos después de los cinco meses de edad, algo que los investigadores sugieren que puede estar relacionado con el desarrollo del control sobre las cuerdas vocales.

Yoo añadió que informes anteriores sugerían que al imitar esos sonidos, los cuidadores podrían ayudar a ampliar los repertorios vocales y la protoconversación de los niños.

«Por lo tanto, parece lógico que beneficiaría a los bebés si los cuidadores intentaran responder de manera contingente e interactuar más con sus bebés imitando llantos, llamadas y gruñidos», dijo.

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