Los investigadores han descubierto que las chimpancés hembras en estado salvaje pasan por la menopausia y viven durante un largo período después, lo que sugiere que el fenómeno está más extendido de lo que se pensaba anteriormente.

La razón por la que algunas hembras de mamíferos tienen una larga vida útil cuando la reproducción está fuera de discusión ha desconcertado a los expertos durante mucho tiempo: no sólo se pensaba anteriormente que se limitaba a los humanos y cinco especies de ballenas, sino que su propósito también ha sido muy debatido.

Ahora los científicos dicen que tienen la primera evidencia del fenómeno en un primate no humano en estado salvaje.

“La menopausia pone fin a la reproducción alrededor de los 50 años, tanto en humanos como en chimpancés salvajes”, informan los investigadores, y añaden que descubrieron que no es inusual que los chimpancés –al igual que los humanos– vivan más tiempo.

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Escribiendo en la revista ScienceLos investigadores informan cómo estudiaron a 185 hembras de la comunidad de chimpancés salvajes Ngogo en el Parque Nacional Kibale, Uganda, de 1995 a 2016.

El equipo descubrió que la probabilidad de dar a luz disminuía después de que los chimpancés alcanzaban los 30 años de edad, y no se producían nacimientos en animales mayores de 50 años.

Sin embargo, 16 mujeres vivieron más allá de esta edad. De hecho, los análisis sugieren que las mujeres han vivido aproximadamente una quinta parte de su vida adulta en un estado posreproductivo.

El equipo también analizó muestras de orina de 66 chimpancés hembra, revelando cambios hormonales con la edad similares a los observados en humanos durante la menopausia.

Pero estudios anteriores no han encontrado un número sustancial de chimpancés hembras salvajes que vivan en estado posreproductivo. El equipo dice que una posibilidad es que las condiciones favorables en Ngogo permitan que más mujeres vivan hasta ser mayores.

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Se han presentado argumentos similares para explicar por qué varias especies, incluidos los chimpancés, atraviesan la menopausia en cautiverio.

Sin embargo, el equipo dice que existe otra posibilidad: un largo período de vida después del final de la reproducción puede haber sido común a lo largo de la historia evolutiva de los chimpancés, pero la actividad humana reciente en sitios distintos de Ngogo, que resultó en enfermedades y pérdida de hábitat, perjudicó la supervivencia. de chimpancés. poblaciones silvestres, incluidas las hembras mayores.

Sin embargo, quedan preguntas. «No es obvio cómo la selección puede ayudar a extender la vida más allá del punto en el que los individuos ya no pueden reproducirse», dijo el Dr. Kevin Langergraber, coautor del estudio de la Universidad Estatal de Arizona.

Langergraber añadió que la “hipótesis de la abuela”, que postula que el fenómeno ocurre para permitir que las hembras mayores mantengan a su familia extensa, parece poco probable en los chimpancés, dada su dinámica social, pero señaló que puede ocurrir para reducir el conflicto con las hembras más jóvenes sobre sus parejas. .

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La Dra. Megan Arnot, antropóloga evolutiva del University College de Londres, añadió que el estudio respalda la idea de que la menopausia humana puede ocurrir porque nuestra esperanza de vida hoy es más larga que en nuestro pasado evolutivo, y el sistema reproductivo femenino simplemente no «lo logró».

Pero, añadió, eso no explica por qué la menopausia humana parece detenerse en la mediana edad, o por qué los humanos viven tanto tiempo más allá de ella.

«Todavía queda un largo camino por recorrer para comprender completamente la menopausia y la esperanza de vida posreproductiva en los seres humanos», afirmó.

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