Un nuevo libro sobre la influencia histórica de la eugenesia en la Universidad de Melbourne ha arrojado nueva luz sobre la carrera de uno de los científicos más condecorados de Australia, Sir Gustav Nossal.

Ross Jones, quien coeditó Dhoombak Goobgoowana: una historia de la Australia indígena y la Universidad de Melbourneescribe en el libro que la adhesión a la Sociedad de Eugenesia de Victoriaque tenía profundos vínculos con la universidad, se leía como un «quién es quién de la élite académica, judicial, científica y educativa de Melbourne».

La sociedad se disolvió en 1961 y Nossal no era miembro, pero Jones afirma que se convirtió en «quizás el estudiante más notable» de sus ideas en la siguiente generación.

El libro no sugiere que Nossal, que ahora tiene 93 años, apoyara ideas racistas. La eugenesia era entonces un campo reconocido (aunque controvertido) de investigación científica y sus partidarios dicen que sus puntos de vista eran moderados y su discurso especulativo. Pero plantea interrogantes sobre lo apropiado de juzgar a alguien por la ética de su tiempo o el nuestro, y destaca que la eugenesia ha continuado, de una forma u otra, hasta el día de hoy.

Guau abandonó Europa en 1939 como un “solicitante de amnistía de la Austria de Hitler”. Fue director del Instituto de Investigación Médica Walter y Eliza Hall (WEHI) de 1965 a 1996 y fue nombrado australiano del año en 2000 por ser un “destacado científico y activista por la reconciliación australiano”.

Tiene varios premios y nominaciones a su nombre y recientemente inauguró una estatua de sí mismo en Nossal High School en el sureste de Melbourne.

Poco después del nombramiento de Nossal en WEHI, escribe Jones, dio varias conferencias sobre «política de población eugenésica».

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En la mayoría de los informes supervivientes, se cita a Nossal describiendo lo que podría ser científicamente posible en el futuro, pero sin respaldar ninguna política específica.

Jones escribe: “Es sorprendente que incluso una figura como Nossal, un refugiado de la Alemania nazi y más tarde vicepresidente de Reconciliation Australia, pudiera encontrar un propósito en la eugenesia en el período de posguerra”.

La familia Nossal no respondió a una solicitud de comentarios.

La evolución de la eugenesia después de 1945

La eugenesia existía antes de que los horrores nazis del genocidio, la eutanasia y la esterilización se llevaran a cabo en nombre de la “higiene racial”.

Y resurgió después de la Segunda Guerra Mundial, incluso en la Universidad de Melbourne.

Según los expertos, existen distinciones sutiles y similitudes subyacentes entre la eugenesia «dura» de los nazis y las políticas que han evolucionado desde 1945.

Dhoombak Goobgoowana reveló la influencia generalizada de los apologistas nazis, racistas y perpetradores de masacres en la historia de la universidad, sin hacer referencia a Nossal. Describe cómo las ideas eugenésicas sobre la superioridad blanca denigraron a los pueblos de las Primeras Naciones, así como a los inmigrantes no blancos.

El rector de la universidad, el profesor Duncan Maskell, dijo que el libro era «parte de un proceso más amplio de decir la verdad».

“Ya no podemos apartar la vista de esta difícil historia y su legado, debemos enfrentar el efecto que esta historia ha tenido y continúa teniendo en la comunidad indígena”. dijo cuando se lanzó el libro.

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Warwick Anderson es profesora Janet Dora Hine de Política, Gobernanza y Ética y profesor honorario en la Escuela de Población y Salud Global de la universidad.

El movimiento eugenésico en Australia, afirma, se centró principalmente en mejorar la población mediante una mejor nutrición y mejores condiciones de vida, y en seleccionar el tipo “correcto” de migrante.

En un discurso de 1966, Nossal describió un posible mundo futuro en el que el esperma de genios como Einstein podría usarse para crear “granjas de bebés”. Especuló que en el futuro puede haber presión sobre las personas inteligentes para que tengan más hijos y sobre las personas menos inteligentes para que tengan menos.

