ICuando tenía entre 20 y 30 años, me esforcé mucho, impulsado por el deseo de vivir la vida plenamente. Quería quedarme despierto toda la noche teniendo conversaciones acaloradas, recopilando experiencias y aventuras, haciendo arte y significado de todo lo que sucedía. En algún lugar lejano me imaginé cumpliendo 40 años, pero nunca pensé más allá de eso: ¿cumpliría 40… y luego tendría 65?

Mi ingenuidad murió hace tres años, en mitad de la noche. Me desperté bañada en sudor y temblando. Fue impactante encontrarme de repente con tanto frío y en la oscuridad. Al cabo de un mes, me despertaba al menos dos veces por semana: tres, cuatro o incluso cinco veces por noche.

Pero no fueron sólo los sudores nocturnos. Mi ciclo menstrual cambió, bajó un día durante varios meses y luego volvió y se acortó nuevamente. Los primeros dos días de mi período se volvieron mucho más intensos: «períodos de la escena del crimen», otro amigo de mediana edad y yo nos enviábamos mensajes de texto, aliviados de no estar solos en este lío.

Una tarde, en el camerino de Goodwill, un horno cobró vida en la parte inferior de mi abdomen, prendiendo fuego a mi cabeza y mis extremidades. Me quité el vestido que me estaba probando, rompiendo una de las costuras. Mi primer sofoco. No entendí lo que estaba pasando. ¿Fue la perimenopausia, el principio del fin de mi fertilidad? Y si lo fuera, ¿no era yo, a los 43 años, demasiado joven para tener eso?

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Jessica Gros escribió en el New York Times que “el período perimenopáusico se asocia con 34 enfermedades diferentes, desde la caída del cabello hasta el 'síndrome de boca ardiente', que es una sensación de hormigueo o entumecimiento en los labios, las encías y la lengua».

La larga y confusa lista de síntomas de la perimenopausia desencadenó en mí un sentimiento familiar. Cuando escribí Like a Mother, un libro sobre los obsoletos mitos científicos y culturales del embarazo en 2016, casi todos los expertos que entrevisté dijeron alguna variación de lo mismo: Comparado con lo que deberíamos saber sobre este proceso humano básico, no sabemos nada.

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La falta de información definitiva, especialmente cuando se trata de la salud reproductiva femenina, no indica que una condición sea demasiado obtusa o misteriosa para comprenderla. Lo más probable es que signifique que la afección ha sido descartada, infravalorada y mal investigada.

Tratar de encontrar información sobre la menopausia era confuso y desorientador. Varios sitios web y textos han dado definiciones inconsistentes. Pero me gustó el enfoque que adoptó Jen Gunter en su libro The Menopause Manifesto..Gunter describe los años previos y posteriores al fin de la fertilidad reproductiva como el “continuo menopáusico”, que incluye todo el proceso desde la premenopausia hasta la posmenopausia. La idea de un continuo explica el hecho de que el viaje puede durar décadas. La menopausia puede ocupar un tercio o incluso la mitad de la vida de una persona.

A pesar de todo el tiempo que pasamos en esta zona, sabemos muy poco sobre ella. Muchos entran en esta era completamente desequipados. Aproximadamente la mitad de todos los humanos experimentarán esto, pero rara vez se habla abiertamente de ello. Y cada uno de nosotros experimenta esto de manera diferente. Está la biología, pero también el contexto de nuestras vidas: relaciones, raza, acceso a la atención médica, historias familiares.

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A los 46 años, llevo tres años experimentando lo que Gunter llama síntomas de “transición a la menopausia”. Hay sudores nocturnos y períodos abundantes. También necesito orinar todo el tiempo, incluidos 10 minutos después de la última vez que oriné. A veces mi vagina se siente como una cáscara quebradiza.

Es fácil concentrarse en los inconvenientes. Pero junto con estos cambios hormonales, nocturnos y vaginales, experimenté un ablandamiento, una apertura. En los últimos tres años, he realizado cambios en los que apenas podía pensar hace una década. Me dejaron crecer las canas. Empecé a tomar antidepresivos. Me puse sobrio. Pido ayuda más a menudo. Peleo menos con mi madre. Me siento más poroso, abierto a los demás, menos preocupado por mí mismo.

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Mi primer instinto, cuando me miro en el espejo, no es juzgar, sino simplemente intentar verme a mí mismo, de forma clara y realista.

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En su libro de no ficción Flash Count Diary, La novelista Darcey Steinke explica cómo descubrió que los sofocos pueden generar una mayor empatía. “La ola de calor llega de forma espontánea. No puedes controlar tu cuerpo y eso hace que las mujeres sean más empáticas con otras personas que sufren”, dijo a Steinke Pauline Maki, del Centro de Investigación sobre Mujeres y Género de la Universidad de Illinois en Chicago.

Me gustaría saber aproximadamente cuantos años más estaré hirviendo mis copas menstruales de silicona o si debo comprar un bote grande de lubricante. Me pregunto si la tristeza abrumadora que a veces siento se debe a los picos hormonales o a la gravedad del mundo.

Pero he alcanzado un nivel de paz que no creía posible. A menudo, esta paz proviene, de manera refrescante, de una renuencia a importarle un comino las molestias triviales.

Mi prolongada incapacidad para imaginar la mediana edad es tanto un fracaso de mi propia imaginación como de la cultura estadounidense, que está hipercentrada en la juventud y ofrece pocas imágenes o debates significativos sobre la mediana edad femenina. Este período implica incertidumbre y pérdidas, pero el diálogo cultural también debe abarcar la riqueza, la expansión y el crecimiento que lo acompañan. El devenir más profundo.

Puede que no reconozca completamente a la mujer que veo cuando me miro en el espejo, pero siento curiosidad por ella. La seguiré. Creo que me llevará a algún lugar interesante.

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