Según un nuevo estudio, más de 50.000 personas murieron prematuramente en California durante una década debido a la exposición a partículas tóxicas en el humo de los incendios forestales.

Los incendios forestales generan humo que contiene PM2,5, partículas diminutas de aproximadamente una trigésima parte del tamaño de un cabello humano que pueden penetrar profundamente en los pulmones y entrar en el torrente sanguíneo. Las partículas se han relacionado con varios problemas de salud y muerte prematura. Investigaciones anteriores han encontrado que el humo de los incendios forestales está exponiendo a millones de personas en los EE. UU. al contaminante dañino.

En un estudio publicado esta semana en Science Advances, los investigadores utilizaron un nuevo modelo epidemiológico para examinar los impactos de la exposición a PM2.5 en los incendios forestales entre 2008 y 2018: un período que incluye algunas de las temporadas de incendios más destructivas y mortales del estado. Según el estudio, ha habido al menos 52,480 muertes prematuras atribuidas a la exposición a partículas inhalables de incendios forestales y al menos $432 mil millones en costos de atención médica asociados con la exposición.

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La investigación es la primera en cuantificar los impactos a largo plazo de la exposición crónica a PM2.5 específicamente de incendios forestales en lugar de otras fuentes, y tiene implicaciones importantes para California, dijo la autora del estudio Rachel Connolly. Los resultados sugieren que los incendios forestales son responsables de más muertes y mayores impactos económicos de lo que han indicado estudios anteriores.

«Los hallazgos son verdaderamente un llamado a la acción para la gestión forestal y la mitigación del cambio climático», dijo Connolly, director de proyectos en el Centro de Innovación Luskin de UCLA y también trabaja en la Escuela Fielding de Salud Pública.

Los investigadores apenas están comenzando a comprender los impactos de la exposición a las PM2,5 en la salud humana, pero las partículas pueden reducir la función pulmonar y empeorar las condiciones de salud existentes, incluidos problemas respiratorios y enfermedades cardíacas.

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Las partículas de los incendios forestales pueden ser más dañinas para la salud humana que las de otras fuentes, informa el estudio, y están asociadas con enfermedades respiratorias y un aumento de las hospitalizaciones. Otros estudios han relacionado la exposición al humo de los incendios forestales con un mayor riesgo de ataques cardíacos y nacimientos prematuros.

California ha sido testigo de numerosos incendios forestales devastadores en los últimos años, incluida una temporada históricamente brutal en 2020 durante la cual murieron 31 personas y los cielos en todo el oeste de Estados Unidos adquirieron un aterrador color naranja, exponiendo a 25 millones de personas al aire tóxico de los incendios.

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Los expertos y científicos han atribuido la creciente intensidad de los incendios forestales a años de políticas equivocadas de extinción de incendios, prácticas de gestión forestal y un paisaje que se ha vuelto más cálido y seco en medio de la crisis climática. Los desastres mataron a decenas de personas, destruyeron comunidades y expusieron a millones de personas al humo de los incendios forestales.

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Las personas deberían tomar medidas para protegerse del humo de los incendios forestales, dijo Connolly, pero los hallazgos de este estudio sugieren que la sociedad necesita invertir en el manejo forestal, el manejo de la interfaz urbano-forestal y la mitigación del cambio climático para producir beneficios significativos para la salud pública.

«La importancia de la gestión de incendios forestales no hará más que aumentar en las próximas décadas a medida que la aridez se intensifique con el cambio climático y más regiones se vuelvan susceptibles a los incendios», escriben los autores en el estudio.

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