Un año después, dijo en un simposio de la Sociedad Fabiana en el Ayuntamiento de Kew en Melbourne que una respuesta a la proliferación de enfermedades genéticas sería que la humanidad practicara lo que un informe de Age llamó “alguna forma eficaz y aceptable de eugenesia”.

El informe resumió esta práctica diciendo: “Se podrían ejercer fuertes presiones sociales sobre las personas que tienen genes dañinos para que adopten niños en lugar de tener los suyos propios… debería ser posible introducir en la futura comunidad mundial una presión social leve pero aún definitiva. , de modo que las personas más brillantes tengan la mayor cantidad de hijos”.

Citó directamente a Nossal diciendo: “Creo que una comunidad mundial cada vez más educada aceptará este principio con el tiempo, al menos hasta cierto punto”.

En 1970, Nossal escribió un artículo para la revista literaria Meanjin titulado La investigación médica y el futuro del hombre, en el que señalaba que la eugenesia “despertó la mayor controversia” de todas las áreas del progreso médico.

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«Percibo que mis colegas son cada vez más conscientes de que el juego no será tan sencillo como unir el esperma de Albert Einstein con los óvulos de Brigitte Bardot», escribió.

«De hecho, muchos escritos recientes sobre eugenesia enfatizan el valor de la eugenesia negativa o correctiva… la identificación de características genéticas humanas que son positivamente dañinas y el asesoramiento médico que señala los riesgos que implica que el poseedor se convierta en padre».

Nossal escribió que era poco probable que la eugenesia positiva – “que busca mejorar la especie humana a través del apareamiento selectivo” – se convirtiera en una realidad en el corto plazo.

Pero la eufenia –“la ingeniería del desarrollo humano, para optimizar la forma en que el mensaje de los genes se traduce en el desarrollo de un fenotipo individual o humano”– era “en cierto modo incluso más emocionante”. Señaló que la nutrición conduce a una mejor salud y, a su vez, a una mejor altura y fuerza.

«La eufenía tiene un futuro dorado», escribió.

Anderson dice que Nossal y otros eran grandes científicos, pero «su razonamiento biológico continuó extendiéndose a su discurso social y político».

“Esto no era apropiado ni aconsejable. Pero en cierto sentido es un efecto secundario.

“A lo largo de los años, he descubierto que Gus es una persona extraordinariamente generosa y amable, un mentor maravilloso, alguien completamente comprometido con la reconciliación aborigen. Más que reconciliación, por la justicia racial en Australia”.

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En una entrevista de ABC en 2002, Nossal le dijo a Terry Lane que era «alguien que tiene todos los motivos para estar horrorizado por la idea de la eugenesia positiva, que, por supuesto, era la idea de Hitler de crear personas de sangre azul y pelo azul». Arios. Rubio, al estilo de un héroe popular típicamente alemán”.

Cualquier tipo de manipulación genética con rasgos multigénicos como la belleza, la inteligencia o la fuerza estaba «a siglos de distancia», afirmó, aunque coincidió con Lane (presumiblemente en broma) en que sería «genial» tener la combinación genética de la modelo Elle Macpherson de el propio Nossal y el músico Vladimir Ashkenazy.

Habló de la “extraordinaria belleza de la biodiversidad, de la diversidad humana”, la belleza del proceso sexual y la interacción con el medio ambiente desde el útero.

“Esa es la fascinación, ese es el misterio, eso es lo asombroso”, dijo.

«No necesitamos apresurarnos a emitir juicios»

Dhoombak Goobgoowana también analiza otros académicos vinculados a la eugenesia, incluido el mentor y predecesor de Nossal en WEHI, Sir Frank Macfarlane Burnet. Burnet, que ganó el Premio Nobel de Medicina en 1960 y fue la primera persona nombrada Australiana del Año, argumentó que debería haber «incentivos apropiados para influir en las personas con defectos genéticos extremadamente dañinos para que tengan pocos o ningún hijo».

