ISi la carrera espacial del siglo XX fue una cuestión de poder político, la de este siglo será una cuestión de dinero. Pero para aquellos que sueñan con enviar humanos de regreso a la Luna y posiblemente a Marte, es un momento emocionante para estar vivos, ya sean presidentes o multimillonarios pagando el boleto.

Los vuelos espaciales están experimentando un renacimiento, aportando una energía renovada que no se había visto desde los días del programa Apolo y, por primera vez, con empresas privadas, en lugar de gobiernos, a la cabeza.

Una serie de misiones históricas recientes, en particular los vuelos de prueba cada vez más exitosos del cohete más grande jamás fabricado y la primera sonda construida de forma privada que aterrizó en la superficie lunar, han encarnado una idea cada vez mayor de que los humanos nos estamos metiendo en lo que hemos llamado «. tercer espacio espacial”. edad».

«Decir que estamos en una nueva era es absolutamente justo», afirmó Greg Sadlier, economista espacial y cofundador de la consultora know.space. “Estamos en la era de la competencia o la era comercial. Las barreras de entrada son menores, los costos han bajado, lo que ha abierto las puertas a un abanico mucho más amplio de naciones”, afirmó. «Es la democratización del espacio, por así decirlo».

Lanzamientos orbitales por año

Hoy en día, más de 70 países tienen programas espaciales, pero durante mucho tiempo, Estados Unidos y la Unión Soviética fueron los únicos actores importantes.

El primer explorador espacial de la humanidad, el cosmonauta soviético Yuri Gagarin, orbitó el mundo en abril de 1961. Un año después, el presidente estadounidense John F. Kennedy pronunció su famoso discurso «Elegimos ir a la luna», prometiendo poner a un hombre estadounidense en el camino. . superficie lunar hasta finales de la década, ante una “bandera hostil de conquista”.

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Un mural de Yuri Gagarin en Krasnogorsk, en las afueras de Moscú. Fotografía: Maxim Shipenkov/EPA

“Es cierto que todo esto nos cuesta mucho dinero”, reconoció Kennedy, pero la Guerra Fría lo motivó a gastar el equivalente moderno de cientos de miles de millones de dinero de los contribuyentes estadounidenses para ganar la carrera espacial.

El fin de la Guerra Fría en 1989 trajo un breve momento de optimismo global, que marcó el comienzo de la segunda era espacial, más colaborativa. La Estación Espacial Internacional se montó durante 13 años y, desde el año 2000, personas de múltiples nacionalidades han vivido constantemente en el espacio, trabajando juntas en experimentos en el laboratorio orbital.

Sin embargo, esta segunda era también vio una disminución en los esfuerzos para llevar a los humanos más lejos al espacio, simbolizado por el programa de transbordadores espaciales de la NASA que nunca envió personas más allá de la órbita de la Tierra y finalmente se disolvió en 2011 en gran parte porque el gobierno de Estados Unidos no quería continuar financiando su Altos precios. Posteriormente, Washington tuvo que depender de los cohetes Soyuz de Moscú para llevar a sus astronautas al espacio.

El cohete Starship de SpaceX se encuentra en su plataforma de lanzamiento en Texas. Fotografía: AP

Sin embargo, estos altos costos ahora se han reducido con la entrada de empresas privadas, a menudo como contratistas gubernamentales. En los últimos años, algunas de estas empresas han empezado a ganar dinero, aunque no por razones tan destacadas como el turismo espacial, sino principalmente enviando satélites de comunicaciones, especialmente Internet de banda ancha. Muchas estimaciones sugieren que la industria espacial mundial podría generar ingresos de más de mil millones de dólares durante las próximas dos décadas.

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En un artículo Publicado el año pasado por la influyente consultora de estrategia y gestión McKinsey & Company, el socio director global Bob Sternfels y sus colegas escribieron a los directores ejecutivos: “Si el espacio no es parte de su estrategia, debe serlo”.

Agregaron: «Recientemente hemos visto una aceleración significativa en la curva de costos: los costos de lanzamiento han caído en un 95% (y se espera otra reducción masiva en los próximos años) gracias a la reutilización, la ingeniería mejorada y el aumento de los volúmenes».

Comparación de tamaños de naves estelares

SpaceX de Elon Musk ha estado a la vanguardia de este movimiento, Lanzamiento 96 veces el año pasado. con sus cohetes reutilizables. El sistema más grande de la compañía, llamado Starship y aún en desarrollo, se comercializó como un explorador interplanetario. Musk dice que construyó el cohete de 400 pies para que los humanos pudieran colonizar Marte. Antes de eso, la NASA SpaceX contratado llevar astronautas, incluida la primera mujer, a la Luna en esta década.

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Como empresa comercial, podría generar dinero mucho antes, sirviendo como el equivalente a un buque de carga volador. Starship tiene una carga útil de hasta 150 toneladas métricas, cinco veces la carga útil que podría transportar el transbordador espacial.

La política global sigue desempeñando un papel en el espacio, pero con más actores. China ha superado a Rusia como principal competidor nacional de Estados Unidos, con su propia estación espacial en funcionamiento, sondas en la Luna y un vehículo explorador en Marte. Se espera que el viernes Beijing lance una nave espacial robótica a la cara oculta de la Luna.

El polo sur de la Luna, en particular, se considera un «cinturón de oro» para la exploración lunar, ya que contiene hielo de agua, que podría usarse como agua potable e incluso descomponerse para producir combustible para cohetes.

Lanzamientos orbitales

Los científicos están nerviosos tanto por la politización como por la comercialización del espacio, especialmente por las conversaciones sobre futuras operaciones “mineras” en la prístina, prístina Luna. Los defensores de la exploración espacial, sin embargo, destacan los avances logrados hasta ahora. Tomografía computarizada, un dispositivo médico crítico que puede identificar tumores, Tiene sus orígenes en la misión anterior a Apolo. buscar; Los astronautas de la estación espacial han utilizado el entorno único de microgravedad para comprender mejor enfermedades como como el alzheimer.

Para economistas como Sadlier, la tercera era espacial crea una situación sin precedentes, que podría derribar los cimientos mismos del sistema de mercado. “En economía, asumimos que los recursos son limitados; la tierra es limitada; Los recursos naturales son limitados”, afirmó. «Con el espacio, nos permite cambiar eso».

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