'S“La gente, cuando tiene problemas o tiene miedo, anhela el gobierno de hombres mayores”, escribió Plutarco, el historiador y filósofo griego del siglo I, al reflexionar sobre “si un anciano debería involucrarse en política”. Creía que sólo los mayores poseían la sabiduría que otorga la edad y la compostura que viene con la experiencia. «El Estado que siempre descarta a los viejos», argumentó, «debe necesariamente estar lleno de jóvenes sedientos de reputación y poder, pero que no poseen la mente de un estadista».

¿Qué podría haber pensado Plutarco del abyecto desempeño de Joe Biden en el debate del mes pasado con Donald Trump y su insistencia en seguir siendo el candidato demócrata en las elecciones presidenciales de noviembre? Plutarco reconoció que las personas mayores pueden estar debilitadas, pero «el daño causado por su debilidad física», insistió, «no es tan grande como la ventaja que poseen en su cautela y prudencia».

Cualesquiera que sean sus pensamientos sobre Biden, Plutarco probablemente habría reconocido aspectos del mundo político contemporáneo. No se trata sólo de que los dos candidatos a la presidencia de Estados Unidos tengan 81 y 78 años. Los legisladores estadounidenses también se están poniendo grises. La edad promedio en la Cámara de Representantes es de 58 años y de 65 en el Senado. Más de un tercio de los senadores son más de 70.

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Y no sólo en Estados Unidos gobiernan los ancianos. Vladimir Putin tiene 71 años, al igual que Xi Jinping. Narendra Modi de la India tiene 73 años; su homólogo paquistaní, Shehbaz Sharif, un año menor; y Sheikh Hasina, de Bangladesh, tres años mayor. Benjamín Netanyahu tiene 74 años, mientras que el líder de la Autoridad Palestina, Mahmoud Abbas, tiene 88 y el líder supremo de Irán, el ayatolá Ali Jamenei, tiene 85. El actual líder mundial de mayor edad, el presidente de Camerún, Paul Biya, tiene 91 años, una década mayor que Biden.

Ciertamente hay líderes jóvenes. El primer ministro francés, Gabriel Attal, es, a sus 35 años, el más joven en el escenario mundial. Pero tal vez no por mucho más tiempo. Después de que se cuenten los votos en las elecciones parlamentarias francesas del domingo, Jordan Bardella, de 28 años, del partido de extrema derecha Rassemblement National, podría estar preparado para convertirse en el nuevo primer ministro. Sin embargo, la tendencia hacia la “gerontocracia” –el gobierno de lo viejo– es una característica sorprendente del mundo contemporáneo.

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“No se suponía que fuera así”, afirmó el historiador y filósofo estadounidense Samuel Moyn observó. En el mundo premoderno, el respeto por las personas mayores estaba entretejido en el tejido social, un medio para mantener el orden y la disciplina social. “Con los antiguos Es sabiduría; y en la duración de los días, la inteligencia”, como lo expresa Job en la Biblia hebrea, o Antiguo Testamento.

La llegada de la modernidad pareció transformar el estatus social de los antiguos. “En el nacimiento de la modernidad política”, argumenta Moyn, los revolucionarios franceses, al derrocar al antiguo régimen«Dirigido explícitamente a empoderar a las personas mayores», buscando «no sólo derrocar a los aristócratas en nombre de la gente común y a los padres en nombre de los niños, sino más ampliamente, domar el compromiso de larga data con la gerontocracia en beneficio de la mayoría más joven». .” Sin embargo, con el tiempo se restableció “la autoridad de los mayores” y los “jóvenes pretendientes” fueron reemplazados.

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La paradoja de las sociedades contemporáneas, especialmente en Occidente, es que, al mismo tiempo que las personas mayores tienen un gran control del poder político, a menudo se las descuida, careciendo de apoyo en nuestras sociedades más atomizadas e individualizadas, las redes sociales que alguna vez medios de subsistencia se han visto seriamente erosionados. La paradoja es también que vivimos en sociedades que celebran la juventud y la cultura juvenil y, sin embargo, dan las claves del poder político a los líderes que envejecen.

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Estas paradojas surgen porque la gerontocracia moderna es producto de sociedades en las que el poder y la riqueza se acumulan dentro de ciertas familias y dentro de una determinada clase, y en las que los sistemas políticos escleróticos están diseñados para minimizar las perturbaciones de los forasteros.

En Nacido para gobernarEn su próximo libro sobre “la creación y reconstrucción de la élite británica”, los sociólogos Aaron Reeves y Sam Friedman observan que a pesar de todo lo que se habla sobre la transformación de las élites y las “nuevas élites”, el orden gobernante se reproduce de la misma manera que lo hizo hace un siglo, y que hay mucha “continuidad en lo que respecta a quién ingresa a la élite y cómo llega allí”. Ciertamente, nuevos grupos sociales –las mujeres y las minorías étnicas, en particular– reclamaron los privilegios de las altas esferas británicas. Pero, señalan Reeves y Friedman, los nacidos en el 1% superior tienen las mismas probabilidades de ingresar a la élite hoy que hace 125 años. Las mismas familias, escuelas e instituciones dan forma a las clases dominantes de la nación. Inevitablemente, esto deja a las personas mayores que ya están acomodadas en la riqueza y el poder y poseen grandes ventajas.

Al mismo tiempo, los sistemas políticos que surgieron para lograr una transformación democrática han evolucionado hasta convertirse en estructuras en las que la estabilidad importa por encima de todo y que están diseñadas para minimizar la perturbación política. Desde el sistema de mayoría simple de Gran Bretaña hasta el uso de segundas vueltas en las elecciones francesas para maximizar cualquier voto contra los partidos insurgentes, pasando por un Senado estadounidense que proporciona a los estados rurales escasamente poblados una representación igualitaria a los estados grandes con poblaciones urbanas significativas, los sistemas que los políticos y los votantes crean empalizadas para proteger contra los extranjeros amenazadores.

El temor de Plutarco de que los jóvenes tempestuosos “se lanzaran precipitadamente a los asuntos públicos, arrastrando consigo a la multitud en confusión como el mar agitado por la tormenta” todavía persigue a muchos, aunque hoy el miedo no es tanto hacia los jóvenes sino hacia los líderes populistas. .” Los intentos de minimizar las perturbaciones también permiten que los viejos líderes se aferren al poder. Tanto la maquinaria que aseguró que Biden siguiera siendo el candidato presidencial demócrata a pesar de las preocupaciones sobre su edad, como las dificultades que enfrentan sus críticos internos para reemplazarlo, ilustran bien este proceso.

En Occidente (aunque no necesariamente en otras partes del mundo), los cambios demográficos, en particular el envejecimiento de la población, desempeñan un papel importante en el mantenimiento del poder de los mayores. Sin embargo, más allá de la demografía está la política.

La gerontocracia es prima de la plutocracia. Los problemas que enfrentamos no son principalmente los de viejos versus jóvenes, o una guerra de generaciones, sino de clase y poder, el afianzamiento de la riqueza y los intentos de marginar a los insurgentes externos. Mientras Gran Bretaña pone fin a 14 años de gobierno conservador, y en un año en el que La mitad del mundo va a las urnas.Deberíamos preocuparnos menos por la gerontocracia como sistema y más por las razones subyacentes que mantienen en el poder a las personas mayores, ya sean personas mayores o con viejas ideas.

Kenan Malik es columnista del Observer.

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