El anuncio de la semana pasada de que AstraZeneca dejaría de comercializar su vacuna Covid pone fin a una de las historias médicas más notables del siglo. Creada un año después de la llegada de la pandemia, la vacuna AZ era barata, fácil de almacenar y transportar y ayudó a evitar crisis humanitarias en Asia y América Latina, donde muchos países no podían permitirse las vacunas de ARNm más caras que se estaban comprando. por las naciones occidentales ricas. Se estima que solo en 2021 salvó 6,3 millones de vidas.

Sin embargo, desde el principio, la vacuna, creada por equipos de investigación dirigidos por el profesor Andy Pollard y la profesora Sarah Gilbert del Centro de Vacunas de Oxford, fue objeto de controversia. Estaba relacionado con coágulos de sangre, los observadores estadounidenses criticaron sus protocolos de prueba y el presidente francés, Emmanuel Macron, dijo que era “casi ineficaz” para personas mayores de 65 años.

En casos muy raros, la vacuna AZ puede provocar coágulos de sangre. Según la Fundación Británica del Corazón, un estudio en BMJ mostró que por cada 10 millones de personas vacunadas con AstraZeneca habría un total de 73 casos adicionales de coágulos sanguíneos. Por otro lado, 10 millones de casos de Covid provocarían miles de casos adicionales de coágulos sanguíneos.

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Muchas de las ansiedades que rodean a la vacuna han sido el resultado del interés nacional. Sin embargo, otros derivan de la naturaleza de las propias vacunas, lo que plantea interrogantes que probablemente resurjan con la llegada de cualquier nueva pandemia en los próximos años, han advertido los científicos.

Una vacuna se diferencia de cualquier otro tipo de medicamento porque actúa estimulando las defensas antipatógenas de una persona, armándola antes de una futura infección. Sin embargo, esta preparación va más allá de ayudar a un individuo y puede ayudar a la población general, punto destacado por el profesor Stephen Evans, de la Escuela de Medicina e Higiene Tropical de Londres.

«Si tomo un medicamento preventivo, como una estatina, entonces soy el único que se beneficia», dijo Evans. “Sin embargo, hay personas que no pueden responder a una vacuna porque están enfermas o tienen el sistema inmunológico debilitado. Siguen siendo vulnerables. Sin embargo, si es posible aumentar la inmunidad colectiva garantizando que se inocule al máximo número de personas, los niveles del virus caerán y los vulnerables estarán protegidos. Si creemos que tenemos la responsabilidad de ayudar a los demás, vacunarnos nos permite hacerlo. En otras palabras, existen preocupaciones morales acerca de vacunarse”.

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Convencer de esto al público (que ha sido testigo de un aumento de la propaganda anti-vacunas en los últimos años) puede no ser fácil. Además, existe una segunda diferencia crucial entre los tratamientos médicos estándar y las vacunas, añadió el profesor Sir David Spiegelhalter de la Universidad de Cambridge. «Nunca conocemos las identidades de quienes se benefician (de una vacuna) -son personas 'estadísticas'-, mientras que se puede nombrar a los perjudicados y contar sus historias».

La vacuna Covid de AstraZeneca es un ejemplo. Sólo conocemos a quienes resultaron perjudicados, pero no podemos identificar a quienes se beneficiaron. Una vez más, esto hace que sea más complicado identificar el éxito de una vacuna y asegurar a la gente su eficacia. «Hasta cierto punto, es posible sortear esta situación y evaluar el impacto de las vacunas contra el Covid observando las muertes de trabajadores sanitarios de primera línea durante los primeros días de la pandemia», añadió Evans. «Cientos de personas murieron, pero si hubiéramos tenido una vacuna, ahora está claro que la mayoría probablemente habría sobrevivido».

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La mayoría de los virólogos y expertos en vacunas están de acuerdo: cuando se mira la vacuna de AstraZeneca desde una perspectiva global, es probable que haya beneficiado a decenas de millones de personas, previniendo muertes y reduciendo las consecuencias a largo plazo de la Covid. Fue un éxito notable, pero su muerte estuvo marcada por muchos que destacaron sus efectos secundarios pero nunca mencionaron sus logros.

“La paradoja de las vacunas es que la gente olvida lo importantes que son”, afirmó el profesor Adam Finn, de la Universidad de Bristol. “Son como la democracia. Lo disfrutas un rato y luego olvidas lo importante que es conservarlo. Es un problema.»

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Por otro lado, también está claro que los políticos y las autoridades tendrán que tener cuidado con las afirmaciones que hagan, añadió Fiona Fox, directora del Science Media Centre. “La confianza del público en las vacunas surgirá de una comunicación abierta y honesta. Los beneficios superan ampliamente los riesgos, como ocurrió con esta vacuna.

“Pero no ganarás ninguna discusión afirmando que las vacunas son 100% seguras o corriendo hacia las colinas ante los primeros informes de problemas, lo que desafortunadamente tienden a hacer muchos funcionarios de comunicaciones del gobierno y del NHS.

Minimizar los riesgos siempre es tentador cuando se necesita que las personas reciban una vacuna segura, pero en última instancia es contraproducente porque erosiona la confianza a largo plazo”.

Robin McKie y editor de ciencia y medio ambiente del Observer

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