Flotando boca arriba en las aguas de la Bahía de Monterey, California, una nutria marina recoge un animal con caparazón y lo golpea contra una roca en su pecho para abrir la presa.

Este comportamiento, documentado en imágenes del investigador Chris Law, se observa en relativamente pocos animales y permite a la nutria acceder a la comida sin dañar sus dientes. Un nuevo estudio, que se publicará el viernes en la revista Science, arroja luz sobre las tácticas de las especies en peligro de extinción.

Los investigadores han descubierto que cuando hay una disminución en sus fuentes de alimento preferidas, como el abulón y los erizos de mar, las nutrias marinas que utilizan herramientas pueden consumir presas más grandes, como cangrejos y almejas, y reducir las lesiones dentales. Según el estudio, la mayoría de las nutrias marinas que hacen esto son hembras. Esto probablemente se debe a que las herramientas les permiten superar un tamaño corporal más pequeño y una capacidad de mordida más débil para satisfacer las demandas calóricas, dijo Law, investigador postdoctoral de la Universidad de Texas en Austin, quien dirigió el estudio.

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Una larga nutria marrón deslizándose sobre su espalda sobre agua azul oscuro perfectamente lisa, levantando una roca del tamaño de medio puño y golpeándola contra una roca más grande en equilibrio sobre su vientre. El vídeo se repite automáticamente.
Nutria usando un yunque para abrir el caparazón de un animal marino. Vídeo de Chris Law.

El estudio analiza las nutrias marinas en la Bahía de Monterey en la costa central de California, que es el hogar de la población de nutrias marinas del sur. El animal alguna vez ocupó aguas desde Alaska hasta Baja California, hasta que el comercio de pieles los llevó casi a la extinción. El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. ha explorado la idea de reintroducir nutrias marinas a lo largo de la costa oeste. La población aumentó lentamente debido a los esfuerzos de conservación en la década de 1970, y hoy hay alrededor de 3.000 en California.

Grupos como el Centro para la Diversidad Biológica han apoyado la restauración de la nutria marina, citando el importante papel que los animales podrían desempeñar en la recuperación de los cruciales pero diezmados bosques de algas de la región.

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En el centro de California, la presa preferida de las nutrias marinas son los erizos de mar y el abulón, que normalmente son más fáciles de abrir, pero estas especies están en declive, dijo Law, por lo que buscan con mayor frecuencia cangrejos, almejas y mejillones, así como caracoles marinos. El duro caparazón de los caracoles puede dañar los dientes de una nutria si intenta abrirlos con la boca, según el estudio.

«Hay pesca y destrucción del hábitat, por lo que su presa favorita desaparece y tienen que cambiar a presas alternativas», dijo Law. «Lo que encontramos es que este comportamiento en realidad les permite cambiar a esas presas».

Los autores del estudio y los voluntarios siguieron en su investigación a 196 nutrias, equipadas con etiquetas de radio.

Las nutrias marinas usan principalmente rocas como martillos, pero también usan conchas y basura y ocasionalmente botes o muelles, dijo Law, un biólogo evolutivo que completó la investigación como parte de su tesis cuando era estudiante de doctorado en la Universidad de California, Santa Cruz. .

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El estudio encontró, por primera vez, que estas herramientas ayudaron a reducir el daño a los dientes de las nutrias, lo cual es esencial para su supervivencia. Si los dientes de una nutria están demasiado dañados, el animal puede morir de hambre.

La investigación también encontró que las hembras que usaban herramientas podían consumir presas hasta un 35% más fuerte que los machos que usaban herramientas. No está claro si el uso de herramientas está aumentando entre las nutrias, pero el comportamiento es beneficioso para el animal.

“Este comportamiento en realidad les permite comer otras presas y en un ambiente donde esas se agotan. Realmente muestra lo importante que es esto para su supervivencia general”, dijo Law.

“Si no hay erizos ni abulones para comer y se encuentran con otro tipo de presas que no pueden abrir, no podrán sobrevivir”.

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