I La primera vez que vi un caballito de mar tenía 14 años. Hay algo muy desagradable en la forma en que los caballitos de mar nadan erguidos y en sus ojos en constante movimiento: me hizo sentir completamente asombrado por ellos. Cincuenta y un años después, ese sentimiento nunca ha desaparecido. Incluso ahora, si estoy buceando y veo uno, creo que es increíble.

Los caballitos de mar son peces que no encajan en ninguna categoría; parecen una amalgama de muchas criaturas diferentes. Tienen cabezas de caballo, bolsas de canguro y colas de mono prensiles (que a menudo parecen tener vida propia) y pueden cambiar de color como un camaleón. Es bastante notable.

Mis vacaciones se centran en los caballitos de mar, porque cada vez que veo uno en libertad aprendo algo nuevo. También he criado con éxito 22 especies diferentes en cautiverio. Esto me permitió desarrollar un sistema de identificación facial en el que se pueden observar las líneas y los puntos a ambos lados de la cabeza del caballito de mar para identificarlo, de modo que podamos comprender y estudiar mejor a los caballitos de mar individuales en la naturaleza.

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En un momento tuve 26 tanques de caballitos de mar en casa. Era una casa de cuatro pisos y había tanques por todas partes, pero mi esposa y mis hijastros se acostumbraron. Por suerte vivimos cerca de un río, así que salía todas las mañanas a pescar camarones para que se los comieran. A veces, en invierno, pasaba allí unas horas al día, intentando llenar cuatro cubos grandes.

Utilicé mi colección de caballitos de mar para fundar el primer acuario público exclusivo para caballitos de mar y luego uní fuerzas con la Acuario Marino Nacional en Plymouth.

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La gente solía pensar que los caballitos de mar se apareaban de por vida y que si uno de ellos moría, su compañero nunca más se aparearía. Pronto desacredité este mito, no sólo en el caso de los caballitos de mar en cautiverio, sino también al sumergirme en la naturaleza e identificar a los individuos y con quién se apareaban.

Hay 65 tipos diferentes de caballitos de mar (dos en aguas del Reino Unido), desde los más pequeños, de 1,5 cm de largo, hasta el más grande jamás registrado, frente a la costa de Dorset, de 34 cm de largo.

Neil Garrick-Maidment en un viaje topográfico. Dedicó su vida al estudio y protección de los caballitos de mar. Fotografía: Gavin Parsons/The Guardian

Es muy difícil encontrar y estudiar caballitos de mar en estado salvaje porque, como cazadores furtivos que dependen de no ser vistos por los depredadores, son naturalmente crípticos. Son tan delgados por detrás que cuando se paran de lado y luego se giran, parecen desaparecer. Pueden desaparecer en el mar en segundos.

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Durante décadas, fue muy difícil convencer al gobierno de que los caballitos de mar eran criaturas vivas y respirantes que habitan nuestras aguas hasta Escocia. La gente simplemente se rió de mí. Algunas personas todavía piensan que los caballitos de mar son míticos, legendarios, como los dragones que escupen fuego.

Pasé seis años tratando de proteger a los caballitos de mar, lo que finalmente sucedió en el Reino Unido en 2008. Ahora cuentan con una de las mayores protecciones. en la tierra. Muchos investigadores se encuentran hoy en el océano estudiando los caballitos de mar, y nuestro conocimiento sobre estas fascinantes criaturas mejora constantemente.

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