Parece una escena de una película de Spielberg: una trabajadora lesionada sufre una amputación de emergencia, realizada por uno de sus compañeros, lo que le permite vivir un día más. Pero esta no es una historia humana: es el comportamiento observado en las hormigas.

Si bien no es la primera vez que se observa el cuidado de heridas en hormigas, los científicos dicen que su descubrimiento es el primer ejemplo de un animal no humano que realiza amputaciones para salvar vidas, y la operación se lleva a cabo para tratar heridas en las piernas y prevenir la aparición o la propagación de infecciones.

Y sorprendentemente, los insectos parecen adaptar el tratamiento que dan al lugar de la herida. «Las hormigas son capaces de diagnosticar lesiones hasta cierto punto y tratarlas adecuadamente para maximizar la supervivencia de los heridos», afirmó el Dr. Erik Frank, de la Universidad de Lausana y primer autor de la investigación.

Escrito en la revista Current BiologyFrank y sus colegas informan cómo eliminaron las hormigas carpinteras de Florida (Camponotus floridanus) en su extremidad trasera derecha y luego observaron las respuestas de sus compañeros de nido durante una semana.

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Los resultados revelaron que 13 de las 17 hormigas con lesiones en el fémur o el muslo fueron amputadas por sus compañeros de nido, con la extremidad cortada en el trocánter, la articulación con el hueso de la cadera.

“Los compañeros de nido comenzaban a lamer la herida antes de subir por la extremidad lesionada con sus aparatos bucales hasta llegar al trocánter. Luego, los compañeros de nido procedieron a morder repetidamente la pierna lesionada hasta que se cortó”, escribió el equipo.

Por el contrario, no se observaron amputaciones en las nueve hormigas con lesiones en la tibia o la parte inferior de la pierna. En cambio, estas hormigas solo recibieron cuidado de las heridas de sus compañeros de nido en forma de lamidas.

El equipo registró resultados similares cuando se repitió la configuración utilizando hormigas con heridas infectadas.

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Otra serie de experimentos reveló que las hormigas aisladas con heridas infectadas tenían muchas más probabilidades de morir que aquellas con heridas estériles. Sin embargo, sus tasas de supervivencia mejoraron enormemente si las hormigas heridas fueron devueltas a sus colonias, lo que sugiere que los tratamientos proporcionados por sus compañeros de nido fueron beneficiosos, o si los investigadores amputaron la extremidad infectada, aunque esto solo trajo beneficios a las heridas en el muslo. .

Frank dijo que al principio era contradictorio que las amputaciones no fueran también beneficiosas para las lesiones en las piernas. Sin embargo, trabajos posteriores sugirieron que las lesiones en los muslos, pero no las lesiones en las piernas, estaban asociadas con daños a las estructuras que bombeaban una sustancia similar a la sangre alrededor del cuerpo de las hormigas. Como resultado, las infecciones en la pierna se propagaron por el cuerpo mucho más rápido que las del muslo, lo que significa que la amputación de la primera no ayudó mucho a mejorar la supervivencia.

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Frank dijo que las hormigas tenían más probabilidades de resultar heridas en disputas territoriales con colonias vecinas, pero tratar a los heridos tenía beneficios.

“Vemos en estos camponoto especie que alrededor del 10-11% de las hormigas que salen a cazar o buscar comida llevan alguna herida del día anterior. Por eso siguen constituyendo una parte importante de la colonia”, afirmó.

El Prof. Francis Ratnieks de la Universidad de Sussex, que no participó en el trabajo, dijo que los resultados no le sorprendieron. «Es otro ejemplo de una adaptación en la vida de los trabajadores sociales de insectos en la que los trabajadores se ayudan entre sí, trabajan para su colonia y ayudan a su colonia», dijo.

“Como cuando una abeja obrera hace un baile de balanceo para dirigir a una compañera de nido hacia la comida, o cuando una abeja obrera sacrifica su vida en defensa de la colonia, o aquí donde las obreras amputan las extremidades de una obrera herida o infectada”.

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