sDesde la secuenciación del genoma humano en 2003, la genética se ha convertido en uno de los principales marcos de referencia sobre cómo pensamos sobre nosotros mismos. Desde las preocupaciones sobre nuestra salud hasta el debate sobre cómo las escuelas pueden acomodar a estudiantes no neurotípicos, hemos llegado a la idea de que los genes brindan respuestas a preguntas íntimas sobre los resultados y las identidades de las personas.

Investigaciones recientes lo confirman y muestran que rasgos complejos como el temperamento, la longevidad, la resistencia a los problemas de salud mental e incluso las tendencias ideológicas están, hasta cierto punto, “programados”. Por supuesto, el medio ambiente también es importante para estas cualidades. Nuestra educación y experiencias de vida interactúan con factores genéticos para crear una matriz de influencia increíblemente compleja.

Pero ¿y si la cuestión de la herencia genética tuviera aún más matices? ¿Qué pasaría si el viejo debate polarizado sobre las influencias contrapuestas de la naturaleza y la crianza mereciera una actualización del siglo XXI?

Los científicos que trabajan en el campo emergente de la epigenética han descubierto el mecanismo que permite que la experiencia vivida y el conocimiento adquirido se transmitan dentro de una generación alterando la forma de un gen específico. Esto significa que la experiencia de vida de un individuo no muere con él, sino que permanece en forma genética. El impacto de la hambruna que sufrió su abuela holandesa durante la Segunda Guerra Mundial, por ejemplo, o el trauma infligido a su abuelo cuando huyó de casa como refugiado, pueden moldear el cerebro de sus padres, sus comportamientos y, finalmente, el suyo.

Gran parte del trabajo epigenético inicial se llevó a cabo en organismos modelo, incluidos ratones. Mi estudio favorito es el que dejó a la comunidad de neurociencia tambaleándose cuando fue publicado en Nature Neuroscience, en 2014. Dirigido por el profesor Kerry Ressler de la Universidad Emory en Georgia, los hallazgos del estudio analizan minuciosamente la forma en que las conductas de una persona se ven afectadas por la experiencia ancestral.

Te Puede Interesar:   Un estudio ofrece esperanza para identificar a los pacientes con cáncer de próstata de alto riesgo | Cáncer de próstata

El estudio aprovechó el amor de los ratones por las cerezas. Normalmente, cuando un aroma de cereza dulce llega a la nariz de una rata, se envía una señal al núcleo accumbens, lo que hace que esta zona de placer se ilumine y motive a la rata a correr en busca de la golosina. Los científicos expusieron a un grupo de ratones primero a un olor a cereza y luego inmediatamente a una suave descarga eléctrica. Los ratones aprendieron rápidamente a congelarse cada vez que olían cerezas. Tuvieron cachorros, y a sus cachorros se les permitió llevar una vida feliz sin descargas eléctricas, aunque sin acceso a las cerezas. Los cachorros crecieron y tuvieron sus propios hijos.

En este punto, los científicos reanudaron el experimento. ¿Podría haberse transmitido a la tercera generación la asociación adquirida entre el shock y el olor dulce? Él tuvo. Los abuelos tenían mucho miedo y eran más sensibles al olor de las cerezas. ¿Cómo pasó esto? El equipo descubrió que el ADN del esperma del abuelo del ratón había cambiado de forma. Esto, a su vez, cambió la forma en que se disponían los circuitos neuronales en sus cachorros y sus cachorros, redirigiendo algunas células nerviosas de la nariz lejos de los circuitos de placer y recompensa y conectándolas con la amígdala, que está involucrada en el miedo. El gen de este receptor olfativo ha sido desmetilado (etiquetado químicamente), por lo que se han mejorado los circuitos para detectarlo. A través de una combinación de estos cambios, los recuerdos traumáticos se propagaron a través de generaciones para garantizar que los perros adquirieran la sabiduría, adquirida con tanto esfuerzo, de que las cerezas podían oler deliciosas pero eran malas noticias.

Los autores del estudio querían descartar la posibilidad de que el aprendizaje por imitación pudiera haber influido. Entonces tomaron algunas de las crías de ratas y las criaron. También extrajeron esperma de los ratones traumatizados originales, utilizaron fertilización in vitro para concebir más crías y los criaron lejos de sus padres biológicos. Cachorros de acogida y concebidos mediante fecundación in vitro todavía Tenía mayor sensibilidad y diferentes circuitos neuronales para percibir ese olor específico. Para colmo, las crías de rata que no habían experimentado el vínculo traumático entre las cerezas y los shocks no mostraron estos cambios, a pesar de que fueron criadas por padres que los tuvieron.