El Instituto Burnet dijo en un comunicado que no apoyaba estos puntos de vista a veces “controvertidos y discriminatorios” y reconoció que “pueden ser perjudiciales y perturbadores para la gente al leerlos”.

Gustav Nossal, izquierda, con Sir Macfarlane Burnet en 1965. Fotografía: © 2002 Instituto de Investigación Médica Walter y Eliza Hall

El director de WEHI, Ken Smith, dice que el instituto apoya el proceso de decir la verdad y que las opiniones de Burnet no eran aceptables ni entonces ni hoy.

«Reconocemos esto y lamentamos el dolor duradero que han causado estas opiniones», dice. Sin embargo, cualquier sugerencia de que Nossal “pudo haber sostenido o apoyado puntos de vista extremos sobre la genética humana (es) incorrecta”, dice.

Smith describe a Nossal como el principal científico público australiano de su generación, un respetado director de WEHI y un apasionado defensor de la salud de los aborígenes, y sus puntos de vista son «moderados, cautelosos, cuidadosamente considerados y humanos». El deber de Nossal era contribuir al debate sobre el futuro de la genética humana, afirma.

«Hizo un llamado a la participación pública en el debate antes de que se formaran posiciones políticas, en consonancia con su compromiso de toda la vida y su contribución a la igualdad, la diversidad, la justicia y, en particular, la reconciliación», dice.

El filósofo y académico Rob Wilson, autor de El proyecto de la mente eugenésicaDice que es importante decir la verdad sobre la eugenesia porque hay personas vivas que fueron directamente afectadas. Dice que mientras trabajaba en el libro escuchó sobre personas con discapacidades que eran esterilizadas y que se producían abortos basándose en evaluaciones de riesgos dudosas y una comprensión vaga de los resultados.

«Pensábamos que estábamos trabajando con esto como historia», dice, pero todavía hay personas motivadas por la idea «de que hay diferentes cualidades de personas para alimentar a nuestra generación futura».

«(Las políticas) siempre se formulan en términos de lo que es mejor para el país», dice. «Pero pisotean los derechos de las personas».

Cuando se le pregunta si Nossal debería ser juzgado por la moral de su tiempo o del nuestro, responde: “No tenemos que apresurarnos a juzgar. Pero tampoco tenemos que detenerlo”.

Robert Sparrow, profesor de filosofía en la Universidad de Monash, se centra en filosofía política y ética aplicada. Dice que todavía hay muchas personas que hablan de promover características “deseables” y erradicar las indeseables.

Sir Gustav Nossal por haber sido nombrado Australiano del Año en 2000 por su trabajo como «principal científico y activista por la reconciliación de Australia». Fotografía: Dean Lewins/AAP

«Existe una creciente literatura bioética sobre la mejora genética humana, donde la gente habla de la conveniencia de mejorar las generaciones futuras mediante la selección de embriones».

Y ahora los exámenes genéticos están ampliamente disponibles, pero el apoyo a las personas con discapacidades a menudo no lo está, dice Sparrow.

“Las personas que hoy adoptan el uso de tecnologías genéticas para prevenir el nacimiento de niños que puedan sufrir una enfermedad genética o tal vez incluso tratar de mejorar las características de sus hijos, típicamente harán una distinción entre la vieja eugenesia y la nueva.

“Donde la antigua era coercitiva, dirigida por el Estado y perfeccionista (y) la llamada nueva eugenesia se distingue por su respeto a los derechos humanos, la elección diferida de los padres y el asesoramiento genético no direccional”.

Sparrow dice que a pesar del objetivo aparentemente noble de intentar mejorar la condición humana, “en la práctica, la forma en que esto sucede es persiguiendo siempre 'desviaciones' de diversos tipos». Este pensamiento ha impulsado los programas de esterilización en todo el mundo, así como las Generaciones Robadas y el trato genocida de los aborígenes y los isleños del Estrecho de Torres, dice.

«Esto se volvió imaginable porque la gente pensaba que había razas superiores e inferiores, y que esa diferencia era genética».

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