Estados Unidos regresó a la superficie lunar por primera vez en más de 50 años después de que una nave espacial de construcción privada llamada Odysseus culminara un emocionante descenso de 73 minutos desde la órbita con un aterrizaje cerca del polo sur de la luna.

Pero en medio de las celebraciones de lo que la NASA aclamó como “un gran paso adelante”, no hubo confirmación inmediata del estado o condición del módulo de aterrizaje, aparte de que había llegado al lugar de aterrizaje planificado en el cráter Malapert A.

Los gerentes de misión de Intuitive Machines, la compañía con sede en Texas que construyó la primera nave espacial comercial que aterrizó en la Luna, estaban trabajando hasta altas horas de la noche para restablecer la comunicación total con Odysseus, que inicialmente reportaron como “deficiente”, y para evaluar su operatividad. .

El llamado «aterrizaje suave» del jueves, al que Steve Altemus, fundador de la compañía, dio solo un 80% de posibilidades de éxito, fue diseñado para abrir una nueva era de exploración lunar mientras la NASA trabaja hacia una misión programada para fines de 2026 para enviar humanos allá atrás.

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«Bienvenido a la luna», dijo Altemus durante el aterrizaje, cuando finalmente se confirmó el aterrizaje a las 5:23 p.m. después de unos 10 minutos de que Odiseo estuviera fuera de contacto.

Era la primera vez que una nave espacial construida en Estados Unidos aterrizaba en la Luna desde la visita tripulada más reciente de la NASA, la misión Apolo 17 en diciembre de 1972, y la primera visita de un vehículo comercial tras el fracaso el mes pasado de Peregrine One, otra asociación entre la agencia espacial y una empresa privada, Astrobotic.

«Hoy, por primera vez en más de medio siglo, Estados Unidos regresó a la Luna. Hoy, por primera vez en la historia de la humanidad, una empresa comercial, una empresa estadounidense, lanzó y dirigió el viaje hasta allí», afirmó Bill. Nelson, administrador de la NASA.

Los científicos celebran el aterrizaje de la sonda en la luna. Fotografía: David Swanson/NASA/AFP/Getty Images

“Qué triunfo. Odiseo conquistó la luna. Esta hazaña es un gran salto para toda la humanidad”.

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No hubo ningún video del descenso totalmente autónomo de Odiseo, que se desaceleró a aproximadamente 2,2 mph (3,5 km/h) 33 pies sobre la superficie. Pero una cámara construida por estudiantes de la Universidad Aeronáutica Embry-Riddle en Florida fue diseñada para caer y tomar fotografías inmediatamente antes del aterrizaje, y se instalaron cámaras de la NASA para fotografiar el suelo desde la nave espacial.

El módulo de aterrizaje Nova-C hexagonal de seis patas y 4,3 metros (14 pies), apodado cariñosamente Odie por los empleados de Intuitive Machines, es parte de la iniciativa comercial Lunar Payload Services (CLPS) de la NASA, en la que la agencia otorga contratos a socios privados. en gran medida para apoyar el programa Artemis.

La NASA contribuyó con 118 millones de dólares para que despegara, y Intuitive Machines financió otros 130 millones de dólares antes de su lanzamiento el 15 de febrero desde el Centro Espacial Kennedy en Florida en el cohete Falcon 9 de la compañía SpaceX de Elon Musk.

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oh Misión IM-1Al igual que el fracasado esfuerzo Peregrine, lleva una carga útil de equipo científico diseñado para recopilar datos sobre el entorno lunar, específicamente en la región rocosa elegida como lugar de aterrizaje para la misión tripulada Artemis III de la NASA, planificada para dentro de dos años.

Es un área peligrosa, «marcada con todos estos cráteres», según Nelson, pero elegida porque se cree que es rica en agua congelada que podría ayudar a sustentar una base lunar permanente crucial para futuras misiones humanas a Marte.

Los científicos anunciaron el año pasado que creían que pequeñas esferas de vidrio esparcidas por la superficie de la Luna contenían potencialmente «miles de millones de toneladas de agua» que podrían extraerse y utilizarse en futuras misiones.

Los riesgos valen la pena, dijo Nelson a CNN el jueves, “para ver si hay suficiente agua. Porque si hay agua, hay combustible para cohetes: hidrógeno y oxígeno. Y podríamos tener una gasolinera en el polo sur de la Luna”.

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La vida operativa prevista del módulo de aterrizaje de energía solar es de sólo siete días, antes de que el lugar de aterrizaje, a unos 300 kilómetros del polo sur de la Luna, pase a la sombra de la Tierra. Pero la NASA espera que este sea tiempo suficiente para analizar cómo reaccionó el suelo al impacto del aterrizaje.

Otros instrumentos se centrarán en los efectos del clima espacial en la superficie lunar, mientras que se desplegará una red de marcadores para la comunicación y la navegación.

«Odysseus, impulsado por una compañía llamada Intuitive Machines, lanzado en un cohete SpaceX, que transporta una gran cantidad de instrumentos científicos de la NASA, lleva adelante el sueño de una nueva aventura en ciencia, innovación y liderazgo estadounidense en el espacio», dijo Nelson.

Esta imagen proporcionada por Intuitive Machines muestra su módulo de aterrizaje lunar Odysseus con la Tierra al fondo. Fotografía: AP

A través de Artemis, el programa de retorno a la Luna de la NASA que también tiene visiones a largo plazo de misiones tripuladas a Marte durante las próximas dos décadas, Estados Unidos busca mantenerse por delante de Rusia y China, que están planeando su propia misión lunar humana. aterrizajes.

Sólo Estados Unidos ha desembarcado astronautas en seis misiones Apolo entre 1969 y 1972, mientras que cinco países han desplegado allí naves espaciales no tripuladas. Japón se unió a Estados Unidos, Rusia, China e India el mes pasado cuando su módulo de aterrizaje inteligente para la investigación en la Luna (Slim) realizó un aterrizaje exitoso, aunque incómodo, después de un vuelo de tres meses.

Otros dos lanzamientos de Intuitive Machines están programados para finales de este año, incluido un taladro de hielo para extraer ingredientes para el combustible de cohetes y otro módulo de aterrizaje Nova-C que contiene un pequeño rover de la NASA y cuatro pequeños robots que explorarán las condiciones de la superficie.

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