Un ranchero de Montana utilizó ilegalmente tejido y testículos de borrego cimarrón matado por cazadores en Asia Central y Estados Unidos para crear ovejas híbridas «gigantes» para venderlas en cotos de caza privados en Texas, según documentos judiciales y fiscales federales.

Arthur “Jack” Schubarth, de 80 años, de Vaughn, Montana, se declaró culpable de delitos graves de tráfico de vida silvestre y conspiración para traficar vida silvestre durante una comparecencia el martes ante un juez federal en Great Falls.

Cada cargo conlleva una pena máxima de cinco años de prisión y una multa de 250.000 dólares estadounidenses.

Los documentos judiciales describen una conspiración que duró años, que comenzó en 2013, en la que Schubarth y al menos otras cinco personas intentaron crear “híbridos de ovejas gigantes” cruzando especies. Su objetivo era conseguir precios altos en las reservas de caza, donde la gente cazaba animales capturados en cautiverio por una tarifa.

Utilizando tejido biológico obtenido de un cazador que mató una oveja salvaje en Kirguistán perteneciente a la especie animal más grande del mundo, la oveja argali Marco Polo, Schubarth adquirió embriones clonados del animal en un laboratorio, según documentos judiciales.

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Posteriormente, los embriones se implantaron en una oveja, lo que dio como resultado una oveja de argali Marco Polo pura que Schubert llamó el «Rey de la montaña de Montana», según muestran los documentos.

El semen de Montana Mountain King se utilizó para fecundar artificialmente a otras ovejas para crear una especie de oveja más grande y valiosa, incluido un cordero que acordó vender a dos personas en Texas por 10.000 dólares, según los documentos.

Según los funcionarios, las ovejas macho de argali pueden pesar más de 300 libras y tienen cuernos de hasta 5 pies de largo, lo que las hace muy apreciadas entre algunos cazadores. Están protegidas por una convención internacional como especie amenazada y su importación está prohibida en Montana para proteger a las ovejas nativas de enfermedades e hibridación.

Un borrego cimarrón de las Montañas Rocosas. Fotografía: Matt Dahlseid/AP

Una persona que no fue nombrada en los documentos judiciales envió 74 ovejas de una especie de oveja prohibida en Minnesota a la granja de Schubarth para ser inseminadas artificialmente con semen de Montana Mountain King, según muestran los documentos. Las crías que tenían sólo una parte de la genética de las ovejas de Asia Central se vendían en cantidades más pequeñas.

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En 2019, Schubarth pagó a un guía de caza 400 dólares por los testículos de un borrego cimarrón de las Montañas Rocosas del tamaño de un trofeo matado en Montana. Schubarth extrajo semen de los testículos de ovejas salvajes y lo utilizó para criar grandes ovejas salvajes y ovejas mestizas de argali, según muestran los documentos.

El fiscal federal adjunto Todd Kim describió las acciones de Schubarth como «un plan audaz para crear especies masivas de ovejas híbridas para venderlas y cazarlas como trofeos». Kim dijo que el acusado violó la Ley Lacey que restringe el tráfico de vida silvestre y prohíbe la venta de vida silvestre con etiquetas falsas.

Schubarth dijo cuando lo contactaron por teléfono el miércoles que su abogado le aconsejó que no hablara sobre el caso.

«Me encantaría hablar de ello, pero no puedo hacerlo ahora», dijo.

Su abogado, Jason Holden, no respondió de inmediato a mensajes telefónicos en busca de comentarios.

Las autoridades acordaron en virtud de un acuerdo de culpabilidad no presentar nuevos cargos contra el acusado en espera de su cooperación con la investigación en curso del gobierno sobre el caso de tráfico de vida silvestre.

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Montana Mountain King está bajo custodia del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos, según el portavoz del Departamento de Justicia, Matthew Nies. Como parte del acuerdo de culpabilidad, Schubert acordó poner en cuarentena cualquier otra oveja que contenga genética de argali de Marco Polo y cualquier oveja salvaje que haya sido capturada en el medio silvestre.

El acuerdo también permite a los funcionarios federales de vida silvestre inspeccionar y, si es necesario, castrar a los animales.

Las instalaciones para animales en cautiverio, donde se pueden criar y cazar especies de caza, fueron prohibidas en Montana mediante una iniciativa electoral del año 2000, pero siguen siendo legales en algunos otros estados.

El rancho de 215 acres de Schubarth tiene licencia del estado como instalación ganadera alternativa, dijo Greg Lemon, portavoz de Montana Fish, Wildlife and Parks. Se le permitió permanecer cuando se aprobó la iniciativa electoral de 2000 y ha seguido funcionando a pesar de que la caza está prohibida, dijo Lemon.

La sentencia de Schubarth está programada para el 11 de julio ante el juez de distrito estadounidense Brian Morris.

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