Hace algún tiempo, hace unos 100 millones de años, en lo que hoy es un campo de ópalo australiano, un extraño mamífero peludo, del tamaño de un conejo, que ponía huevos, se deslizaba a través de un agujero de agua en una enorme llanura de inundación polar.

Este mamífero – Opalius esplendoroso pero que los científicos bendijeron felizmente con el sobrenombre de “equidnapus”, se encontraba entre los antiguos descendientes de uno de los órdenes de animales más singulares del planeta, los monotremas.

Una nueva investigación científica publicada el lunes mostró que el equidnapus tenía características de los dos últimos miembros restantes de su tribu.

En la Australia moderna habitan las únicas especies monotremas: el extremadamente extraño ornitorrinco, un mamífero australiano sin pezones y con pico parecido al de un pato, y el equidna puntiagudo con un hocico excesivamente alargado, que también vive en Nueva Guinea.

Te Puede Interesar:   El NHS de Inglaterra lanzará un medicamento que puede retrasar el cáncer de útero | Cáncer
Prof Tim Flannery: «Es como descubrir una civilización completamente nueva». Fotografía: James Alcock/Museo Australiano

Pero el descubrimiento del equidnapus y otros dos monotremas antiguos en los fósiles del campo de ópalo significa que había al menos seis especies de monotremas en lo que hoy es el extremo norte del interior de Nueva Gales del Sur.

«Es como descubrir una civilización completamente nueva», afirmó el profesor Tim Flannery, autor principal de la nueva investigación, publicada en revista de paleontología Alcheringa.

“Hoy en día, Australia es conocida como la tierra de los marsupiales, pero el descubrimiento de estos nuevos fósiles es el primer indicio de que Australia alguna vez fue el hogar de una diversidad de monotremas.

Te Puede Interesar:   'Insostenible': Reino Unido predice un aumento del 50% en el número de accidentes cerebrovasculares para 2035 | ataque

En la región donde se encontraron los fósiles “no existen otras especies de mamíferos. Esto sugiere que Australia experimentó una era de monotremas cuando eran el mamífero dominante”.

El descubrimiento de las mandíbulas opalizadas en un área conocida como Lightning Ridge casi nunca sucedió. Elizabeth Smith, del Centro Australiano de Ópalo, y su hija Clytie encontraron los especímenes hace unos 25 años mientras hurgaban en la pila de relaves de una mina de ópalo.

«Fue mucha suerte encontrar las piezas», dijo. «Pero supe inmediatamente que se trataba de un mamífero y, por tanto, que era realmente significativo».

Ella donó los especímenes al Museo Australiano alrededor del cambio de milenio. Hoy en día, sus descubrimientos y los que le envían los mineros de ópalo se encuentran en el centro de ópalo sin fines de lucro.

Te Puede Interesar:   Expertos en cáncer piden a filántropos que ayuden a financiar la 'edad de oro' de la investigación | Investigación sobre el cáncer

«Estos especímenes son una revelación», dijo. “Es extremadamente emocionante. Muestran al mundo que mucho antes de que Australia se convirtiera en la tierra de los mamíferos con bolsas, los marsupiales, era una tierra de capas peludas: monotremas”.

Las tres especies se describen en el artículo a partir de mandíbulas opalizadas que se remontan al Cretácico, hace entre 102 y 96,6 millones de años.

Un segundo nuevo monotrema antiguo, Parvopalus clytiei, era un pequeño mamífero terrestre. Un tercio, El amanecer de Dharragarrase parecía «notablemente a un ornitorrinco moderno», dijo Flannery.

Prof Kris Helgen: «Su anatomía general es probablemente muy similar a la del ornitorrinco, pero con características de mandíbula y hocico algo más parecidas a las de un equidna; se podría llamar «equidna». Fotografía: James Alcock/Museo Australiano

El profesor Kris Helgen, director del Instituto de Investigación del Museo Australiano, dijo Esplendores de ópalo tenía características de los primeros monotremas conocidos, pero otras características apuntaban al equidna y al ornitorrinco modernos.

omitir la promoción del boletín

Dijo: «Su anatomía general es probablemente muy similar a la del ornitorrinco, pero con características de mandíbula y hocico un poco más parecidas a las de un equidna; se podría llamarlo 'equidnap'».

El equidnapus no pudo haber sido el ancestro inmediato porque era demasiado viejo, dijo Flannery. Pero tenía un pico estrecho como el de un equidna y cinco molares como un ornitorrinco moderno.

Un hecho interesante sobre el ornitorrinco moderno (un animal tan extraño que el científico británico del siglo XVIII George Shaw lo consideró un posible engaño) es cómo perdió sus dientes (los jóvenes pierden sus molares cuando se vuelven adultos).

«Es un misterio que creemos haber resuelto», dijo Flannery. Hace unos dos millones de años llegó a Australia la rata de agua australiana, conocida como rakali.

La paleontóloga Dra. Elizabeth Smith y su esposo Robert han estado buscando fósiles durante más de 20 años en Lightning Ridge. Fotografía: Robert A. Smith.

Esto, dijo Flannery, probablemente hizo que el ornitorrinco buscara «alimentos más suaves y resbaladizos, mejor procesados ​​con las almohadillas coriáceas que usan los adultos hoy en día».

Dijo que los seis monotremas de Lightning Ridge «tienen destinos potencialmente evolutivos» que podrían haberse dividido en todo tipo de direcciones, pero que eran «ancestros y parientes muy lejanos de los monotremas vivos de hoy».

Pero en algún momento hace entre 100 y 54 millones de años, la diversidad monotrema desapareció. “¿Fue por el asteroide que mató a los dinosaurios? ¿Compitieron con los marsupiales? No lo sabemos, pero ha habido un cambio”.

El Dr. Matthew McCurry, curador de paleontología del Museo Australiano, dijo: «Tenemos muy pocos fósiles de monotremas y, por lo tanto, encontrar nuevos fósiles puede decirnos más sobre dónde vivían, qué aspecto tenían y cómo los cambios en el medio ambiente influyeron en su evolución.

«Todos los fósiles monotremas significativos actualmente conocidos encajan en esta historia evolutiva, desde Teinolophos, la pequeña criatura parecida a una musaraña en la Antártida, hace 130 millones de años, hasta el día de hoy».

Deja un comentario