Los astrónomos han descubierto una estrella con una “cicatriz” metálica oscura en su superficie, que se cree que es la marca de un fragmento planetario condenado que se acercó demasiado a su anfitrión.

La estrella enana blanca, llamada WD 0816-310, es un remanente denso del tamaño de la Tierra de una estrella a unos 63 años luz de distancia que habría sido similar a nuestro Sol durante su vida. Las observaciones revelaron una mancha concentrada de metales en su superficie, que parecen ser los restos de un trozo de planeta o asteroide ingerido.

«Es bien sabido que algunas enanas blancas, que enfrían lentamente brasas de estrellas como nuestro Sol, están canibalizando piezas de sus sistemas planetarios», dijo Stefano Bagnulo, astrónomo del Observatorio y Planetario de Armagh en Irlanda del Norte, Reino Unido, y principal libro. autor. el estudio.

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Anteriormente se suponía que estos fragmentos se hundirían en la estrella y se distribuirían uniformemente por toda la superficie. Sin embargo, los últimos descubrimientos revelan que el material planetario aparentemente está atrapado en su lugar por el campo magnético de la estrella, lo que da como resultado una estructura superficial oscura. La mancha metálica cubre una fracción mayor del polo que el equivalente de la Antártida en la Tierra.

Una enana blanca es el núcleo estelar que queda después de que una estrella moribunda agotó su combustible nuclear y expulsó sus capas externas para formar una nube brillante conocida como nebulosa planetaria. Aproximadamente del tamaño de la Tierra, son tan densos que su gravedad puede destruir planetas o asteroides que se aproximan.

Jay Farihi, profesor de astrofísica en el University College de Londres y coautor del estudio, dijo: “Cuando un planeta o asteroide se acerca, es destruido por las mareas. Esta es la espiral de muerte final (de uno de estos fragmentos). Nunca habíamos visto esto antes. Ahora conocemos los últimos momentos antes de ser tragados”.

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Los cálculos sugieren que los metales detectados en la superficie de la estrella deben haberse originado a partir de un fragmento planetario tan grande o posiblemente mayor que Vesta, que tiene unos 500 kilómetros de diámetro y es el segundo asteroide más grande del Sistema Solar.

El equipo notó que la fuerza de la detección de metales cambiaba a medida que la estrella giraba, lo que sugiere que los metales se concentran en un área específica de la superficie de la enana blanca, en lugar de extenderse suavemente a través de ella.

También descubrieron que estos cambios estaban sincronizados con cambios en el campo magnético de la enana blanca, lo que indica que esta cicatriz metálica se encuentra en uno de sus polos magnéticos. Juntas, estas pistas indican que el campo magnético canalizó metales hacia la estrella, creando la cicatriz.

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El profesor John Landstreet, de la Universidad de Western Ontario, Canadá, y del Observatorio y Planetario de Armagh, dijo: “Esta cicatriz es un parche concentrado de material planetario, mantenido en su lugar por el mismo campo magnético que guió los fragmentos que caían. No se había visto nada parecido antes”.

Los astrónomos están observando las llamadas enanas blancas contaminadas porque medir los metales y elementos presentes puede proporcionar información sin precedentes sobre la composición de los exoplanetas.

Los hallazgos se publican en Cartas de revistas astrofísicas.

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