METROMi interés por los fósiles comenzó a los 10 años, en mi patio trasero de Glastonbury, Somerset, donde descubrí las amonitas. Mirando hacia atrás, no fue la belleza lo que me atrajo hacia ellos, sino la magia del descubrimiento. Me sentí atraído por su edad y la naturaleza insondable del pasado lejano.

Después de graduarme en ciencias naturales en 1965, quería llegar lo más lejos que pudiera, así que postulé para enseñar biología en Ghana. Fue un período fantástico de mi vida en el que descubrí mucho más que piedras en el jardín trasero. Después de ocho años, regresé al Reino Unido y pasé gran parte de las décadas siguientes criando a cuatro hijos. A veces fue una vida difícil y dejé en suspenso todos mis sueños de investigación.

Pensé: me gustarán los fósiles cuando me jubile a los 60 años, pero no pensaba tomármelo tan en serio. Tenía un vago interés en un sitio en Weymouth, en la Costa Jurásica. Rápidamente me di cuenta de que era un tesoro, pero nadie lo estaba investigando. Ahora tengo casi 80 años y he descubierto más de 2.000 fósiles después de dedicar 20 años de mi vida a la investigación paleontológica. La jubilación es realmente una oportunidad para explorar nuevos intereses, si goza de buena salud.

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Cuando busco fósiles, me arrodillo, por lo que me quedo cerca del suelo; son pequeños, normalmente entre 1 cm y 2 cm. Ahora extraño cosas que en el pasado habría visto. El lugar es muy rocoso y sucio, y arrodillarme en el barro a mi edad es difícil. A veces me pregunto si me volveré a levantar o me caeré y me romperé la cadera.

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No puedo coleccionar como antes porque no puedo ver muy bien. Perder la vista no es frustrante, ya que estoy transmitiendo mis conocimientos a mi aprendiz, un coleccionista serio, más joven que yo y con una visión brillante. Encontró una mandíbula de pterosaurio hace un mes, lo cual es un hallazgo muy significativo y raro.

Hago este trabajo gratis. Ahora que estoy jubilado, soy libre de seguir pistas y he aprendido mucho de los documentos de acceso abierto, Internet y las comunidades fósiles en las redes sociales. En algunos casos he sido maltratado por académicos que no quieren ver mis fósiles porque están en una colección privada. Tienes que tener la piel gruesa. Otros han sido un gran apoyo.

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Un cráneo de ictiosaurio en la colección Middleton.

No se ha realizado ninguna investigación académica sobre estos fósiles en Weymouth. Tengo 350 piezas de pterosaurios, que eran reptiles voladores. Volaron sobre estos mares durante 160 millones de años: ¡mucho más tiempo del que existe el hombre! Eran abundantes, como las gaviotas, y ahora están extintas, todas parpadeando. Mis fósiles pueden ayudar a establecer cómo era la biodiversidad hace tantos años.

Unos jóvenes estudiantes de doctorado fueron los primeros en venir a ver los fósiles en la mesa de mi cocina en 2012. Tenía unos 15 dientes de cocodrilo marino que tenían 153 millones de años. Eran hermosos, incluso perfectos, a menudo con todo el esmalte intacto.

Estos dos estudiantes eran curiosos y colaborativos, y les doné mis dientes de cocodrilo. Escribieron muchos artículos sobre crocodilomorfos y yo fui coautor de dos.

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Quiero inspirar a la gente, no porque quiera ser un santo, sino porque quiero transmitir este conocimiento. Cuando muera, todo lo que pasé 20 años aprendiendo desaparecerá a menos que lo transmita con entusiasmo. Es un sitio nacional importante y quiero asegurarme de que los recolectores de fósiles que van allí comprendan el valor de lo que están encontrando. De lo contrario, se perderán fósiles de gran importancia, y no debería ser así. Yo solo coautor de un libro Acerca de mi trabajo. Mis registros son meticulosos; ese es otro rasgo que necesitas. Convertí un gran dormitorio de arriba en un estudio de fósiles y están todos allí. Es como un mini museo.

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La recolección de fósiles es terapéutica; es al aire libre, es ejercicio y luego está la emoción del descubrimiento. Es como ir de safari: cuando no encuentras cosas todo el tiempo, resulta más gratificante encontrarlas. No es como Lyme Regis, donde las grandes tormentas traen consigo grandes descubrimientos. Es un sitio apacible y las cosas se revelan en una escala más tranquila. Necesitas determinación y paciencia.

Hacer la sesión de fotos de este artículo cuando tengo casi 80 años es motivo de una gran copa de champán. Es ridículo, pero me gusta. Es un ejemplo de una mujer en el trabajo que no usa tacones altos. Es una visión alternativa y una que me interesa mucho. Estoy defendiendo a las mujeres de todas las edades en la ciencia. Qué bien me lo pasé. ¡Es divertido, por el amor de Dios!

Como le dijo a Phoebe Weston

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