El profesor Andrew Beggs, de la Universidad de Birmingham, dirige una clínica especial para jóvenes con cáncer y ha constatado, junto con otros expertos, que cada vez a más personas menores de 45 años se les diagnostica alguna forma de la enfermedad.

«Hay varias razones para este aumento», dijo. Observador. “Por un lado, simplemente mejoramos la detección del cáncer en etapas cada vez más tempranas. Además, está involucrada una conciencia especial. Los jóvenes son mucho más perspicaces acerca de su salud que las generaciones anteriores y, por lo tanto, están más dispuestos a buscar ayuda en una etapa temprana, cuando aparecen los primeros síntomas”.

Esta es una buena noticia, dicen los científicos. Si el cáncer no se trata durante demasiado tiempo, puede extenderse por todo el cuerpo del paciente, con resultados fatales. «La detección del cáncer en una etapa temprana significa que es más probable que el tratamiento tenga éxito», afirmó Michelle Mitchell, directora ejecutiva de Cancer Research UK.

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El hecho de que los jóvenes estén más dispuestos a presentarse para recibir diagnóstico y tratamiento también refleja las notables mejoras registradas en el tratamiento del cáncer en las últimas décadas. «La gente ya no ve el cáncer como una sentencia de muerte inevitable, como lo hacían las generaciones anteriores», añadió Beggs. “Hoy en día se considera algo que a menudo se puede curar. Esto les da más impulso para seguir adelante”.

Otro factor implicado en el aumento del cáncer en personas más jóvenes es la predisposición hereditaria a enfermedades como el cáncer de intestino y de mama. La susceptibilidad a algunas de estas enfermedades puede transmitirse de padres a hijos, y los genes responsables pueden estar acumulándose en las poblaciones porque los portadores viven más tiempo y tienen más hijos. “Es un proceso de selección. Las personas sobreviven más tiempo para transmitir estos cambios genéticos de generación en generación”, dijo Beggs.

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Además, existe la posibilidad de que algunos factores ambientales aún no detectados puedan estar afectando las tasas de cáncer. Los crecientes niveles de obesidad conducen a un aumento de las tasas de cáncer, por ejemplo. Por el contrario, la fuerte disminución del tabaquismo observada en los últimos 50 años ha provocado una gran disminución en el número de casos.

La buena noticia para los pacientes más jóvenes es que pueden tolerar dosis más altas de quimioterapia que los pacientes mayores y, por lo tanto, pueden recibir regímenes de tratamiento más potentes que tienen más probabilidades de destruir las células cancerosas restantes en sus cuerpos. El profesor Lawrence Young, de la Universidad de Warwick, afirmó: “La supervivencia al cáncer es generalmente mayor en las personas más jóvenes. Además, un hallazgo incidental de cáncer durante una cirugía por otras afecciones a menudo se asocia con la detección del tumor en una etapa temprana, cuando la quimioterapia posterior es mucho más efectiva”.

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Sin embargo, según Beggs, las mejoras clave en la detección de cánceres en una etapa temprana se han introducido con menos eficacia en el Reino Unido que en otros países. “Mire el cáncer de intestino. Si vive en EE. UU. o Europa y tiene síntomas tempranos, recibirá una colonoscopia muy rápidamente, mientras que en el Reino Unido es probable que haya un retraso considerable”, dijo Beggs. «Necesitamos hacer mejoras reales en esta etapa».

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