Los científicos han descubierto diferencias en la respuesta inmune que pueden explicar por qué algunas personas parecen escapar de forma segura de la infección por Covid.

El estudio, en el que a adultos sanos se les administró intencionalmente una pequeña dosis del virus Covid en la nariz, sugirió que las células inmunes especializadas en la nariz pueden eliminar el virus en una etapa temprana, antes de que se produzca una infección total. Aquellos que no sucumbieron a la infección también tenían altos niveles de actividad en un gen que se cree ayuda a señalar la presencia de virus en el sistema inmunológico.

«Estos hallazgos arrojan nueva luz sobre los eventos tempranos cruciales que permiten que el virus se afiance o elimine rápidamente antes de que se desarrollen los síntomas», dijo el Dr. Marko Nikolić, autor principal del estudio en la UCL y consultor honorario en medicina respiratoria. «Ahora tenemos una comprensión mucho mayor de toda la gama de respuestas inmunes, lo que podría proporcionar una base para desarrollar posibles tratamientos y vacunas que imiten estas respuestas protectoras naturales».

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Como parte del estudio Covid-19 Human Challenge del Reino Unido, 36 voluntarios adultos sanos sin antecedentes de Covid-19 y que no habían sido vacunados recibieron una dosis baja del virus por la nariz. El estudio se realizó en 2021, en pleno pico de la pandemia.

En 16 voluntarios, los investigadores monitorearon la actividad de las células inmunes en la sangre y el revestimiento de la nariz para proporcionar el cronograma más detallado de la actividad inmune antes, durante y después de la infección. Se descubrió que estos participantes se dividían en tres grupos distintos: seis personas desarrollaron una infección sostenida y enfermaron, tres personas se volvieron positivas transitoriamente pero sin desarrollar una infección completa, y siete sufrieron una «infección abortiva». Este subconjunto nunca dio positivo, pero las pruebas mostraron que habían desarrollado una respuesta inmune.

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En los grupos abortivos y transitorios, las muestras tomadas antes de la exposición a Covid mostraron que estos voluntarios tenían altos niveles de actividad en un gen llamado HLA-DQA2. Esto se ha observado en las células “presentadoras de antígenos”, que señalan un peligro para el sistema inmunológico. «Estas células tomarán parte del virus y se lo mostrarán a las células inmunes y dirán: 'Esto es extraño: necesitas abordar esto'», dijo la Dra. Kaylee Worlock, de la UCL y primera autora del estudio.

Los hallazgos, publicados en Nature, sugieren que las personas que tienen altos niveles de actividad en este gen pueden tener una respuesta inmune más eficiente al Covid, lo que significa que la infección nunca pasa la primera línea de defensa del cuerpo. Sin embargo, no eran completamente inmunes: los voluntarios fueron seguidos después del estudio y algunos más tarde contrajeron Covid en la comunidad.

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En las personas que dieron positivo durante un breve período, los científicos también observaron una respuesta inmune rápida en las células nasales un día después de la exposición y una respuesta inmune más lenta en las células sanguíneas. Por otro lado, aquellos que desarrollaron una infección completa tuvieron una respuesta nasal mucho más lenta, comenzando en promedio cinco días después de la exposición, lo que permitió que el virus se estableciera.

El equipo dijo que los hallazgos podrían proporcionar una base para desarrollar tratamientos y vacunas más eficaces que imiten respuestas protectoras óptimas.

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