Las vigas de roble del HMS Victory desempeñaron un papel inesperado a la hora de asegurar el triunfo de la investigación científica en Gran Bretaña. Se utilizó un escarabajo reloj de la muerte, extraído de un bulto infectado en el gran acorazado de Nelson, para crear el primer genoma completamente secuenciado de la especie.

El proyecto, llevado a cabo por científicos del Instituto Sanger y la Universidad de Oxford y por conservacionistas del Museo Nacional de la Royal Navy, ha logrado un avance importante, afirman los investigadores.

El escarabajo, Xestobium rufovillosum, Todavía causa grandes daños a edificios y barcos y también afecta al comercio de madera dura en muchos países.

Al desentrañar el modelo genético del escarabajo e identificar los 476 millones de unidades de ADN que componen su genoma, los científicos han dado un paso importante para descubrir nuevas formas de combatir la profanación del reloj de la muerte.

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El mortal escarabajo (Xestobium rufovillosum) puede infestar la madera estructural de edificios y barcos. Fotografía: Tomasz Klejdysz/Shutterstock

Al secuenciar todo el ADN del escarabajo, ahora estamos mucho mejor equipados para encontrar formas de combatir el daño que causa”, afirmó el profesor Mark Blaxter, del Instituto Sanger, donde se secuenció el genoma..

La participación de Sanger con la guardia de la muerte es parte de su Iniciativa Árbol de la Vidaque involucra a científicos que trabajan con una red global de otros proyectos genéticos para secuenciar los genomas de todas las especies conocidas en la Tierra.

El objetivo es producir una historia evolutiva de genes y especies para todo el planeta.

«El Deathwatch es el más reciente de las 150 especies de escarabajos cuyos genomas hemos secuenciado», añadió Blaxter.

«Sin embargo, ninguno provino de muestras con asociaciones históricas de vigilancia de la muerte».

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El escarabajo reloj de la muerte recibe su nombre del sonido que hace cuando intenta atraer a una pareja. En el pasado, las personas que vivían en casas antiguas, cuidando los lechos de sus familiares enfermos, creían que el sonido era un presagio de muerte, de ahí el nombre.

Como escribió Mark Twain en Las aventuras de Tom Sawyer: “Entonces el horrible tictac del reloj de la muerte en la pared junto a la cabecera de la cama hizo que Tom se estremeciera: significaba que los días de alguien estaban contados”.

Este escarabajo mortal causa daños debido a la acción de sus larvas, que nacen de los huevos que pone en la madera. A la especie le gusta especialmente el roble viejo, que se ablanda ligeramente con la humedad y los hongos, y las larvas pueden roer la madera durante hasta 10 años antes de convertirse en adultas.

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De este modo, el escarabajo de la muerte puede comerse y excavar vigas, debilitando estructuras enteras y provocando el derrumbe de edificios, como casi ocurrió en Salón de Westminster en 1913.

El techo medieval del Westminster Hall, renovado en 2019, casi se derrumbó en 1913 debido a los daños causados ​​por los escarabajos. Fotografía: Simon Turner/Alamy

Los veleros antiguos también se ven afectados, incluido el HMS Victory, el buque de guerra más antiguo del mundo que aún está en servicio.

El Victory fue botado en 1765 y es mejor conocido por su papel como buque insignia de Nelson en la Batalla de Trafalgar en 1805. Se mantuvo a flote hasta 1922, cuando lo trasladaron al dique seco en Portsmouth y lo conservaron como barco museo.

Fue en esa época cuando se observó la primera evidencia de infestación de relojes de muerte, dijo Diana Davis, jefa de conservación del Museo Nacional de la Royal Navy en Portsmouth.

«Durante casi 100 años, el escarabajo reloj de la muerte ha sido responsable de la pérdida constante de una gran cantidad de madera histórica en Victory», añadió Davis.

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“Es algo que nos tomamos muy en serio, por lo que este trabajo de secuenciación es un avance muy importante.

“Por ejemplo, no sabemos si el Victory fue víctima de una única plaga de escarabajos mortales o si fue objeto de múltiples oleadas de ataques. Ahora que tenemos su secuencia, tenemos una manera de responder esta pregunta. Es muy emocionante.»

Blaxter añadió que también es posible que los escarabajos adopten genes de otros organismos, como los hongos, y estos podrían ayudarles a ablandar y digerir la madera.

«Al secuenciar el genoma del reloj de la muerte, podremos detectar qué transferencias genéticas pueden estar ayudando a las larvas del escarabajo a comer madera», dijo.

«Este descubrimiento podría traer beneficios considerables, no sólo para ayudar a combatir el escarabajo mortal, sino también para encontrar formas de digerir la madera y aumentar la producción de biogás».

El aislamiento de los especímenes de los guardianes de la muerte del Victory implicó que el personal del museo capturara insectos que emergían de los agujeros en su madera.

«Cada vez que conseguían uno, me llamaban y se dirigían al norte», dijo el zoólogo y profesor Peter Holland de la Universidad de Oxford, un miembro clave del proyecto.

“Luego me dirigiría hacia el sur y nos encontraríamos en una cafetería al borde de la carretera, a medio camino entre Oxford y Portsmouth en la A34. Pondrían un escarabajo en un vaso de plástico y yo lo llevaría a nuestro laboratorio. Finalmente obtuvimos un espécimen perfecto que transmitimos al Instituto Sanger”.

El punto crucial de la secuenciación del genoma del escarabajo es que permite a los científicos observar cada proteína que forma este organismo, añadió Holland.

«Habrá enzimas, moléculas utilizadas para comunicarse con otros organismos, receptores, todo este tipo de bioquímica que estará disponible cuando se secuencia el genoma», dijo.

“Se obtiene una comprensión completamente nueva de un organismo. Las aplicaciones de conservación deberían aparecer un poco más abajo”.

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