Los científicos japoneses han creado una de las naves espaciales más inusuales del mundo: un pequeño satélite de madera.

oh Sonda LignoSat Fue construido con madera de magnolia que, en experimentos realizados en la Estación Espacial Internacional (ISS), demostró ser particularmente estable y resistente a las grietas. Actualmente se están ultimando los planes para su lanzamiento en un cohete estadounidense este verano.

El satélite de madera fue construido por investigadores de la Universidad de Kioto y la empresa maderera Sumitomo Forestry para probar la idea de utilizar materiales biodegradables como la madera para ver si pueden actuar como alternativas respetuosas con el medio ambiente a los metales con los que se construyen actualmente todos los satélites. . .

«Todos los satélites que vuelven a entrar en la atmósfera de la Tierra se queman y crean pequeñas partículas de alúmina, que flotarán en la atmósfera superior durante muchos años». Takao Doi, advirtió recientemente un astronauta e ingeniero aeroespacial japonés de la Universidad de Kioto. «Con el tiempo, esto afectará el medio ambiente de la Tierra».

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Para resolver el problema, los investigadores de Kioto crearon un proyecto para evaluar tipos de madera y determinar qué tan bien podían soportar los rigores de los lanzamientos espaciales y los vuelos largos en órbita alrededor de la Tierra. Las primeras pruebas se llevaron a cabo en laboratorios que recrearon las condiciones del espacio y se encontró que las muestras de madera no sufrieron cambios mensurables en la masa ni signos de descomposición o daño.

«Nos sorprendió la capacidad de la madera para resistir estas condiciones», afirmó Koji Murata, director del proyecto.

Después de estas pruebas, las muestras fueron enviadas a la ISS, donde fueron sometidas a pruebas de exposición durante casi un año antes de ser devueltas a la Tierra. Nuevamente mostraron pocos signos de daño, un fenómeno que Murata atribuyó al hecho de que no había oxígeno en el espacio que pudiera hacer que la madera se quemara, ni seres vivos que pudieran hacer que se pudriera.

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Basura espacial en órbita terrestre baja (impresión artística). Fotografía: ESA/PA

Se probaron varios tipos de madera, incluido el cerezo japonés, siendo la madera de magnolia la más resistente. Esto se ha utilizado ahora para construir el satélite de madera de Kioto, que contendrá una serie de experimentos que determinarán el rendimiento de la nave espacial en órbita, dijo Murata.

“Una de las misiones del satélite es medir la deformación de la estructura de madera en el espacio. La madera es duradera y estable en una dirección, pero puede estar sujeta a cambios dimensionales y grietas en la otra dirección”, dijo. Observador.

Murata agregó que aún no se ha tomado una decisión final sobre el vehículo de lanzamiento, y las opciones ahora se han reducido a un vuelo este verano en una nave de suministro Cygnus de Orbital Sciences a la ISS o una misión Dragon de SpaceX similar a finales de este año. . Se espera que la sonda, que tiene el tamaño de una taza de café, opere en el espacio durante al menos seis meses antes de poder ingresar a la atmósfera superior.

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Si LignoSat funciona bien durante su operación en órbita, entonces se podría abrir la puerta al uso de madera como material de construcción para más satélites. Se estima que probablemente se lanzarán más de 2.000 naves espaciales anualmente en los próximos años, y el aluminio que probablemente depositarán en la atmósfera superior a medida que se queman al reingresar pronto podría plantear importantes problemas ambientales.

Una reciente investigación realizada por científicos de la Universidad de Columbia Británica en Canadá reveló que el aluminio procedente del reingreso de los satélites podría causar una grave destrucción de la capa de ozono que protege a la Tierra de la radiación ultravioleta del Sol y también podría afectar la cantidad de luz solar que viaja. . atraviesa la atmósfera y llega al suelo.

Sin embargo, esto no debería ser un problema con los satélites construidos con madera, como LignoSat, que, cuando se quema al volver a entrar en la atmósfera después de completar su misión, sólo producirá una fina pulverización de ceniza biodegradable.

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