La pérdida de biodiversidad es el mayor impulso ambiental de los brotes de enfermedades infecciosas, lo que los hace más peligrosos y generalizados, según un estudio.

Nuevas enfermedades infecciosas están aumentando y a menudo se originan en la vida silvestre. En metanálisis Publicado en la revista Nature, los investigadores descubrieron que de todos los “factores de cambio global” que están destruyendo los ecosistemas, la pérdida de especies es el que más aumenta el riesgo de brotes. A la pérdida de biodiversidad le siguió el cambio climático y la introducción de especies no autóctonas.

«La conclusión es que la pérdida de biodiversidad, el cambio climático y las especies introducidas aumentan las enfermedades, mientras que la urbanización las reduce», afirmó el investigador principal, el profesor Jason Rohr, de la Universidad de Notre Dame, en Estados Unidos. Los expertos analizaron cerca de 1.000 estudios sobre los factores ambientales globales de las enfermedades infecciosas, que abarcan todos los continentes excepto la Antártida. Analizaron la gravedad y prevalencia de enfermedades en huéspedes vegetales, animales y humanos.

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El equipo se centró en cinco impulsores del cambio global: pérdida de biodiversidad, cambio climático, contaminación química, especies no nativas y pérdida de hábitat. Descubrieron que cuatro de cada cinco aumentaron la propagación de enfermedades: todos, excepto la pérdida de hábitat, aumentaron las enfermedades. Sus resultados fueron los mismos en enfermedades humanas y no humanas.

El cambio de hábitat ha reducido el riesgo debido a la tendencia de los humanos a trasladarse a un tipo específico de hábitat: las ciudades. Las áreas urbanas tienden a tener menos enfermedades, en parte debido a un mejor saneamiento público, pero también porque hay menos vida silvestre. Rohr dijo: “En áreas urbanas con mucho concreto, hay una cantidad mucho menor de especies que pueden prosperar en ese ambiente. Desde la perspectiva de las enfermedades humanas, a menudo hay mayores infraestructuras de saneamiento y salud que en los entornos rurales”.

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El interés por las enfermedades zoonóticas ha aumentado desde la pandemia de Covid, que algunos investigadores creen que provino de un murciélago. Muchas otras enfermedades que actualmente alarman a las autoridades sanitarias mundiales –incluidas la gripe porcina y la gripe aviar– también se originan en la vida silvestre. Tres cuartas partes de las enfermedades emergentes en humanos son zoonóticas, lo que significa que también infectan a la vida silvestre y a los animales domésticos.

Estudios anteriores han señalado vínculos entre estas enfermedades y los cambios ambientales (por ejemplo, el calentamiento global puede significar que la malaria se está generalizando), pero antes no estaba claro qué factores ambientales tenían el mayor impacto. Los investigadores señalaron que muchos de los factores están interconectados: «Por ejemplo, el cambio climático y la contaminación química pueden provocar la pérdida y alteración del hábitat, lo que a su vez puede provocar la pérdida de biodiversidad».

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Los investigadores dicen que reducir las emisiones, reducir la pérdida de biodiversidad y prevenir las especies invasoras podría ayudar a reducir la carga de enfermedades. «Esperamos que nuestros análisis faciliten los esfuerzos globales de control, mitigación y vigilancia de enfermedades», escribieron los investigadores en el artículo.

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