Siguen siendo uno de los grupos de humanos más esquivos que jamás haya existido en la Tierra. La evidencia de los rastros de ADN dejados por los denisovanos muestra que vivieron en la meseta tibetana, probablemente viajaron a Filipinas y Laos en el sur de Asia y pueden haber llegado al norte de China hace más de 100.000 años. También se cruzaron con los humanos modernos.

Sin embargo, el aspecto de los denisovanos y cómo vivían seguía siendo un misterio. Sólo un fragmento de mandíbula, algunos trozos de hueso y uno o dos dientes proporcionan evidencia de sus características físicas.

Su ADN, que se encontró por primera vez en muestras de la cueva Denisova en Siberia en 2010, proporciona la mayor parte de nuestra información sobre su existencia.

Pero recientemente los científicos han identificado un fuerte candidato para la especie a la que podrían haber pertenecido los denisovanos. Eso es largo homo – o “Hombre Dragón” – de Harbin, en el noreste de China. Este fósil clave se compone de un cráneo casi completo, con un cráneo tan grande como el de un humano moderno y una cara plana con pómulos delicados. La datación sugiere que tiene al menos 150.000 años.

“Ahora creemos que los denisovanos eran miembros de la largo homo especie”, dijo la semana pasada el profesor Xijun Ni de la Academia China de Ciencias en Beijing. «Este último se caracteriza por una nariz ancha, cejas espesas sobre los ojos y grandes caries dentales».

El posible denisovanolargo homo El vínculo es uno de varios desarrollos recientes de investigadores que trabajan con estos humanos con quienes Homo sapiens han compartido el planeta durante cientos de miles de años. Incluso se piensa que podrían haber jugado un papel fundamental en nuestra propia evolución.

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Una reconstrucción de la cabeza de una mujer joven perteneciente al grupo de primeros humanos denisovanos basada en un perfil de ADN esquelético. Fotografía: Maayan Harel

Científicos del Tíbet han descubierto un gen denisovano en la población local, resultado del mestizaje entre las dos especies en un pasado lejano. Fundamentalmente, se ha demostrado que este gen ayuda a los hombres y mujeres modernos a sobrevivir en altitudes elevadas.

Además, la evidencia para apoyar el denisovano-largo homo El vínculo también se remonta a la meseta tibetana, donde los científicos comenzaron a estudiar una mandíbula encontrada inicialmente en una cueva remota a 3.000 metros (10.000 pies) sobre el nivel del mar por un monje budista, que la conservaba como reliquia.

Resultó que el hueso no procedía de un humano moderno. Pero no fue hasta que los investigadores comenzaron a estudiar la cueva donde se descubrió originalmente la mandíbula que descubrieron que sus sedimentos eran ricos en ADN denisovano. Además, se descubrió que el fósil en sí contenía proteínas que indicaban orígenes denisovanos.

«Era la primera vez que se encontraba un fósil de Denisovano fuera de Sibera y eso era muy importante», afirmó Janet Kelso, del Instituto Max Planck para la Evolución. Antropología en Leipzig, Alemania. “Igualmente intrigante fue el hecho de que la mandíbula tiene dientes similares a los encontrados en largo homo. Así que creo que la evidencia sugiere un vínculo entre el cráneo y los denisovanos”.

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Esta opinión fue apoyada por el profesor Chris Stringer del Museo de Historia Natural de Londres. “La evidencia apoya la idea de que los denisovanos eran miembros de la largo homo pero aún faltan pruebas absolutas. Sin embargo, creo que eso llegará con el tiempo”.

Un gran problema para los investigadores ha sido el hecho de que aún no se ha encontrado ADN en fósiles chinos como el largo homo, añadió Stringer. “Sus genes no sobrevivieron al paso del tiempo. Sin embargo, el uso de técnicas proteómicas puede proporcionar nuevos datos importantes. Estos se centran en las proteínas de un fósil, que sobreviven mucho más tiempo que su ADN y pueden decirnos mucho más sobre la especie”.

Investigaciones recientes también sugieren que estas personas pueden haber desempeñado un papel clave en la evolución de nuestra propia especie.

El impacto del gen denisovano que se encuentra hoy en los tibetanos es un ejemplo. Pero también se ha encontrado ADN denisovano en otras poblaciones modernas, incluidas personas de Nueva Guinea, el norte de Australia y Filipinas, y parece haberles ayudado a combatir infecciones causadas por enfermedades como la malaria.

Los denisovanos se asentaron en áreas que cubrían una geografía muy variada, dijo Stringer. “Algunas eran calurosas y bajas, otras frías y montañosas. Representaban hábitats muy diversos, desde la meseta tibetana hasta islas como Sulawesi (en Indonesia)”.

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Por el contrario, los neandertales, el tercer grupo importante de humanos que evolucionó durante los últimos cientos de miles de años, estaban confinados a los climas más fríos de una región que se extendía hacia el este, desde Europa hasta el sur de Siberia.

No se expandieron desde este entorno relativamente uniforme. Entonces, ¿la rica variedad de tierras adoptadas por los denisovanos es una señal de que eran capaces de tener un comportamiento mucho más diverso y adaptativo que los neandertales, se preguntan ahora los científicos?

Homo sapiens También parece haberse cruzado con denisovanos en más de una ocasión. «De hecho, existe buena evidencia de que algunos humanos modernos se cruzaron con denisovanos genéticamente distintos en múltiples ocasiones», dijo Kelso. «Esto sugiere que los dos grupos coexistieron durante un largo período de tiempo, y algunos estudios sugieren que el último contacto fue hace 25.000 años».

Lo más importante es que en aquella época los neandertales ya estaban extintos.

La investigación llevada a cabo por Ni y Stringer también sugiere que de los tres grupos principales de humanos que evolucionaron en este momento, Homo sapiens y el largo homo El grupo fue el último en divergir en diferentes caminos evolutivos, posiblemente hace un millón de años, y los neandertales se diversificaron incluso antes.

Sin embargo, los análisis de ADN han sugerido fechas de divergencia más recientes, con Homo sapiens dividir primero, por lo que esta es una pregunta crucial para futuras investigaciones, dijo Stringer.

«La frecuencia con la que nuestros caminos se cruzaron después de esta separación también es ahora un tema de intenso interés científico», añadió. «Tenemos mucho que aprender.»

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