Es un escenario de alto riesgo para cualquier cirujano: un paciente masculino de 65 años con un IMC alto y un problema cardíaco es sometido a una cirugía de emergencia por una perforación del apéndice.

Se ha detectado una hemorragia interna, un monitor de anestesia no funciona y suenan múltiples pitidos, antes de que llegue una llamada urgente sobre un embarazo ectópico en otra sala.

Este tipo de drama ocurre habitualmente en los quirófanos, pero en este caso la cirujana en formación Mary Goble está siendo puesta a prueba por un equipo de investigadores del Imperial College de Londres que están estudiando lo que sucede dentro del cerebro de los cirujanos a medida que avanzan en sus vidas. procedimientos o muerte.

Goble parece tranquila y serena mientras extirpa por vía laparoscópica el apéndice de silicona, evitando al mismo tiempo una avalancha de distracciones. Pero su actividad cerebral, monitoreada a través de una gorra cubierta de sondas ópticas, puede contar una historia diferente.

Los investigadores, dirigidos por Daniel Leff, investigador principal y cirujano de mama consultor del Imperial College Healthcare NHS Trust, están trabajando para detectar signos reveladores de sobrecarga cognitiva basados ​​en la actividad cerebral. En el futuro, afirman, esto podría ayudar a detectar señales de advertencia durante la cirugía.

«El quirófano puede ser un ambiente muy caótico y, como cirujano, debes mantener la cabeza y la calma cuando todos los demás están perdiendo la cabeza», dijo Leff. “A medida que aumenta la carga cognitiva, esto tiene implicaciones importantes para la seguridad del paciente. No existe ninguna herramienta que podamos utilizar para saber si el cirujano está haciendo frente a las demandas cognitivas de ese entorno. ¿Qué pasa cuando el cirujano está en su límite?

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En el futuro, Leff imagina un sistema que podría leer la actividad cerebral en tiempo real en el quirófano y desencadenar una intervención si un cirujano corre riesgo de sobrecarga.

“Si realmente disfrutas escuchando a Whitney Houston, automáticamente puedes reproducir música relajante. O puede alertar a la enfermera jefe del quirófano para que pueda gestionar el inevitable absurdo que sucede en una sala de quirófano”, dijo Leff. «Es como un informe de minorías para una cirugía».

Lo que resulta más controvertido es que también sería posible utilizar la estimulación cerebral para mejorar el rendimiento del cirujano si éste pierde concentración.

La gorra que lleva Goble utiliza espectroscopia funcional de infrarrojo cercano (fNIRS), una técnica no invasiva para medir los cambios en la oxigenación de la sangre en el cerebro, un indicador de la actividad neuronal subyacente. Anteriormente, el equipo demostró que los principiantes tenían una mayor actividad cerebral prefrontal que los médicos experimentados al realizar una cirugía. Ellos también descubrió que la actividad prefrontal parecía alterarse más fácilmente en los médicos cuyo desempeño disminuía durante situaciones estresantes.

El último trabajo intenta mapear las firmas fNIRS de sobrecarga cognitiva, cuando el desempeño de un médico comienza a disminuir porque ya no puede manejar el flujo de información y las demandas que se le imponen. El estudio, que utilizará cirujanos en formación, realizará un seguimiento de la actividad cerebral y el rendimiento quirúrgico a medida que se introduzcan más demandas. El entorno simulado significa que se puede seguir cada movimiento de los instrumentos laparoscópicos y los cables de cobre incrustados en el apéndice de silicona detectan si las incisiones están en el objetivo.

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«A menudo no vemos ningún signo externo en las personas», dijo Leff, y agregó que los médicos tienen, estereotipadamente, una mentalidad de «no dudar en afrontar la situación».

Después del análisis, la Dra. Goble, aprendiz de cirugía en Kings College NHS Trust y participante del estudio, dijo que sus niveles de estrés estaban aumentando, a pesar de que era una simulación. «La cirugía es un ambiente estresante», dijo. “En el turno de noche, cuando estás solo y tienes que lidiar con prioridades clínicas contrapuestas, es muy fácil sentirse abrumado. Trabajo mi respiración como una especie de método de concentración”.

La cirugía simulada se utiliza cada vez más en la enseñanza de las facultades de medicina, por lo que este tipo de seguimiento podría integrarse en la capacitación para identificar a los alumnos que necesitan más apoyo y realizar un seguimiento del progreso, según Leff. Las futuras políticas de seguridad del paciente también podrían basarse en mejores evidencias sobre cómo los ambientes de los quirófanos afectan el desempeño, de manera similar a cómo los descubrimientos sobre la fatiga han llevado a nuevas reglas sobre patrones de trabajo seguros para los médicos.

«Creo que si esto se formula de una manera que ayude a las personas a convertirse en los mejores médicos posibles y se trate de la seguridad del paciente, la aceptación será mayor», dijo Leff. “En el momento en que intentas utilizar estas cosas para decir que alguien es capaz o no, empiezas a tener problemas”.

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Todavía no es posible leer la actividad cerebral en tiempo real mientras los cirujanos operan, y es probable que falte más de una década para esta aplicación. Pero se están produciendo rápidos avances en las tecnologías de interfaz cerebro-computadora, que incluyen cascos no invasivos diseñado para medir la actividad cerebral en individuos sanos.

El equipo de Imperial también está investigando la posibilidad de utilizar una técnica no invasiva llamada estimulación transcraneal de corriente continua (tDCS) para mejorar el rendimiento. Se trata de una corriente eléctrica débil que pasa entre dos electrodos de esponja colocados en el cuero cabelludo, lo suficiente como para sentir un ligero hormigueo. Anteriormente, descubrieron que los cirujanos en formación que aprendían a suturar por vía laparoscópica mejoraban más rápidamente y alcanzaban un mayor nivel de rendimiento si recibían tDBS durante la práctica. Sin embargo, los cirujanos experimentados no vieron los mismos beneficios.

«Cuando se trata de neuroaumento, este es ciertamente un terreno más desafiante y la gente es más escéptica», dijo Leff. “Es un área que tendrá dificultades para conseguir mucho apoyo, ya que implica enviar señales al cerebro de alguien. fNIRS es un seguimiento inofensivo de lo que sucede y hemos visto que esto es mucho más aceptable para la gente”.

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