Te Puede Interesar:   Ya estaba sudando incluso antes de abrir la boca: ¿podría superar mi miedo a hablar en público? | Nova Weetman

Lo más emocionante de todo llegó cuando los investigadores comenzaron a investigar si este efecto podría revertirse para que los ratones pudieran sanar y otras crías se salvaran de este trauma biológico. Tomaron a los abuelos y los expusieron nuevamente al olor, esta vez sin ningún shock. Después de cierta repetición de la experiencia indolora, los ratones dejaron de tener miedo del olor. Anatómicamente, sus circuitos neuronales han vuelto a su forma original.. Fundamentalmente, el recuerdo traumático fue ya no pasó en el comportamiento y estructura cerebral de las nuevas generaciones.

¿Podría ocurrir lo mismo con los humanos? Estudios sobre los supervivientes del Holocausto y sus hijos Realizado en 2020 por la profesora Rachel Yehuda de la Escuela de Medicina Icahn de la Facultad de Medicina Mount Sinai de Nueva York, reveló que los efectos del trauma de los padres pueden transmitirse de esta manera. Su primer estudio mostró que los participantes tenían cambios en un gen relacionado con los niveles de cortisol, que está involucrado en la respuesta al estrés. En 2021, Yehuda y su equipo realizaron más trabajo para encontrar cambios de expresión en genes relacionados con la función del sistema inmunológico. Estos cambios debilitan la barrera de los glóbulos blancos, lo que permite que el sistema inmunológico se involucre indebidamente en el sistema nervioso central. Esta interferencia se ha relacionado con la depresión, la ansiedad, la psicosis y el autismo. Desde entonces, Ressler y Yehuda colaboró, con otros, para revelar marcas epigenéticas en combatientes expuestos a zonas de guerra afectadas por PTSD. Esperan que esta información pueda ayudar a diagnosticar el trastorno de estrés postraumático o incluso a evaluar de forma preventiva a las personas que pueden tener más probabilidades de desarrollar la enfermedad antes de entrar al campo de batalla.

Te Puede Interesar:   'Hablamos durante cientos de horas': la alegría de ser voluntario como amigo telefónico | vida y estilo

En todos los tiempos y en todas las culturas, las personas han devuelto lo que debían a sus antepasados ​​y han reflexionado sobre el legado que dejarán a sus descendientes. Pocos de nosotros todavía creemos que la biología es necesariamente el destino o que nuestro linaje determina quiénes somos. Y, sin embargo, cuanto más aprendemos sobre cómo nuestro cuerpo y nuestra mente trabajan juntos para dar forma a nuestra experiencia, más podemos ver que la historia de nuestra vida está entretejida en nuestra biología. No son sólo nuestros cuerpos los que llevan la cuenta, sino también nuestros propios genes.

¿Podría esta nueva comprensión aumentar nuestra capacidad de autoconciencia y empatía? Si podemos comprender el impacto potencial de las experiencias de nuestros antepasados ​​en nuestro propio comportamiento, ¿podemos ser más comprensivos con otros que también cargan con el peso heredado de la experiencia?

Somos, hasta donde sabemos, los únicos animales capaces de “pensar como una catedral”, trabajando en proyectos a lo largo de muchas generaciones en beneficio de los que vendrán después. Es una forma idealista de pensar sobre el legado, pero sin ella tendremos dificultades para abordar desafíos multigeneracionales complejos, como las emergencias climáticas y ecológicas. Nuestro conocimiento de la epigenética y su potencial para acelerar en gran medida la adaptación evolutiva podría ayudarnos a hacer todo lo posible para ser los antepasados ​​que nuestros descendientes necesitan. Los conflictos, el abandono y los traumas provocan cambios impredecibles y de gran alcance. Pero también lo hacen la confianza, la curiosidad y la compasión. De hecho, hacer lo correcto hoy podría transmitirse a través de generaciones.

omitir la promoción del boletín

La Dra. Hannah Critchlow es neurocientífica y autora de La ciencia del destino Es Pensamiento Unido (Hodder).

Otras lecturas

La revolución epigenética: Cómo la biología moderna está reescribiendo nuestra comprensión de la genética, las enfermedades y la herencia, por Nessa Carey (Icon, £11,99)

genoma: La autobiografía de la especie en 23 capítulos de Matt Ridley (4th Estate, £ 10,99)

Proyecto: Cómo nuestra infancia nos hizo quienes somosEs por Lucy Maddox (Robinson, £ 10,99)

Deja un comentario