IFoi enquanto estávamos sentados e conversando no bar de um hotel, no primeiro congresso global de herpetologia, que os especialistas mundiais em anfíbios perceberam que havia um problema: rãs, sapos, salamandras e tritões estavam desaparecendo aos milhares em todo o mundo e ninguém entendia por qué.

Ni una sola charla en la conferencia de 1989 en la Universidad de Kent discutió la extraña desaparición de los anfibios del mundo. Pero científico tras científico contaron la misma historia: desde Centroamérica hasta Australia, estaban desapareciendo.

El año anterior me uní a la Sociedad Zoológica de Londres como patólogo veterinario. Mi trabajo era descubrir por qué morían los animales. Poco después de empezar, el público empezó a llamar al Zoológico de Londres con la noticia de que decenas de ranas habían muerto en su jardín sin explicación. Comenzaron a llegar más y más informes de este tipo. Empecé a probar ranas muertas para descubrir qué estaba pasando durante mi doctorado y encontré una ranavirus en Inglaterra lo estaban propagando las ranas.

Aunque ya era conocido en Estados Unidos, esta fue la primera vez que se encontró que un ranavirus mataba ranas salvajes en Europa. Presenté mis hallazgos, lo que resultó en una invitación a Australia para ayudar con un nuevo misterio. Un estudiante de maestría estaba investigando una serie de muertes inexplicables de anfibios en una selva tropical de Queensland.

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A finales de la década de 1980, comenzaron a llegar informes del público sobre la muerte de ranas en los jardines británicos. Fotografía: Graham Turner/The Guardian

Los animales que murieron allí parecían sanos: sus tejidos estaban intactos, no tenían parásitos y habían sido examinados para detectar virus y bacterias. Cualquier cosa. Simplemente estaban muertos.


Pero al mirar la evidencia, me di cuenta de que ya había visto esto antes. En una visita al zoológico de Melbourne unos años antes, me mostraron algunos renacuajos de una especie de rana de Queensland que estaba en peligro de extinción. Prosperaron como renacuajos pero murieron después de convertirse en ranas. Todos los informes patológicos concluyeron que las ranas estaban sanas -además de que ya no estaban vivas- pero debido a la presencia de un organismo desconocido en la piel.

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Con el estudiante de maestría, observé la piel de las ranas que estábamos examinando en las selvas tropicales de Queensland. Bajo el microscopio, tenían los mismos organismos extraños sobre los que había leído en los informes de patología del Zoológico de Melbourne. Entonces organizamos un experimento. Expusimos una pequeña cantidad de ranas sanas a piel infectada. Todos murieron y en todos ellos el organismo crecía en su piel.

Cunningham llevó a cabo experimentos para ver cómo reaccionaban las ranas sanas cuando se exponían al organismo desconocido. Fotografía: David Levene/The Guardian

Al mismo tiempo, sabía que mis colegas en Panamá estaban enfrentando el mismo problema. Les dije que miraran la piel de las ranas muertas para ver si tenían la misma infección. Ellos hicieron. Reunimos nuestros resultados y en 1998 los publicóy anunció al mundo que un hongo – más tarde llamado Batrachochytrium dendrobatidis – estaba infectando y matando anfibios en todo el mundo. Atacó su piel, provocando que las ranas sufrieran un infarto repentino y murieran.

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Desde entonces, otros investigadores verificaron nuestros resultados y encontraron múltiples cepas del hongo. La cepa más mortífera parece tener sólo unos 100 años, probablemente transportada por los humanos por todo el mundo y continúa acabando con los anfibios.

Hasta el momento, se sabe que casi 100 especies de anfibios han desaparecido en los últimos 50 años y el número de cientos ha disminuido. Una de las especies afectadas que estoy estudiando es la rana gallina de montaña, que alguna vez fue común en el Caribe, y que representa los últimos 30 individuos conocidos en la naturaleza. Puedo sobrevivir a esto. Para mí, esta enfermedad es un recordatorio del impacto destructivo que la humanidad puede tener en el planeta y su biodiversidad. Esta enfermedad probablemente no existiría sin nosotros. Debemos encontrar una manera de vivir en equilibrio con las maravillosas especies con las que compartimos la Tierra.

Como le dijo a Patrick Greenfield

Andrew Cunningham es profesor de epidemiología de la vida silvestre y subdirector de ciencia del Instituto de Zoología de la Sociedad Zoológica de Londres.

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